Cómo una demanda contra Coca-Cola convenció a los estadounidenses de amar la cafeína

Hombres inspeccionan botellas en la línea de ensamblaje en una planta de Coca Cola en Los Ángeles en la década de 1930
University of Southern California / Corbis / Getty Images
DEBORAH BLUM
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En 1909, el gobierno federal presentó cargos contra el fabricante de refrescos más conocido del país, acusándolo de publicidad falsa y por cargar silenciosamente sus botellas con un estimulante peligroso. El caso, llamado así por una incautación de jarabe especialmente preparado, se tituló formalmente Estados Unidos vs. Forty Barrels and Twenty Kegs of Coca Cola.

Dos años más tarde, en la primavera de 1911, el juicio comenzó en Chattanooga, Tennessee. Muchos esperaban que su foco estuviera en la droga ilegal de cocaína, que en el siglo XIX había sido una parte célebre de la fórmula de la compañía, destacada en su famoso planes de publicidad pep-you-up.

Pero Coca-Cola, bajo presión legal y del consumidor, había eliminado la cocaína de los ingredientes casi una década antes. El estimulante en el corazón de las acusaciones del gobierno, para sorpresa y consternación de los periodistas de café que cubren el juicio, fue la popular pero poco conocida cafeína alcaloide vegetal.

Y como resultaría, la cafeína no solo sería la estrella del proceso de tres semanas, sino que su reputación también se verá empañada por el trabajo científico realizado por testigos expertos, en particular la minuciosa investigación del psicólogo de Nueva York Harry Hollingworth. Sus resultados cuidadosamente medidos dijeron a los reporteros, y a sus lectores en todo el país, que una taza de café de la mañana (o dos o más) probablemente los haría más coordinados y más inteligentes a diario. “El aumento gradual de los espíritus”, informó uno de los sujetos de prueba de Hollingworth después de una sacudida de cafeína. “Entonces un período de exuberancia”.

Como resultado, el ensayo de Coca-Cola de 1911 ayudó a establecer la cafeína como la mejor opción del país. No es que fuera planeado de esa manera.

Se sabe que el químico principal del Departamento de Agricultura de los EE. UU., Entonces responsable de la seguridad de todos los alimentos y bebidas estadounidenses, era hostil a la cafeína. El Dr. Harvey Washington Wiley había declarado anteriormente que los refrescos que contenían el compuesto eran “adictivos y estresantes”.

Wiley y el jefe de su división farmacéutica, Lyman Kebler, se centraron en los refrescos “medicinales” que se vendían al público en ese momento. Muchos, con nombres como Kola-Kok y Koke, todavía echaban un poco de cocaína en la mezcla. Otros como Seven-Up, contenían litio, y otros, como Coca-Cola a principios del siglo 20, contenían un nivel de cafeína (un vaso era comparable a una lata de Red Bull hoy) y con frecuencia se comercializaban alegremente a los niños. Kebler, durante uno de sus viajes de investigación, se horrorizó al encontrar a niños de tan solo cuatro años bebiendo el refresco rico en estimulantes. Redactó un informe sobre las bebidas con el título provocativo: “Agentes formadores de hábito: su venta indiscriminada y el uso de una amenaza para el bienestar público“.

Coca-Cola naturalmente disputó todo esto. El vicepresidente Charles Howard Candler enfatizó que “la compañía nunca ha anunciado ni vendido Coca-Cola con los nombres ‘Dope’ o ‘Coke’ ni ningún otro término relacionado con las drogas”. (No registró el uso de “Coke” hasta 1945 .) También proporcionó una variedad de bebidas de refrescos felices y una lista de toxicólogos que respondieron el testimonio del gobierno al declarar que la cafeína es segura. “No conozco ningún caso de cafeína en ninguna cantidad que cause la muerte”, declaró John Marshall, de la Universidad de Pennsylvania, famoso como uno de los principales toxicólogos del país.

Su estudio de 40 días, dirigido con la ayuda de su esposa Leta Stetter Hollingworth (quien luego sería aclamada por su investigación sobre niños superdotados), fue meticuloso en su diseño. Reclutó a 16 participantes, diez hombres y seis mujeres, todos evaluados para asegurarse de que gozaban de buena salud. Los sujetos recibieron cápsulas diarias que contenían un placebo, cafeína o jarabe de Coca-Cola en una variedad de dosis. El estudio fue doble ciego, lo que significa que ni los sujetos de prueba ni los científicos sabían quién había recibido qué hasta que se completaron las pruebas.

“Su testimonio fue, con mucho, el más interesante y técnico de todos los presentados”, informó The Chattanooga Daily Times . “El interrogatorio no logró sacudir ninguna de sus deducciones”. El científico informó sobre “un aumento de la capacidad” claramente relacionado con la cafeína. Hollingworth dijo que era una estimulación rápida y temporal, y su efecto predominante parecía ser reacciones mentales más rápidas y una coordinación motora más fina.

Aún así, su trabajo no ganó el día para Coca-Cola. En cambio, el juicio finalizó unos días después, justo cuando el gobierno planeaba llamar a los testigos de refutación, cuando el juez desestimó el caso por un tecnicismo: un nuevo argumento de la compañía de que la cafeína era un ingrediente natural, en lugar de un aditivo como USDA reclamó, y por lo tanto no pudo ser cuestionado bajo la ley federal.

Cien años más tarde, todavía estamos estudiando la cafeína y está claro que el hecho de que se produzcan demasiados efectos nerviosos en la salud y que una dosis extremadamente alta (comparable a unas 100 tazas de café) puede ser letal. Pero el balance de los estudios continúa sugiriendo que el uso moderado tiene efectos positivos genuinos , como informó Hollingworth en 1911, y para el indudable alivio de los bebedores de café en todas partes.

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