Todos los ojos en el diablo

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Algunos demonios de Tasmania han dado un giro sorprendente en respuesta a un cáncer devastador, ofreciendo nuevas esperanzas para la supervivencia de las especies en peligro de extinción.
Fotografías de Heath Holden
En una brumosa mañana de verano de 2015, Manuel Ruiz abandonó su camioneta a lo largo de un polvoriento camino de dos vías en el noroeste de Tasmania y se adentró en una arboleda de eucaliptos. Él estaba buscando un demonio. “Si fuera un demonio, este sería un buen lugar para pasar la noche”, pensó Ruiz, un veterinario de vida silvestre y candidato a doctorado en la Universidad de Tasmania. 

El diablo de Tasmania ( Sarcophilus harrisii ) es el marsupial carnívoro más grande del mundo. A pesar de esa distinción, el animal es aproximadamente del tamaño de un mapache. Pero lo que la especie no tiene en peso, lo compensa con tenacidad. Por la noche, los diablos cazan y hurgan canguros, zarigüeyas y otros pequeños mamíferos bajo la cubierta de su pelaje negro.Durante el día, se retiran a los subterráneos y duermen bajo los rigores de sus hazañas nocturnas.

Tan pintoresco y salvaje como puede ser el paisaje del noroeste de Tasmania, también es un campo de batalla para las enfermedades, y en 2015, Ruiz patrullaba las líneas de batalla epidémicas. No tardó mucho en encontrar evidencia de la pelea. A unas pocas docenas de pasos en la maleza, se arrodilló para inspeccionar una trampa cilíndrica blanca acurrucada en medio de un exuberante grupo de helechos. Dentro, una diablilla femenina miró por debajo de su hocico puntiagudo y bigotudo hacia Ruiz. Él había visto a esta persona, apodada Leesa, una vez antes. Un tumor crudo y rezumante, tan grande como una pelota de ping-pong, se quedó boquiabierto detrás de la esquina derecha de su boca, la marca de un cáncer debilitante.

Leesa y miles de otros demonios sufren de lo que se conoce como enfermedad del tumor facial del diablo. El cáncer se detectó por primera vez en 1996 en el este de Tasmania. Desde entonces, se ha extendido rápidamente en todo el estado insular, causando una disminución global de la especie del 80 por ciento, con disminuciones localizadas de más del 90 por ciento. Hace una década, los científicos predijeron la extinción inminente de las especies en peligro crítico.

Desde entonces, algunos demonios salvajes han comenzado a mostrar signos de resistencia, ofreciendo nuevas esperanzas para la supervivencia de la especie. Y si bien el cáncer que se propaga rápidamente ha causado una gran devastación, también ha ofrecido a los científicos una ventana rara sobre la progresión del cáncer en general. Los investigadores están monitoreando la enfermedad mientras sigue su curso, en busca de pistas que los ayuden a descarrilarla. Tienen la esperanza de que sus hallazgos pronto se apliquen a la lucha contra el cáncer en otras especies, tal vez incluso en humanos algún día.

“El cáncer es cáncer, no importa en qué especie se encuentre”, dice Greg Woods, un inmunólogo que recientemente se retiró del Instituto Menzies de Investigación Médica en la Universidad de Tasmania después de dos décadas estudiando a los demonios. Las mutaciones genéticas desencadenan el crecimiento tisular fugitivo, que conduce a tumores detectables en la mayoría de las formas de cáncer. “Es el mismo mecanismo”, dice Woods, “solo en el caso de los demonios es transmisible”.

La mayoría de los cánceres surgen dentro de sus huéspedes y mueren junto con ellos. Pero algunos son infecciosos, transportados por agentes como virus (como en los leones marinos de California)), bacterias u otros vehículos microscópicos. En la enfermedad del tumor facial del diablo, las células cancerosas en sí mismas son los agentes infecciosos, lo que hace que los tumores sean transmisibles de un individuo a otro. Los cánceres transmisibles no se comprenden bien, en parte porque recién llegaron a las pantallas de radar de los investigadores. De los ocho cánceres transmisibles conocidos identificados hasta ahora en diablos, perros e invertebrados marinos, siete se detectaron en las últimas tres décadas.

Tasmania, Australia
La enfermedad del tumor facial del diablo se transmite del demonio al demonio a través del contacto físico. Los individuos se pelean, se muerden y se rascan mutuamente en competencia por la comida y durante toda la temporada de cría. (Los primeros colonos europeos compararon los inquietantes silbidos y gruñidos de sus refriegas con los sonidos del Diablo, y el nombre se atascó). Durante estos enfrentamientos, un individuo infectado puede transferir células tumorales vivas de sus heridas abiertas a la cara de un diablo sano. Las células luego se convierten en manchas desfiguradas, hinchadas que florecen en y alrededor de la boca, la cara y el cuello del animal. Una vez contraído, el cáncer casi siempre es el beso de la muerte.
Los tumores pueden abatir a su huésped de varias maneras: al adquirir infecciones bacterianas mortales; al hacerse tan grandes impiden físicamente que el diablo se alimente; o haciendo metástasis a otros sistemas en el cuerpo y eventualmente causando falla orgánica. Una vez que aparecen los tumores faciales, el cáncer generalmente mata a su huésped dentro de los seis meses a un año.

Científicos de agencias gubernamentales e instituciones de investigación en Tasmania están haciendo un seguimiento de cómo les va al diablo a las poblaciones a raíz de la rápida propagación del cáncer. Los equipos de monitoreo rutinariamente visitan sitios en toda la isla, escalonando su colección de datos geográficamente para complementarse entre sí. Ruiz, quien es miembro del equipo de la Universidad de Tasmania, rastrea la respuesta fisiológica del diablo en varios sitios afectados por el cáncer en la región noroeste. En el campo, él y sus colegas capturan fotografías de todos los demonios individuales que capturan, que, cuando se ven como una colección, recuerdan a un cartel de Most Wanted. Junto con las muestras de tejido, estas fotos le permiten al equipo evaluar el crecimiento del tumor a lo largo del tiempo.

Los científicos también analizan muestras de sangre para trazar la respuesta inmune del demonio a medida que avanza el cáncer. “Podemos recolectar muestras de sangre, y los demonios simplemente roncan sin preocuparse en el mundo”, dice Ruiz, que ha atrapado, colocado microchips y ha rastreado más de 400 demonios. “Parecen un osito de peluche cuando están dormidos, pero con grandes mandíbulas que pueden cortarte el dedo en cualquier momento”.

Incluso los demonios perfectamente sanos son efímeros: la mayoría de ellos viven solo seis años. Desde el brote del cáncer hace dos décadas, varias generaciones de demonios han llegado y se han ido, y ese corto tiempo de generación puede conferir una ventaja selectiva. La gente a menudo piensa que la evolución ocurre a lo largo de miles o millones de años, pero, según Ruiz, está sucediendo ahora en los demonios de Tasmania y su cáncer. “Este es uno de los sistemas más interesantes del mundo para comprender la evolución de los patógenos y sus huéspedes”, dice Ruiz.