El reto del ZIKA

Mientras que los atletas olímpicos están compitiendo por el oro en Río, el virus Zika se está extendiendo a través de los trópicos americanos. Una enfermedad relativamente leve que generalmente pasa desapercibida incluso en las personas infectadas, el Zika puede ser devastador para los fetos y las futuras madres, lo que hace que los bebés nazcan con un trastorno cerebral cerebral grave conocido como microcefalia. Su situación nos hace desesperar, tanto que el Papa Francisco ha considerado los anticonceptivos, generalmente condenados por la Iglesia Católica, aceptables para su uso en los países afectados; tan desesperado que la Organización Mundial de la Salud recomienda que las mujeres en riesgo retrasen el embarazo; tan desesperado que un gran desvío de recursos se ha dirigido a encontrar productos farmacéuticos y vacunas para contrarrestar el Zika, mientras que los esfuerzos se han redoblado para controlar su vector, el Aedes aegypti. mosquito; tan desesperado, de hecho, que algunas personas una vez más están pidiendo la erradicación de esta especie, y quizás también otros mosquitos.
Mientras que el mundo reacciona en una lucha desesperada para contrarrestar la propagación de Zika, es posible que nos falte el punto más grande. Mientras que los esfuerzos para frenar, modificar genéticamente o erradicar  de forma permanente Ae. Los mosquitos aegypti pueden ser el curso de acción más obvio, no llegarán a la causa raíz del problema y podrían empeorar las cosas sin darse cuenta. 
Dado que las tecnologías para erradicar las especies emergen rápidamente, es imperativo que consideremos cuidadosamente si esa estrategia resolverá los desafíos fundamentales para la salud humana y la calidad de vida.Como microbiólogo centrado en la evolución y diversidad de los virus causantes de enfermedades, no estoy convencido. 

Originario de África, Ae. aegypti siguió las oleadas de colonización europea al Nuevo Mundo y luego explotó a través del resto de los trópicos y subtrópicos con el transporte y el comercio. Un mosquitoque tiene un cariño especial por los humanos: una predilección por nuestra sangre, un apego permanente a nuestros hogares y una dependencia que frena su voluntad de vagar más lejos que nuestros jardines y patios traseros en busca de bolsas de agua en las cuales poner sus huevos. Estas adaptaciones, perfeccionadas durante milenios, han servido para impulsar a Ae. aegypti en una posición dominante en la parte superior de la cadena alimentaria urbana. A medida que los humanos continúan propagándose, este mosquito lo sigue, invadiendo y prosperando en pueblos y ciudades de todos los tamaños. Debido al nicho especial centrado en el ser humano que ocupa, Ae. aegypti es el vector perfecto para transmitir no solo Zika, sino también virus de dengue, chikungunya y fiebre amarilla entre los humanos.
Con vacunas y antivirales específicos para el zika, el dengue y la chikungunya aún no disponibles, un enfoque importante para combatir la propagación de estas enfermedades es controlar el mosquito en sí. Están surgiendo varias herramientas nuevas que hacen que esto sea factible; el más extremo de estos enfoques coloca dentro de nuestro alcance el poder de eliminar una especie completa, si no es que varias especies, y por lo tanto requieren una consideración cuidadosa. 

Tradicionalmente, los esfuerzos para controlar Ae. aegyptihan han apuntado a sus áreas de reproducción: pequeñas bolsas de agua estancada, desde barriles hasta tapas de botellas, donde las hembras ponen sus huevos. Este proceso es laborioso y requiere un mantenimiento constante, especialmente en los trópicos lluviosos. A veces, se rocían insecticidas para matar a los adultos, un enfoque costoso y posiblemente ineficaz. Pero varios avances representan grandes cambios en la batalla contra Ae. aegypti . 

Por ejemplo, la compañía británica Oxitec libera mosquitos machos “autolimitados” que buscan hembras salvajes y transmiten una modificación genética que hace que las crías sean incapaces de sobrevivir hasta la edad adulta. Actualmente en pruebas en Brasil, este enfoque probablemente suprimirá las poblaciones mucho mejor que rociando insecticidas, pero aún requiere un mantenimiento regular.

Otro método de control innovador se centra en la capacidad de un mosquito para transportar y transmitir virus como el dengue y el Zika. Un grupo de científicos liderados por Scott O’Neill descubrió una cepa de la bacteria Wolbachia que normalmente no se encuentra en Ae. aegypti que interfiere con la capacidad del mosquito para transmitir los virus a los humanos. Las pruebas en Australia indican que los mosquitos infectados experimentalmente con Wolbachia , y que se vuelven incapaces de transmitir el virus, pueden persistir y propagarse a través del medio ambiente, sin duda una solución más sostenible.

“La epidemia de Zika ha expuesto profundas desigualdades sociales, que afectan de manera diferente a las mujeres en particular, incluidos sus derechos y su capacidad para controlar su reproducción”.
A pesar de estos avances, algunos modelos predicen que reducir los mosquitos o interferir con su capacidad para transmitir enfermedades puede retardar el desarrollo de nuestra propia “inmunidad de rebaño”. Este es el proceso beneficioso por el cual las personas que han estado expuestas y son resistentes a una enfermedad ayudan a proteger Otros en la población que son más vulnerables al romper los ciclos de transmisión. Al reducir la exposición de la población más grande a los mosquitos portadores del Zika, podríamos, de hecho, provocar ondas epidémicas más frecuentes del virus. 

A la luz de los resultados imperfectos de nuestros esfuerzos de control actuales, muchas personas han propuesto intentos para erradicar por completo Ae.aegypti—Y esta estrategia pronto puede ser factible. Un nuevo avance llamado “impulso genético” podría permitirnos insertar genes transportados por mosquitos machos modificados genéticamente de manera más eficiente en las poblaciones de mosquitos, asegurando que todas las crías de estos apareamientos modificados hereden y transmitan el defecto genético. Se predice que se propagará rápidamente y requerirá poco o ningún mantenimiento, la unidad de genes se puede aplicar primero a los sistemas de islas aisladas, pero tiene el potencial de eliminar una especie completa. Y si bien puede ser tentador imaginar la extinción de Ae. aegypti como una solución a todos nuestros problemas de Zika, lo más probable es que no sea la cura que esperamos, y podría empeorar las cosas. 

Si eliminamos aedes aegypti.Otros competidores seguramente esperarán entre bastidores para hacerse cargo de su nicho. (Como escribió una vez Aristóteles, “La naturaleza aborrece el vacío”). El principal competidor invasor del mosquito de la fiebre amarilla es el mosquito tigre asiático Ae. albopictus . A menudo, donde Ae. Aegypti es eliminado, Ae. Albopictus se mueve. Como su pariente más conocido, el mosquito tigre también transmite Zika, dengue y chikungunya.Además, generalmente se extiende más allá del entorno urbano, lo que hace que sea más difícil de controlar. También sabemos que el virus Zika, al igual que otros virus de rápida evolución, se puede adaptar fácilmente a nuevos vectores.De hecho, el zika se ha encontrado ahora en el mosquito común de la casa, Culex quinquefasciatus . Tanto como hemos llegado a difamar a Ae. aegyptimosquitos, su eliminación puede ser solo una solución de curita antes de que otros se muevan para tomar su lugar. Sí, podríamos potencialmente erradicar cada mosquito nuevo a medida que surja. ¿Pero a qué costo, y dónde nos detenemos?

A medida que revisamos la lista de especies de mosquitos en el bloque de corte, debemos pensar de manera más amplia sobre lo que significaría la erradicación a gran escala de los mosquitos para nuestros ecosistemas. Hay alrededor de 3,800 especies de mosquitos en todo el mundo, y menos de un 3 por ciento de ellas transmiten enfermedades humanas. Aunque nunca entramos en contacto con la mayoría de estos insectos, muchos son componentes críticos de las redes alimenticias que incluyen otras especies que valoramos. 

Para muchas especies de aves, por ejemplo, los mosquitos son un pilar de la dieta, y la escasez de insectos puede llevar directamente a menos crías. Los mosquitos también son de importancia crítica para muchas especies de murciélagos, con colonias individuales capaces de consumir literalmente Toneladas de los insectos cada noche . No está claro si estos murciélagos serían capaces o no de encontrar una fuente de alimento sustituto en un mundo sin mosquitos, pero si lo hicieran, ese cambio podría tener efectos severos e impredecibles, impactando a las polillas y otros polinizadores importantes.

Además, muchas especies acuáticas, incluidas varias especies de ranas amenazadas, dependen de las larvas de mosquitos como alimento. Las larvas de mosquitos se alimentan de detritos y de la vida acuática, desempeñando un papel importante en el reciclaje de nutrientes, especialmente en ambientes enrarecidos. Los mosquitos adultos también actúan como polinizadores. Mientras las hembras ingieren sangre, los machos se alimentan de néctar y otras fuentes naturales de azúcar, recolectando y compartiendo polen en el camino.Aunque algunas personas dirían que no se polinizan cultivos importantes de esta manera, y de hecho han argumentado que estos ejemplos brindan pocos beneficios directos a los humanos, el tiempo ha demostrado que cuando las especies abandonan un ecosistema, su pérdida puede tener un efecto imprevisto no solo para nosotros. pero en el medio ambiente en su conjunto, y su resistencia inherente.

Como científico investigador centrado en los virus que causan enfermedades, mis exploraciones a menudo me llevan a sus raíces en la naturaleza. Mi investigación en Tailandia ha demostrado que los lugares con una alta diversidad de mosquitos en general tienen menos especies portadoras de enfermedades. En 2008, mi equipo recolectó más de 84,000 mosquitos en una variedad de hábitats, desde bosques relativamente tranquilos hasta comunidades urbanas y suburbanas muy alteradas, en la provincia de Nakhon Nayok, en el centro de Tailandia. Observamos que la diversidad de mosquitos se sumergió en paisajes alterados por el hombre y los invasores molestos como Ae.aegypti se hicieron más comunes allí. Si bien puede parecer contrario a la intuición, trabajar para mantener la biodiversidad, incluida la diversidad de mosquitos, puede ser una de nuestras mejores defensas a largo plazo contra el aumento de las enfermedades transmitidas por mosquitos.

Mantener la biodiversidad e inmunizar a los mosquitos contra los virus, especialmente cuando podemos hacerlo utilizando ingredientes que ya se encuentran en la naturaleza, como Wolbachia las bacterias; ciertamente son soluciones más sostenibles y permanentes para combatir el virus del Zika que perseguir una puerta giratoria de los esfuerzos de erradicación, dirigidos a una especie de mosquito tras otra. Pero la verdad es que los mosquitos son solo una parte del problema que enfrentamos hoy. Tener en cuenta que el impacto del dengue y el zika sigue siendo más intenso en las comunidades donde los humanos están particularmente expuestos a las picaduras de mosquitos. En estas áreas, el acceso al agua corriente es a menudo limitado, y los mosquitos tienen amplias oportunidades para reproducirse en contenedores de almacenamiento de agua y en objetos desechados cerca de hogares y comunidades. La transmisión del dengue en México a menudo se detiene en la frontera de Texas, y no es porque Ae. aegypti respete las leyes de inmigración, sino más bien porque los humanos y los mosquitos entran en contacto mucho menos en una ciudad típica de Texas con aire acondicionado que en barrios y mercados al aire libre en México.

No solo la tasa de infección difiere en diferentes sociedades, sino que el grado de daño que una enfermedad puede causar también varía ampliamente. Debido a que el Zika es principalmente una amenaza para los niños no nacidos, una respuesta importante ha sido recomendar retrasar el embarazo en las regiones afectadas. Y, sin embargo, muchas de estas mismas regiones se oponen culturalmente a la planificación familiar o carecen de la infraestructura para apoyarla a través de la educación o los suministros. Por lo tanto, la epidemia de Zika ha expuesto profundas desigualdades sociales, que afectan de manera diferente a las mujeres en particular, incluidos sus derechos y su capacidad para controlar su reproducción. Ninguna cantidad de erradicación de mosquitos resolverá estas disparidades, pero el fenómeno del Zika ha impulsado una serie de servicios sociales muy necesarios que incluyen apoyo, educación y empoderamiento para las mujeres y sus opciones reproductivas.

A medida que nos esforzamos por enfrentar los desafíos del Zika y otras enfermedades transmitidas por mosquitos, en parte al traer herramientas innovadoras para enfrentar a Ae. aegypti , no podemos olvidar el elemento humano, una parte vital de la ecuación. En la sociedad global de hoy, nos movemos a nosotros mismos y a otras especies alrededor del planeta de manera regular, viviendo cara a cara con especies invasoras. Al hacerlo, desempeñamos un papel importante en la aparición de enfermedades infecciosas. Por lo tanto, los humanos deben ser parte de la solución. Las respuestas que buscamos pueden consistir en mejorar el acceso a la educación y la atención médica, y en transformar la calidad de los entornos humanos en los que vivimos, para promover sistemas diversos y prósperos entre nosotros. Desde microbios a mosquitos y más allá, la diversidad puede ser más importante de lo que pensamos cuando se trata de la salud y el bienestar humanos.

SOBRE EL AUTOR
La Dra. Shannon Bennett es la Jefa de Ciencia y Harry W. y Diana V. Hind Dean de Colecciones de Investigación y Ciencia en la Academia de Ciencias de California. Es responsable de los programas de investigación científica y exploración de la Academia, y supervisa la colección de la Academia de casi 46 millones de especímenes científicos. También tiene una cita como una de las instituciones académicas de Patterson en ciencia y sostenibilidad. Bennett se unió a la Academia en 2011 como la primera Curadora Asociada de Microbiología de la institución, donde amplió el alcance de la investigación de la institución para incluir un enfoque dedicado a los virus y las bacterias. Su especialidad reside en las enfermedades infecciosas que pueden transmitirse de los animales a los humanos.