En conversación con el sol: Parker Solar Probe Communications

Nuestro Sol impulsa la vida en la Tierra. Define nuestros días, nutre nuestros cultivos e incluso alimenta nuestras redes eléctricas. En nuestra búsqueda del conocimiento sobre el universo, hemos aprendido mucho sobre el Sol, pero en muchos sentidos todavía estamos en conversación con él, curiosos acerca de sus misterios.

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La Sonda Solar Parker llevará a cabo esta conversación, volando a través de la atmósfera del Sol tan cerca como 3.8 millones de millas de la superficie de nuestra estrella, más de siete veces más cerca de lo que cualquier nave espacial anterior. Si el espacio fuera un campo de fútbol, ​​con la Tierra en un extremo y el Sol en el otro, ¡Parker estaría en la línea de las cuatro yardas, a solo unos pasos del Sol! Este viaje revolucionará nuestra comprensión del Sol, su superficie y los vientos solares.

Apoyar a Parker en su viaje al Sol con nuestras redes de comunicaciones. Tres redes, Near Earth Network , Space Network y Deep Space Network , proporcionan a nuestra nave espacial sus comunicaciones, entregando sus datos a los centros de operaciones de la misión. Sus servicios aseguran que las misiones como Parker tengan soporte de comunicaciones desde el lanzamiento a través de la misión.

El lanzamiento de Parker el 12 de agosto, el cohete Delta IV Heavy que envió a Parker hacia el cielo se basó en la red espacial. Un equipo del Centro de Integración de Redes del Centro de Vuelos Espaciales Goddard supervisó el lanzamiento, asegurando que mantuviéramos datos de seguimiento y comunicaciones entre el cohete y el suelo. Esta información es vital, lo que permite a los ingenieros asegurarse de que Parker se mantenga en el camino correcto hacia su órbita alrededor del Sol.

La constelación de la Red Espacial de satélites de retransmisión y retransmisión de datos (TDRS) permitió una cobertura de comunicaciones constante para el cohete cuando Parker salió de la atmósfera terrestre. Estos satélites vuelan en órbita geosincrónica, dando vueltas a la Tierra al ritmo de su rotación, retransmitiendo datos desde la nave espacial a altitudes más bajas hasta el suelo. Las tres colecciones de TDRS de la red sobre los océanos Atlántico, Pacífico e Índico proporcionan suficiente cobertura para comunicaciones continuas para satélites en órbita terrestre baja.

El Segmento de Comunicaciones de Lanzamiento de Near Earth Network rastreó las primeras etapas del lanzamiento de Parker, probando la capacidad de nuestras flamantes estaciones terrestres de proporcionar información crucial sobre la velocidad (velocidad) inicial y la trayectoria (trayectoria) del cohete. Cuando esté en pleno funcionamiento, admitirá los lanzamientos desde el puerto espacial Kennedy, incluidas las próximas misiones de Orión . Las tres estaciones terrestres del Segmento de Comunicaciones de Lanzamiento están ubicadas en el Centro Espacial Kennedy; Ponce De Leon, Florida; y Bermuda.  

Cuando Parker se separó del Delta IV Heavy, la Deep Space Network se hizo cargo. Antenas de hasta 230 pies de diámetro en estaciones terrestres en California, Australia y España apoyan a Parker por sus 24 órbitas alrededor del Sol y los siete sobrevuelos de Venus que gradualmente reducen su órbita, acercándola más y más al Sol. La Deep Space Network está entregando datos a los centros de operaciones de la misión y continuará haciéndolo mientras Parker esté en funcionamiento .

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Cerca del Sol, la interferencia de radio y la carga de calor en la antena de la nave hacen que la comunicación con Parker sea un desafío que debemos planear. Parker tiene tres fases de comunicación distintas, cada una correspondiente a una parte diferente de su órbita.

Cuando Parker se acerca más al Sol, la nave emitirá un tono de baliza que les dice a los ingenieros sobre el terreno sobre su estado y salud, pero habrá muy pocas oportunidades de controlar la nave espacial y los datos del enlace descendente. La transmisión de alta velocidad de datos solo ocurrirá durante una parte de la órbita de Parker, lejos del Sol. El resto del tiempo, Parker estará en modo crucero, tomando medidas y siendo comandado a través de una conexión de baja velocidad de datos con la Tierra.

La infraestructura de comunicaciones es vital para cualquier misión. A medida que Parker viaja cada vez más cerca del centro de nuestro sistema solar, cada byte de datos descendentes proporcionará una nueva percepción de nuestro Sol. Es una misión que continúa una conversación entre nosotros y nuestra estrella que ha durado muchos millones de años y continuará por muchos millones más.

Para obtener más información acerca de la misión de la NASA para tocar el Sol: https://www.nasa.gov/content/goddard/parker-solar-probe