Madre poderosa

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Uno de los padres de insectos más atentos, este pequeño saltador de árboles defiende ferozmente a sus hijos hasta que están completamente desarrollados, utilizando su tocado en forma de espina como escudo y herramienta de intimidación.
Photograph by Lucas Bustamante
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Cuando pensamos en impresionantes tocados en el reino animal, los mamíferos con cuernos y astas y los dinosaurios fuertemente armados probablemente se nos ocurran. Pero en una base relativa, los pequeños saltadores de árboles no tienen nada de qué avergonzarse y poco que temer. 

De todos los rasgos por los que los treehoppers son conocidos, si se los conoce, si se los ve, el más espectacular es su casco o, en términos científicos, su pronoto. Esta estructura, a menudo extravagante, que muchos investigadores creen que es un conjunto de alas altamente modificado , en cierto sentido, ha recibido un impulso evolutivo, porque, en realidad, ¿quién necesita otro conjunto funcional de apéndices de vuelo cuando ya tiene dos?
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Dada tal latitud y guiada por el agudo sentido del estilo de la selección natural, las más de 3,000 especies de saltadores de árboles del mundo han desarrollado una variedad asombrosamente diversa de sombreros de gran tamaño. Estos cascos a veces se parecen a objetos inanimados, como semillas de plantas o caca de ave, o criaturas completamente diferentes como las hormigas. Una de las formas más comunes de sombrerería, como la que lleva este Alchisme grossa treehopper fotografiada en el altiplano ecuatoriano, imita una espina. No es difícil imaginar cómo un grupo de estos insectos gregarios alineados a lo largo del tallo de su planta huésped puede parecerle a un ave o lagarto hambriento. ¿Comestible? No si valoras la habilidad de tragar.

Si el camuflaje o la defensa, o ambos, ha sido la principal fuerza impulsora de la evolución del pronoto de treehopper, probablemente será una pregunta abierta durante algún tiempo. Pero los científicos que estudian arboleros en Bolivia piensan que pueden haber identificado un factor crítico que impulsa el tamaño y la forma del pronoto, al menos en A. grossa : la atención materna. 

En una muestra sorprendente de la inversión de los padres, las hembras de los árbolesA. grossa vigilan cada grupo de huevos que producen hasta que sus bebés nacen y se convierten en adultos. Cuando se acerca un depredador o parásito, las hembras protegen a sus hijos de la vista o giran y vibran sus cuerpos agresivamente para alejar al intruso. 

Adornos de cabeza voluminosos e intimidantes son comprensiblemente útiles para estos esfuerzos. En efecto, los científicos descubrieron que el mayor tamaño del casco se correlacionaba tanto con las garras de huevos más grandes como con las mayores tasas de supervivencia de los hijos. Pareciendo una espina grande, incluso cuando está posado en una planta hospedadora que no tiene espinas propias, aparentemente no presenta una desventaja significativa para la madre árbol-árbol, y le permite proteger a grandes crías, crías que pasarán su propio sombrero extravagante a la próxima generación.