Los últimos lobos

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Fotografías tomadas de internet
Historia de Jaymi Heimbuch
https://www.biographic.com/posts/sto/the-last-wolves?mpweb=1018-8109-1171156
Los carnívoros más raros de África enfrentan amenazas crecientes de perros domésticos portadores de enfermedades, pero los científicos esperan que una nueva campaña de vacunación le dé a los lobos etíopes una oportunidad de luchar para sobrevivir.
Una gruesa capa de escarcha cubre el paisaje, creando una bruma de gasa sobre los bronceados y verdes pálidos de las Tierras Altas de Etiopía. En medio de la quietud congelada, un bulto de color óxido oxidado en revueltas revuelve. Una nariz negra aparece debajo de una cola gruesa, y dos orejas se mueven sobre una cabeza elegantemente larga. Por fin, el lobo se levanta, se arquea la espalda en un largo tramo y tiembla. Cerca de allí, otros miembros de la manada también se levantan, tocándose las narices para saludar. Los cachorros, de apenas unas semanas de edad, emergen de una guarida poco profunda y comienzan a jugar, trepando por las rocas, tirando de las colas de los demás. A medida que el cielo se ilumina, los adultos trotan para patrullar el borde del territorio del grupo y comenzar la caza del día.

Estas tierras altas, que se extienden por gran parte del centro y norte de Etiopía, albergan algunos de los picos más altos de África. También son los últimos, los únicos, baluarte del carnívoro más raro del continente: el lobo etíope ( Canis simensis ). Este no es un lugar fácil para ganarse la vida. En las elevaciones de 3,000 a casi 4,500 metros (10,000 a casi 15,000 pies), las condiciones aquí no son más que duras. Las temperaturas a menudo descienden por debajo del punto de congelación, los vientos y las estaciones secas pueden ser largas y duras. Pero los organismos de las tierras altas han tenido tiempo de adaptarse a su entorno. Con la excepción de la lobelia gigante ( Lobelia rynchopetalum ), la mayoría de las plantas aquí abrazan el suelo, y muchos de los animales van un paso más allá, buscando refugio debajo de la superficie.

Los roedores excavadores son algunos de los animales salvajes más abundantes en las tierras altas. En algunos lugares, el suelo prácticamente hierve a fuego lento con animales pequeños y dispersos. No es de extrañar, entonces, que el principal depredador de la región se haya convertido en un especialista en mamíferos pequeños. Descendientes de los antepasados ​​de los lobos grises que llegaron a las tierras altas de Eurasia hace unos 100.000 años, y se aislaron en estas “islas” afroalpinas, los lobos se han adaptado a su nuevo nicho. Evolucionaron para volverse más pequeños y delgados, con largos hocicos perfectamente adecuados para atrapar ratas topo gigantes que se retiraban en sus madrigueras. Su color cambió a un tono dorado oxidado para mezclarse con la cubierta de verano.

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Si bien el pequeño tamaño de sus presas requiere una estrategia de caza en solitario, los lobos etíopes han conservado muchas de las conductas de sus antepasados, incluidas sus complejas estructuras sociales; viven en grupos familiares muy unidos, cada uno formado por una pareja reproductiva dominante y subordinados que ayudan a criar a los jóvenes y defender territorios. Dentro de estos grupos, existe una clara jerarquía reforzada por saludos regulares y ritualizados.

Aunque están muy adaptados, los lobos etíopes luchan por sobrevivir.Actualmente, solo quedan unas 500 en el mundo, distribuidas entre seis poblaciones aisladas, todas en las tierras altas, y ese número ha fluctuado dramáticamente en los últimos años. Las montañas de Bale, en el sureste, son el hogar de la mayor de las seis poblaciones, con alrededor de 250 individuos que viven en múltiples paquetes familiares. Aquí es donde los investigadores del Programa de Conservación del Lobo Etíope sin fines de lucro (EWCP, por sus siglas en inglés) han centrado la mayor parte de sus esfuerzos para aprender sobre los lobos y las amenazas que enfrentan, y tratar de proteger a las especies de la extinción.

Mientras que los lobos etíopes han persistido en estas montañas afroalpinas durante milenios, los científicos y conservacionistas están preocupados por su futuro. Sí, los carnívoros están en la parte superior de la cadena alimenticia, enfrentan poca persecución por parte de los humanos y su presa es relativamente abundante. Sin embargo, a pesar de estas ventajas, los investigadores que han pasado décadas estudiando estos animales carismáticos y que los conocen mejor han sido testigos del precario bamboleo de la especie entre la existencia y la desaparición aquí en el “Techo de África”. Ahora están haciendo todo lo posible para Asegurar la supervivencia de los lobos.

Un grupo de lobos etíopes adultos trota para patrullar el territorio de la manada en una mañana helada en 
las montañas Bale de Etiopía.

Un cachorro de lobo etíope mira desde una alta percha en las montañas Bale.

Tierras altas de Etiopía
Muchas amenazas se hanunido para empujar a los lobos a sus actuales circunstancias inestables, pero tres en particular son las más apremiantes. La invasión humana directa en el hábitat de los lobos es la más obvia de estas amenazas. Etiopía tiene actualmente la población humana de más rápido crecimiento en África y esto está empujando a las personas cada vez más hacia el territorio de lobos a medida que buscan tierras para sus granjas y ganado. El aumento de la actividad humana lleva a los lobos a esconderse durante el día, afectando el tiempo que pueden pasar cazando y aumentando el estrés fisiológico. 

Un aumento en el número de personas en un área también significa un aumento en el número de animales de pastoreo. El pastoreo excesivo y la compactación del suelo por rebaños de ganado pueden degradar el frágil hábitat de las tierras altas y reducir la disponibilidad de presas.

“En un hábitat óptimo, los paquetes son grandes, típicamente con seis lobos adultos y subadultos, pero hasta 18”, dice Jorgelina Marino, directora de ciencias de EWCP. Y esto no incluye a los cachorros nacidos de la hembra dominante de la manada en un año determinado. “En las áreas menos productivas, que tienen menos presas, y en las áreas donde los lobos son molestados, las manadas son tan pequeñas como de dos a tres lobos, más cachorros [de ese año] si se reproducen”, dice ella.


En las tierras altas, los perros de los pastores son semi-salvajes, más usados ​​como sistema de alarma contra los leopardos y las hienas manchadas que como pastores. No están esterilizados ni castrados, ni vacunados, y se les deja a su suerte que encuentren comida y agua. Eso significa que se dirigen a cazar la misma presa de roedores que los lobos, poniendo en contacto a los dos depredadores entre sí. 

“Nuestros estudios han demostrado que las poblaciones de perros domésticos son el reservorio de la rabia en los paisajes donde viven los lobos etíopes”, dice Marino. “Los brotes en lobos siempre están asociados [con] brotes en perros cercanos”.

Las enfermedades como la rabia y el moquillo son particularmente problemáticas para las especies altamente sociales como los lobos etíopes.Si un miembro de un grupo entra en contacto con perros infectados, o con los restos de animales infectados, mientras caza, puede propagar la enfermedad al resto del paquete en cuestión de días. Si ese paquete se encuentra con lobos de otros paquetes, la enfermedad puede propagarse rápidamente a través de toda la población.

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Las chozas como esta se están convirtiendo en un lugar cada vez más común en las tierras altas de Etiopía a medida que la población del país aumenta, y los pastores y agricultores buscan nuevas tierras.
En 1991, el biólogo conservacionista Claudio Sillero estaba en las tierras altas estudiando lobos etíopes para su investigación doctoral cuando presenció el impacto de un brote de rabia. Encontró canal tras canal, viendo morir a la mayoría de los animales que había estudiado. Él hizo su misión proteger a las especies de la extinción. En 1995, junto con Karen Laurenson, Sillero formó el Programa de Conservación del Lobo Etíope.

“Fue muy difícil ver a los animales que había llegado a conocer, que perecen tan bien a la rabia”, dice Sillero. “Eso me convenció de que teníamos que hacer algo al respecto. En 1994, confirmamos que la población no se había recuperado del brote de 1990-91, y se sospechaba de una CDV, que se informó en perros. Fue entonces cuando consideramos una intervención para vacunar perros domésticos “, dice. Silero y sus colegas comenzaron este esfuerzo el año siguiente. 

Desde entonces, él y su equipo han trabajado en conjunto con varios socios, entre ellos la Fundación Born Free, la Unidad de Investigación de Conservación de la Vida Silvestre de la Universidad de Oxford y la Autoridad de Conservación de la Vida Silvestre de Etiopía, para adelantarse a los brotes de enfermedades y crear un amortiguador entre lobos Humanos vecinos y perros domésticos.

La población de Bale Mountain se ha visto afectada por brotes repetidos de rabia en los últimos 30 años, incluidos en 1991, 2003, 2008 y 2014. A principios de los años 90, la población de lobos estimada se redujo de 440 a 160 en solo un par de años. subrayando el alarmante potencial de la enfermedad para eliminar a porciones significativas de la población en un abrir y cerrar de ojos. Y en cada brote, los científicos confirmaron que los lobos habían contraído la enfermedad de perros domésticos.

Los brotes de moquillo en 2006, 2010 y 2015 en las montañas de Bale también tuvieron un costo significativo. En 2010, una cuarta parte de los lobos adultos y subadultos en la región murieron por el moquillo. La pérdida de adultos afecta la capacidad de un grupo para criar cachorros hasta la edad adulta. Solo tres de los 25 cachorros nacidos de manadas que los investigadores monitorearon durante la temporada de reproducción de 2010 sobrevivieron a la etapa de subadulto, lo que representa solo una tasa de supervivencia del 12 por ciento, una disminución significativa de la tasa de supervivencia típica de 25 a 40 por ciento. En 2015, otro brote de enfermedad destruyó aproximadamente a la mitad de la población afectada.

Los lobos de Bale Mountain han sido el foco del trabajo del equipo por razones tanto biológicas como históricas. “Bale es donde vive más de la mitad de la población mundial, donde los animales viven en la densidad más alta y donde son más fáciles de observar y estudiar”, dice Marino. “Los brotes de enfermedades han sido recurrentes, posiblemente debido a la gran cantidad de animales y las altas densidades, que favorecen las epizootias.Además, en los primeros años, debido a la guerra civil y al descontento social, no podíamos viajar libremente en las montañas del norte de Etiopía;en 1997 pudimos expandir nuestras actividades para cubrir toda la gama de especies “.

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Afortunadamente, EWCP ha estado trabajando para implementar un programa de vacunación que protegerá a los lobos de los brotes de enfermedades. La rabia se ha eliminado de manera efectiva entre los perros domésticos en los Estados Unidos, y el moquillo también está bajo control en la mayoría de las áreas, por lo que hay pocas dudas de que un régimen de vacunación tiene el potencial de sacar al lobo etíope de la extinción. Sin embargo, poner ese programa en práctica es mucho más fácil decirlo que hacerlo. 

El esfuerzo de vacunación actual es doble, el primero se enfoca en perros domésticos. El EWCP vacuna un promedio de 5,000 perros domésticos al año con la esperanza de disminuir la enfermedad.

En el pasado, los aldeanos han tenido la tentativa de vacunar a sus perros, preocupándose de que las inmunizaciones puedan hacer que los perros sean perezosos, más dependientes de los recursos de la aldea y menos útiles como alarmas de depredadores. Sin embargo, los programas educativos de EWCP ahora han demostrado con éxito a los aldeanos que las vacunas mantienen a sus perros más sanos y, por lo tanto, les permiten trabajar de manera más productiva. 

Inocular a los perros domésticos también ha provocado una disminución en el número de casos de rabia entre humanos y ganado, un patrón que las comunidades locales han comenzado a ver y apreciar de primera mano. En las aldeas donde los perros no han sido vacunados, la rabia afecta aproximadamente al 14.3 por ciento de los humanos, el ganado y los perros de la comunidad. Con la vacunación, esa cifra se reduce a solo 1,8 por ciento para el ganado y los perros, y el riesgo para los humanos casi desaparece.

Las campañas educativas de EWCP no solo aumentan el apoyo para la vacunación contra la rabia y el moho, sino que también ayudan a las comunidades locales a comprender cómo la administración de todo el ecosistema desempeña un papel clave para mantener los hábitats de los que dependen saludables y prósperos.

Un fuego de cocina brilla dentro de una choza en las Tierras Altas de Etiopía.
Hasta la fecha, EWCP ha vacunado a más de 85,000 perros. Este esfuerzo proporciona un búfer muy necesario, pero no es una solución en sí misma. La población de perros continúa creciendo, y constantemente se introducen nuevos perros en el área a medida que las personas mueven sus rebaños y nacen nuevas camadas. Los científicos saben que la prevención de brotes de enfermedades también requerirá la vacunación de los lobos.

En 2011, el equipo de EWCP recibió el permiso del gobierno de Etiopía para iniciar un programa piloto de pruebas de vacunación oral para los lobos.Utilizaron una estrategia de cebo con una vacuna viva atenuada por vía oral, que se ha utilizado con éxito en cebos en Estados Unidos para erradicar la rabia en las poblaciones de coyotes y mapaches, y en Europa entre los zorros. El protocolo funcionó tan bien que han utilizado el mismo vehículo de entrega durante los últimos ocho años. La vacuna se mantiene dentro de un paquete oculto dentro de un trozo de carne de cabra; Cuando un lobo muerde, la vacuna cubre las membranas mucosas de su boca y es absorbida por el sistema del animal. Una vez entregado, proporciona inmunidad durante al menos tres años, aunque Marino señala que la inmunidad probablemente dure más tiempo.

Los miembros del equipo a caballo distribuyen cebos por la noche, un enfoque que minimiza el estrés en los lobos. Cada vez que un lobo toma el cebo, un miembro del equipo registra la identidad del lobo y la cantidad de cebo que se consumió. Durante el piloto inicial, el equipo atrapó a los lobos unas semanas más tarde para averiguar qué porcentaje del paquete había sido vacunado y, por lo tanto, determinar la eficacia de la estrategia. 

El equipo descubrió que si podían vacunar solo el 40 por ciento de un paquete familiar contra la rabia, con un enfoque en la inmunización de machos y hembras, podrían aumentar las posibilidades de supervivencia del paquete familiar hasta en un 90 por ciento. Algunos miembros todavía pueden sucumbir a la enfermedad, pero el paquete en su conjunto persistirá y reconstruirá sus números.

Antes de que EWCP comenzara su estudio piloto de vacunación, un brote de rabia eliminaría entre el 50 y el 75 por ciento de la población de lobos en la región. Pero el brote más reciente en 2014 contó una historia diferente: la enfermedad mató a menos de 10 por ciento de los lobos de la región. La combinación de una respuesta rápida en el terreno por parte del equipo para vacunar a la mayor cantidad posible de lobos cuando se produjo el brote, así como los esfuerzos de vacunación anteriores que proporcionaron inmunidad a un subconjunto de lobos, mitigaron el impacto del reciente brote .

A raíz de esta poderosa prueba de concepto, el gobierno de Etiopía firmó un acuerdo que permite a EWCP lanzar su primera campaña de vacuna oral a gran escala en el verano de 2018. Dirigido a las seis poblaciones de lobos restantes, el programa se enfoca especialmente en la inmunización. Los machos y hembras de la familia se reproducen en cada población. 

Pasar de un programa piloto probado durante varios años a una campaña de vacunación contra la rabia a gran escala es un hito importante en los 30 años de esfuerzo del equipo por conservar el cánido más amenazado del mundo.El plan de vacunación oral recién lanzado proporcionará un amortiguador aún más sólido entre los lobos y la enfermedad catastróficamente mortal que amenaza su futuro. 

En un anuncio de agosto de 2018, EWCP observó que los primeros cinco paquetes de lobos fueron vacunados usando la nueva estrategia. “La vacuna SAG2, utilizada con éxito para erradicar la rabia de las poblaciones de carnívoros silvestres en Europa, ahora levanta esperanzas de la supervivencia de uno de los carnívoros más raros y más especializados del mundo”, escribieron en el anuncio. Durante los próximos tres años, el equipo ampliará la campaña de vacunación a las seis poblaciones de lobos en Etiopía, algunas de las cuales son solo unas pocas personas, lo que aumenta sus posibilidades de supervivencia en un mundo cambiante.

“Ahora sabemos que la vacunación preventiva es necesaria para salvar a muchos lobos de una muerte horrible y para mantener a las poblaciones pequeñas y aisladas fuera del vórtice de la extinción”, dice Sillero. “Celebro de todo corazón el logro del equipo”. 

Mientras tanto, EWCP también está diseñando un plan para poner fin a los brotes de enfermedad. Aunque no existe una vacunación oral para el moquillo canino, sí existen las vacunas inyectables. En 2016, se demostró que una vacuna contra el moquillo para los lobos etíopes es segura, pero no hay lugar para el error con una especie tan en peligro de extinción. Los ensayos extensos aún están en curso, y el equipo actualmente espera resultados de laboratorio que ayudarán a determinar si el programa de vacunación contra el moquillo avanzará o no.

“Nuestra expectativa es que el gobierno permita la vacunación contra la CDV en el futuro, al menos en respuesta a las epizootias verificadas de CDV entre los lobos”, dice Marino.

El viaje para salvar a esta especie carismática ha sido largo, dice Sillero, quien ha pasado muchas noches sin dormir durante los últimos 30 años rastreando lobos en condiciones de frío. “Pero luego en la conservación de la vida silvestre rara vez hay soluciones rápidas. Hemos superado los obstáculos para disipar los temores de aquellos que estaban preocupados por las intervenciones de vacunación y han ganado su confianza y apoyo “, dice, con la resolución de alguien que probablemente no se desanime por el más alto de los obstáculos. “Con la vacunación preventiva regular esperamos reducir las oscilaciones de la población salvaje observadas como resultado de los brotes de la enfermedad y hacer que las últimas seis poblaciones de lobos sean más resistentes a la extinción local”.

La presencia del lobo etíope en las tierras altas es evidencia de un ecosistema saludable, y la especie es un animal ideal para actuar como un emblema para la conservación en Etiopía. Como un depredador que es a la vez familiar y misterioso, el lobo es una especie convincente con la que muchas personas sienten una conexión, como lo demuestra el personal profundamente dedicado de EWCP. Con la ayuda y la cooperación de las comunidades locales, el equipo continuará trabajando para garantizar que este elegante cánido permanezca en el lugar que le corresponde en las tierras altas de forma indefinida.