La difícil situación de los ornitorrincos

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Cuanto más aprenden los científicos sobre esta extraña y escurridiza especie, más se preocupan por su futuro. Pero estas nuevas ideas pueden, en última instancia, ayudar a salvarlo.
Fotografías de Douglas Gimesy. Relato de April Reese
https://www.biographic.com/posts/sto/plight-of-the-platypus?mpweb=1018-8619-1171156
Con el pico de pato, el cuerpo de una nutria y la cola de un castor, el ornitorrinco (Ornithorhynchus anatinus) tiene una larga historia de confusión con los humanos que la han encontrado. Los primeros colonos europeos empezaron a llamar «patitos» a los extraños mamíferos semiacuáticos que encontraron viviendo en los arroyos del este de Australia. Cuando el capitán John Hunter, el segundo gobernador de la colonia de Nueva Gales del Sur, envió un espécimen de la criatura al naturalista británico George Shaw. En 1798, Shaw inicialmente pensó que era un engaño. Así surgió «una rivalidad que enfrentó a nación con nación, naturalista contra naturalista y profesional contra amateur», escribió el biólogo evolutivo Brian K. Hall en un artículo de Biociencia de 1999. Sobre la historia del debate científico sobre la especie. «Mucho después de que la evidencia fuera arrebatada a Nature, a medio mundo de donde se debatía el debate, los biólogos continuaron discutiendo sobre esta criatura paradójica».

Durante gran parte de los dos siglos transcurridos desde que los científicos occidentales intentaron darle sentido a este peludo animal que pone huevos, que comparte su estrategia reproductiva con solo otro mamífero, el equidna, la literatura científica fue poco más que descripciones de sus extrañas apariencias. relatos históricos de avistamientos en este río o aquel, y observaciones superficiales sobre su anatomía e historia de vida. Esto se debe en gran parte a que, a diferencia de otras especies icónicas australianas, como el koala que se mueve lentamente y se abraza a los árboles, o el canguro en todas partes, los platypuses son extremadamente difíciles de estudiar. Activos por la noche y viviendo gran parte de sus vidas bajo el agua, sus hábitos son lo opuesto a los de sus observadores humanos.»Y más allá de eso», dice Geoff Williams, del Australian Platypus Conservancy, «todo lo que normalmente se usa en la investigación, no se puede usar con el ornitorrinco.
A pesar de esos desafíos formidables, en los últimos 20 años, unos pocos científicos decididos, ayudados por avances tecnológicos como los rastreadores acústicos y el ADN ambiental (fragmentos de información genética que un animal arroja a su entorno), han comenzado a iluminar el mundo de los ornitorrincos como nunca antes de. Sin embargo, cuanto más aprenden los investigadores sobre la historia de vida, el paradero y el hábitat de la especie, más se dan cuenta de la amenaza que representan los humanos para su supervivencia a largo plazo.

«Lo más importante que estamos aprendiendo es que los platypuses están en problemas», dice Joshua Griffiths, biólogo de una firma de consultoría ambiental en las afueras de Melbourne, que ha pasado muchas noches sin dormir capturando a los platypuses en las corrientes de la zona para aprender más sobre los animales secretos. Si bien a algunas poblaciones les va bien, estas tienden a estar en áreas remotas y silvestres. Según Griffiths, donde la huella humana ha alterado los cursos de agua nativos del ornitorrinco, la fragmentación del hábitat, la contaminación del agua, las redes de pesca, las presas y el desarrollo urbano han llevado a muchas poblaciones a declinar.

Sin embargo, muchas de las mismas ideas sobre el estado del ornitorrinco y las amenazas a las que se enfrenta también han comenzado a iluminar un camino hacia la recuperación que podría ahorrarle a la especie el sombrío destino que tantas otras criaturas endémicas de Australia se han encontrado. En un país con la tasa de extinción de mamíferos más alta del mundo, los ornitorrincos podrían desafiar las probabilidades, si existe suficiente voluntad pública y política para protegerlos.

Los muchos desafíos del estudio de los ornitorrincos han mantenido a esta criatura inusual envuelta en un misterio durante siglos.

El ornitorrinco es una de las criaturas más icónicas de Australia, pero los expertos advierten que no se debe dar por sentada a la especie.

Australia. Distribución actual de Platypus
Platypuses, llamados mallangong, tambreetyboonaburrapor por los grupos aborígenes que una vez los cazaron para comer, viven en vías fluviales a lo largo de gran parte del este de Australia, incluida la isla de Tasmania. Están bien equipados para la vida acuática. Impulsándose a sí mismos a través del agua con pies anchos y palmeados, los carnívoros usan sus muy discutidos billetes, llenos de electrosensores, para localizar y atrapar pequeñas presas escondidas en el lodo y el agua turbia. Después de rellenar sus mejillas con comida de ardilla, salen a la superficie para comer. Y comen mucho: los ornitorrincos adultos pasan aproximadamente 12 horas al día buscando alimento y consumen la mitad de su peso corporal en insectos, gusanos, cangrejos de río y otros invertebrados cada día.
«Hay mamíferos que pueden vivir en el agua [fresca] y nadar bien, pero nada se acerca a la capacidad del ornitorrinco para navegar por las vías fluviales y usar su factura súper sensible para encontrar presas», dice Richard Kingsford, biólogo conservador de la Universidad. de Nueva Gales del Sur que ha estudiado la especie durante años.
Lo que Kingsford, Griffiths y otros investigadores han aprendido ciertamente ha confirmado la reputación del ornitorrinco como uno de los animales más extraños del mundo. Por ejemplo, los científicos sospechan que las espuelas venenosas con las que nacen los machos con sus patas traseras pueden usarse como armas contra sus rivales durante la temporada de reproducción. Después de aparearse, las hembras se retiran a la seguridad de una madriguera que han excavado en la orilla del río. Allí ponen uno o dos huevos y los incuban bajo sus anchas colas. Si bien los huevos solo tardan unos 10 días en incubarse, luego las madres amamantan a sus crías durante cuatro meses hasta que se desarrollan lo suficiente como para aventurarse fuera de la madriguera y buscar forraje.
«Probablemente sean las especies más difíciles en las que he trabajado», dice Griffiths, quien, sin embargo, ha dedicado los últimos 12 años de su vida a comprenderlos. Uno de los principales expertos de ornitorrinco de Australia, trabaja con los funcionarios de agua de la ciudad para estudiar y monitorear las poblaciones en las vías fluviales en y alrededor de Melbourne. «Hay una serie de desafíos con los ornitorrincos, y es una de las razones por las que no tenemos buenos datos sobre ellos», dice.
Los años de investigación dedicada están empezando a arrojar luz sobre dónde nadan los ornitorrincos y dónde enfrentan los mayores riesgos.
El río Snowy en Nueva Gales del Sur ofrece un hábitat de ornitorrinco primordial, así como también oportunidades de captura para los investigadores.
Por más difícil que haya sido estudiar la biología básica de los ornitorrincos, ha sido aún más difícil averiguar dónde están todas las poblaciones y, para las que se conocen, cómo están yendo esas poblaciones.Pero varias iniciativas de investigación recientes están empezando a llenar esos vacíos de datos. 

Una encuesta nacional de tres años recientemente completada por Kingsford, Griffiths y una docena de otros investigadores combinaron información de encuestas de captura y liberación, estudios que utilizaron sensores acústicos para rastrear movimientos de ornitorrincos, datos de ADN ambientales y relatos históricos para esbozar la abundancia y distribución de la especie, y determinar dónde está en riesgo. El estudio financiado por el Consejo de Investigación Australiano, que se publicará a fines de este mes, encontró que la especie está en peor estado de lo que los científicos esperaban y advierte que si las amenazas a las que se enfrentan algunas platypus no se tratan con rapidez, el estado de la especie solo deteriorarse aún más. Usando parte de la misma información, la UICN rebajó el estatus de la especie a Casi Amenazada en 2016. A pesar de esto, todas las pruebas hasta ahora implican a los humanos en el declive del ornitorrinco. Una serie de detritos y estructuras humanas, que incluyen presas, trampas para cangrejos de río y contaminación, han matado a los animales, han restringido sus movimientos, degradado su hábitat y reducido su presa. Algunas de las poblaciones más afectadas son aquellas que se encuentran río abajo de las represas o en áreas donde la limpieza de la tierra o el pastoreo del ganado ha eliminado la vegetación de los arroyos, incluidos los árboles cuyas raíces refuerzan las madrigueras de platypus. Los depredadores invasores, como los gatos salvajes, los perros y los zorros rojos, suelen matar a los ornitorrincos, especialmente los machos juveniles que deben aventurarse en tierra firme en busca de nuevos territorios. Y las redes de pesca y las trampas que permiten que los ornitorrincos entren pero no escapen ahogan a muchos animales cada año. 

Afortunadamente, los esfuerzos de investigación y conservación en el estado de Victoria ofrecen esperanza de cómo los humanos pueden coexistir mejor con los ornitorrincos. Una de las cuencas hidrográficas mejor estudiadas es la del río Yarra, que atraviesa el corazón de Melbourne. Si bien un periódico local informó sobre avistamientos de ornitorrincos en el río a principios del siglo XX, los animales no han sido vistos en el centro desde entonces. Pero todavía hay poblaciones río arriba y en los afluentes de Yarra, y Griffiths ha estudiado muchos de ellos, en colaboración con un socio inusual: la agencia local de agua, Melbourne Water. Bajo la Estrategia de Aguas Saludables de la ciudad, los funcionarios realizan encuestas para los ornitorrincos y minimizan las amenazas. 
«Debido a eso, hemos podido generar algunos datos sorprendentes», dice Griffiths. Una combinación de encuestas de captura, análisis de ADN ambientales y un programa de ciencia ciudadana que llama a los residentes a reportar avistamientos usando una aplicación de teléfono móvil llamada «Platypus Spot «ha brindado a los investigadores una imagen más completa del estado de la especie en el área. Esta información está ayudando a los administradores de agua y vida silvestre a determinar dónde enfocar los esfuerzos de conservación y dónde es particularmente importante prevenir una mayor degradación del hábitat. La información que Griffiths y otros que se han reunido en los últimos años también han convencido al estado de Victoria de prohibir un tipo de trampa especialmente mortal conocida como una «trampa de la ópera» (llamada así por su parecido con la Ópera de Sydney). 
Tiana Preston, quien supervisa el programa de conservación de ornitorrinistas de Melbourne Water, dice que la agencia está utilizando estos hallazgos de investigación para ayudar a reducir las numerosas amenazas que enfrentan los ornitorrincos. Por ejemplo, la agencia sabe ahora que la escorrentía de los estacionamientos y otras superficies pavimentadas puede inundar hábitats críticos e inundar platypus madrigueras. Para ayudar a prevenir esto, Melbourne Water está trabajando con los desarrolladores y las comunidades de la ciudad, uno de los de mayor crecimiento en Australia, para educarlos sobre los riesgos para los ornitorrincos y alentarlos a que instalen pavimento permeable que permita que el agua de lluvia penetre en el suelo. Poner en techos verdes para captar la lluvia.

Esta es solo una de las muchas correcciones que Griffiths y otros investigadores dicen que se necesitan en el rango de los ornitorrincos.Replantan árboles a lo largo de arroyos, manteniendo el ganado lejos del hábitat ribereño que todavía está intacto, restaurando flujos naturales, limpiando vías de agua contaminadas e imponiendo una prohibición a nivel nacional de las trampas de las casas de ópera, todas son medidas que ayudarían a proteger a los ornitorrincos, dicen.
A pesar de las noticias alarmantes que han traído investigaciones recientes, los investigadores y los conservacionistas comprometidos con la protección de las especies enfatizan que todavía hay tiempo para revivir a sus poblaciones enfermas y asegurarse de que las sanas continúen prosperando.Y eso sucedería mucho antes, agregaron, si los responsables de la formulación de políticas tomaran medidas ahora, en lugar de esperar por datos adicionales. Griffiths, por ejemplo, dice que ha visto lo suficiente como para convencerlo de que el ornitorrinco ya reúne los requisitos para la protección. «Apostaría mi casa en ello», dice. 

Lo que está fuera de discusión es que el ornitorrinco, una vez tan común que se pensaba que era una parte indeleble del paisaje australiano, ahora necesita la ayuda de su mayor amenaza: la gente. «Creo que hemos visto más allá de cualquier duda que el ornitorrinco no es una especie que podamos dar por sentado», dice Williams.