Arrear Suricatas

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Para entender cómo y por qué estos animales altamente sociales han desarrollado sistemas de cooperación tan complejos, los científicos han recurrido a una estrategia muy simple.
Fotografía de Jen Guyton.

Cualquier maestro de preescolar con experiencia conoce bien el poder persuasivo de un regalo. Ofrezca galletas o bizcochos a una manada de jóvenes y estarán felices en la cola para casi cualquier tarea, al menos hasta que llegue la gran dosis de azúcar. Los científicos que realizan uno de los estudios de comportamiento animal más antiguos del mundo han utilizado un enfoque similar para fomentar la cooperación de sus sujetos. En este caso, sin embargo, en lo profundo del medio del desierto de Kalahari, la moneda es el agua, los sujetos son suricatas y la tarea es subir a bordo de una balanza para realizar un pesaje. Durante la estación seca, no se necesitarían más que unas pocas gotas preciosas de agua para atraer a los animales a la caja de pesas, recuerda Jen Guyton,


Las suricatas ( Suricata suricatta ) son miembros de la familia de la mangosta que viven y se reproducen de forma cooperativa en grupos que suelen ser una docena o dos, y en ocasiones hasta 50. Distribuidos entre los hábitats áridos y áridos del sur de África, estos carnívoros son pequeños pero voraces. de día, comiendo casi cualquier cosa que puedan desenterrar o perseguir, la mayoría de las veces son insectos, pero también reptiles, aves, huevos, roedores y escorpiones. Con poca cobertura entre las dunas y los arbustos del desierto, los suricatas dependen en gran medida de vastas redes de madrigueras dentro de sus territorios para escapar de las bajas temperaturas nocturnas y los innumerables depredadores que buscan sus propias comidas.

Una clave para el éxito de la suricata en este entorno implacable es la cooperación.Por ejemplo, un miembro del grupo se queda mirando mientras el resto del clan busca comida en la seguridad. La investigación ha demostrado que estos centinelas utilizan diferentes secuencias e intensidades de llamadas para comunicarse cuando la costa está despejada o, si está presente un depredador, qué tipo y qué tan urgente es el peligro. Los suricatas cooperan también en la crianza de sus crías. Mientras que una pareja dominante de individuos produce la mayoría o la totalidad de los descendientes de un clan, los otros adultos se lanzan para alimentar, vigilar y transportar bebés de suricata de una parte del territorio a otra cuando el grupo se traslada. Este comportamiento no es estrictamente voluntario. Se sabe que las hembras dominantes expulsan a los subordinados que intentan reproducirse, o matan a sus crías si tienen éxito.

Lograr una comprensión profunda de cómo los animales como estos se comunican y cooperan no sucede de la noche a la mañana. Los científicos han estado estudiando suricatas en el Kalahari durante más de 25 años, observando y documentando las historias de vida de cada miembro de la población del estudio desde su nacimiento durante ese tiempo. Para hacerlo, utilizaron un enfoque llamado habituación, que, según recuerda Guyton, «involucraba estar sentado cerca de una madriguera de suricatos salvajes día tras día durante varios meses hasta que se relajan lo suficiente como para comenzar a ignorarte». A menudo, tomaría más de Un año de habituación antes de que un grupo previamente salvaje pudiera ser pesado, dice ella.

Si bien la habituación es un proceso que requiere mucho tiempo, le ha dado a los científicos una visión del sistema social de los suricatos que de otra manera sería imposible. Una vez que los animales están lo suficientemente cómodos como para aceptar una golosina, agua durante la estación seca y pequeños trozos de huevo duro durante la temporada de lluvias, la recolección de datos se vuelve fácil. Cuando cada suricata sube a la balanza para aceptar su recompensa, un científico registra el peso del animal. Si bien es posible que utilicemos este tipo de información para ajustar nuestra ingesta calórica para el día siguiente, los biólogos suricatos utilizan el peso corporal, que se realiza un seguimiento cuidadoso día tras día, para obtener un conocimiento mucho más profundo: qué miembros del grupo están embarazadas, cuáles están estresados, qué tan bien el grupo está proveyendo para sus jóvenes, y cuan gravoso puede ser mantener este sistema cooperativo.

Lo que le ha tocado a Guyton muchos años después, aparte de las innumerables horas que pasó sentado inmóvil en el borde de una madriguera suricata, es la participación voluntaria de estos animales sociales en su propio estudio, y la intimidad entre el investigador y el sujeto del estudio. «Sin la cooperación de los animales, esta investigación no sería posible», dice ella.

Desierto de kalahari, sudáfrica
SOBRE EL FOTOGRAFO
Jen Guyton es un explorador de National Geographic, fotógrafo y ecólogo que reside en el Parque Nacional de Gorongosa. Ella está trabajando en su Ph.D. en Ecología y Biología Evolutiva en la Universidad de Princeton. Puedes ver más del trabajo de Guyton en http://www.jenguyton.com .