HG Wells y las incertidumbres del progreso

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Detalle de March of Intellect (ca. 1828), una caricatura satírica de William Heath, que presenta aplicaciones futuras de fantasía de tecnología contemporánea, pero que incluye el tubo de vacío para viajes. En la parte superior de la impresión (recortada aquí) se lee “Señor, cómo este mundo mejora a medida que envejecemos” .
https://publicdomainreview.org/2019/06/27/h-g-wells-and-the-uncertainties-of-progress/

Además de los numerosos trabajos pioneros de la ciencia ficción por los que hizo su nombre, HG Wells también publicó un flujo constante de meditaciones de no ficción, centradas principalmente en temas destacados de sus historias: los efectos de la tecnología, la locura humana y la idea. del progreso. Mientras Peter J. Bowler explora, para Wells, la noción de un futuro mejor estaba plagada de complejidades.

H. G. Wells se preocupó constantemente por el futuro de la humanidad. Si bien esperaba un progreso en los asuntos humanos, era muy consciente de que no era inevitable y que no podría mantenerse. A lo largo de su carrera, celebró los desarrollos tecnológicos que estaban revolucionando la vida, pero temía que pudieran conducir a una eventual degeneración o, como sucedió en 1914, una guerra catastrófica. También era consciente de que había desacuerdos sobre lo que realmente contaría como progreso. Puede que no sea suficiente proporcionar a todos los beneficios de la industria moderna, especialmente porque la innovación tecnológica continua requeriría la remodelación constante de la sociedad. Los pasos progresivos que introdujeron funciones completamente nuevas fueron episódicos, abiertos e impredecibles, tanto en la evolución biológica como en la social. Estas incertidumbres se vieron agravadas por la realización de que, en lo que respecta a la innovación tecnológica, era prácticamente imposible predecir invenciones futuras o cuáles podrían ser sus consecuencias a largo plazo. Incluso si el progreso continuara, sería mucho más abierto de lo que los defensores de la idea tradicional de progreso habían imaginado.

Para Wells, el nivel más básico de incertidumbre surgió del temor de que la raza humana no pudiera mantener su ritmo actual de desarrollo. En su historia de 1895, “La máquina del tiempo”, imaginó a su viajero en el tiempo proyectado a través de eras de progresos futuros: “Vi una arquitectura grandiosa y espléndida que se alzaba sobre mí, más masiva que cualquier edificio de nuestro tiempo, y sin embargo, como parecía, estaba construida de brillo y niebla.” Pero el viajero del tiempo termina en un mundo derribado por la división social y la degeneración. Los brutales Morlocks son los descendientes de los obreros industriales, mientras que los niños Eloi son los restos de las clases altas sin descanso. Esta predicción se basó en la extensión de la teoría darwiniana de su amigo zoólogo E. Ray Lankester. Lankester argumentó que debido a que la evolución funciona al adaptar las poblaciones a su entorno, el progreso no es inevitable y cualquier especie que se adapte a un modo de vida menos activo y, por lo tanto, menos desafiante, se degenerará. 

Aquí estaba el modelo para una visión más compleja del progreso, en la cual cualquier avance dependería de las circunstancias del momento y no se podría predecir sobre la base de tendencias anteriores.

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Ilustración de Eric Pape de la primera edición de HG Wells ‘ 
The War in the Air (1908).

El punto de vista darwiniano es más claramente visible en el exitoso trabajo de no ficción de Wells, The Outline of History , publicado originalmente en partes quincenales en 1920. El estudio comienza con el desarrollo de la vida en la tierra y la evolución de la especie humana. El progreso ciertamente había ocurrido tanto en la evolución como en la historia humana desde la Edad de Piedra en adelante, pero Wells muestra que no había una tendencia ascendente predeterminada. Su exposición a la visión darwiniana de la evolución biológica (que continuó en su colaboración con Julian Huxley para producir La ciencia de la vida).Algunos años después, le mostró que había múltiples formas de lograr una estructura biológica más compleja, o una sociedad más compleja. Los pasos verdaderamente progresivos en ambas áreas fueron esporádicos, impredecibles y abiertos. Cuando el progreso ocurrió en la sociedad humana, Wells estaba seguro de que la fuerza motriz era el pensamiento racional, la ciencia y la innovación tecnológica. Sin embargo, la historia mostró con demasiada frecuencia que los beneficios de la creatividad se habían visto socavados por el conservadurismo y las tensiones sociales, que culminaron en el desastre de la Gran Guerra.

Wells estaba elaborando una versión nueva y menos determinista de la idea de progreso. La fe de la sociedad del siglo XIX en la inevitabilidad del progreso se había extraviado, no solo porque subestimaba los obstáculos, sino porque había asumido un modelo demasiado simplificado de cómo debía desarrollarse el desarrollo. Independientemente de sus opiniones divergentes sobre el objetivo a alcanzar, los pensadores de la generación anterior, incluidos los marxistas, a quienes Wells admiraba hasta cierto punto, habían visualizado la historia como el ascenso de una escalera de etapas de desarrollo que conducía a una utopía final. El darwinismo mostró que la historia de la vida estaba mejor representada por un árbol ramificado, no por una escalera, y Wells ahora vio que la historia humana también condujo a muchas formas diferentes de sociedad compleja. Y, al igual que los grandes “avances” en la evolución animal a menudo provienen de inicios insignificantes, Los avances más importantes en la historia de la humanidad no se caracterizaron mejor como continuaciones de tendencias anteriores. Wells toma la síntesis moderna de la ciencia y la tecnología, que él considera como emergente principalmente en Europa, como un ejemplo. Durante la mayor parte de su historia, Europa no había estado a la vanguardia del progreso, pero su desarrollo de la ciencia y la industria modernas lo había catapultado al dominio mundial. Wells comparó abiertamente esto con la evolución de los mamíferos originalmente insignificantes durante la era de los dinosaurios. sin embargo, su desarrollo de la ciencia y la industria modernas lo había catapultado al dominio mundial. Wells comparó abiertamente esto con la evolución de los mamíferos originalmente insignificantes durante la era de los dinosaurios. sin embargo, su desarrollo de la ciencia y la industria modernas lo había catapultado al dominio mundial. Wells comparó abiertamente esto con la evolución de los mamíferos originalmente insignificantes durante la era de los dinosaurios.

Este avance moderno se había logrado en una sola rama del árbol divergente de la evolución cultural, una rama que no había estado en la corriente principal y de ninguna manera era la más avanzada en ese momento. Wells no fue el único pensador en este momento en argumentar que el surgimiento de la ciencia en Europa no podría haberse pronosticado sobre la base de tendencias históricas anteriores. Alfred North Whitehead hizo el mismo punto, sugiriendo que sin este avance improbable, la humanidad podría haber permanecido estancada durante las innumerables edades por venir. Whitehead vio el surgimiento de la ciencia moderna como un desarrollo filosófico que no se asoció con la invención tecnológica hasta el siglo XIX. Wells argumentó que la causa subyacente del ascenso de Europa al dominio mundial era su posición geográfica aislada, que había alentado la era de la exploración marítima. A diferencia de los grandes imperios del pasado, Europa enfrentó el desafío inusual de una geografía dictada no por la tierra sino por el mar: se enfrentó al Atlántico y más allá. El resultado fue una cultura que finalmente promovió no solo una revolución industrial, sino lo que Wells llamó una “revolución mecánica”, especialmente la invención de nuevas fuentes de energía, como el vapor y la electricidad. Para Wells anunciaba “algo nuevo en la experiencia humana … un cambio en la vida humana que constituye una nueva fase de la historia”

ddsEsquema de The Outline of History (1921) de Wells , que muestra el auge de Europa y la “revolución mecánica” que lleva a, escribe en letras enormes en la parte inferior, “La Gran Guerra” 

Este tipo de desarrollo, sin embargo, trajo problemas con él. El estallido de la innovación científica y tecnológica se estaba produciendo en una sociedad que todavía no había trascendido las limitaciones de la cultura y la política tradicionales. La tecnología fue utilizada indebidamente con fines militares, y la Gran Guerra ilustró sus consecuencias potencialmente catastróficas. En los años previos a la guerra, Wells fue uno de los primeros en darse cuenta de que las nuevas tecnologías, como la aviación, harían que los futuros conflictos sean aún más devastadores. Este fue el tema de su novela La guerra en el aire de 1908, mientras que The World Set Free, de 1914, predijo no solo una nueva fuente de energía derivada de los últimos descubrimientos de la física atómica, sino también una bomba atómica. En la era de la posguerra, Wells era uno de los muchos que se preocupaban de que la próxima guerra pudiera destruir la civilización por completo. Su novela futurista de 1933, La forma de las cosas por venir, describió el estallido de una guerra que reduce la mayor parte del mundo al salvajismo. Sin embargo, Wells conservó la esperanza de que un pequeño grupo de tecnócratas liderados por expertos en aviación sobrevivirían y finalmente recrearían a la sociedad en líneas más racionales, iniciando la era del verdadero progreso. La humanidad finalmente escapa a los grilletes impuestos por los viejos valores culturales.

The war in the air
https://freeditorial.com/es/books/the-war-in-the-air–2/related-books
Una Historia de los Tiempos Venideros:
http://www.biblioteca.org.ar/libros/133649.pdf

En cuanto a qué forma tomaría la esperada sociedad futura, Wells tenía planes muy definidos. El libro promovió su campaña de larga data por un Estado mundial ordenado racionalmente que garantizaría que los frutos de la innovación tecnológica se distribuyeran equitativamente. Sin embargo, no era un demócrata, y vio que esto estaba siendo impulsado por las actividades de un grupo de élite, los “samurai científicos”, que aparecen como los aviadores que transforman el mundo en La forma de las cosas por venir . Apreció que el simple hecho de darles a todos material en abundancia podría no ser suficiente para satisfacer sus necesidades emocionales. Al principio, parece haber pensado a lo largo de líneas cuasi-religiosas, imaginando a la humanidad logrando una unidad casi espiritual. Pero en su guión para la película de Alexander Korda, Cosas por venir, basado libremente en el libro, agrega un episodio final en el que la perspectiva de difundir una raza humana transformada en el cosmos mediante el viaje espacial ofrece un equivalente materialista de la religión, algo que dará a nuestras vidas un propósito final. Incluso aquí, sin embargo, existe una amenaza de que los pensadores conservadores no aprobarán esta perturbación en sus vidas predecibles. En las escenas finales, una turba intenta destruir la pistola gigante que está a punto de disparar a los jóvenes cosmonautas al espacio (aquí, Wells rinde homenaje a Julio Verne). El líder de los “samurai” hace un gesto hacia los cielos y nos ofrece una opción: “Todo el universo o nada … ¿Cuál será?” Y la escena se desvanece hasta el título “¿QUÉ SOMEN LOS HOMBRES?”

dsdAún desde el final de las Cosas por Venir de Alexander Korda (1936), el líder de los “samurai” se muestra desvaneciéndose en las estrellas después de su discurso final 

La sugerencia de que el Estado mundial querrá expandir sus actividades en el espacio apunta a otro componente importante de la nueva visión de progreso de Wells. Se dio cuenta de que una vez que la innovación tecnológica se convierte en la fuerza motriz, no puede haber una utopía futura estática como las manifestaciones previas de la idea de progreso habían imaginado. La invención continuaría y la sociedad tendría que seguir ajustándose en respuesta. Ahora que el genio de la tecnología basada en la ciencia estaba fuera de la botella, Wells se dio cuenta de que sería difícil predecir invenciones futuras y difícil prever las consecuencias de aquellos que tuvieron éxito. Una sociedad verdaderamente racional debería tener esto en cuenta y planificar en consecuencia.

El elemento de imprevisibilidad se había hecho evidente en los primeros años del siglo. Wells se dio cuenta de que las aplicaciones militares de la aviación podrían afectar las esperanzas de los optimistas de que el rápido transporte global fomentaría la unidad mundial. Esto fue en La guerra en el aire, que se inicia de manera un tanto curiosa con la representación de un mundo en el que el transporte de superficie ya ha sido transformado por el monorraíl giroscópico inventado por Louis Brennan. El monorraíl puede cruzar simas y mares en un solo cable. Wells predijo su éxito, pero en el mundo real, la invención, aunque probada, nunca entró en uso.

Wells también se enfrentó a la dificultad de predecir los efectos de las nuevas tecnologías en otras áreas. En otra novela, The Sleeper Awakes , se inspiró en la experiencia estadounidense con los rascacielos para dar a entender que pronto estaríamos todos viviendo en mega ciudades gigantes cubiertas contra los elementos. 

Pero solo un año después sus anticipaciones., un esfuerzo más serio en la predicción, sugirió que la invención del tren eléctrico y el automóvil permitiría “La Difusión de las Grandes Ciudades” a medida que la población se mudara a los suburbios. Para Wells, no podemos predecir las nuevas tecnologías que surgirán de los descubrimientos científicos, y de la gran cantidad cada vez mayor de nuevas invenciones, no podemos estar seguros de cuál será realmente exitoso en el mercado. Las tecnologías rivales empujarán a la sociedad en diferentes direcciones, y es difícil estar seguro de qué triunfará en la lucha industrial por la existencia. La velocidad del cambio también es difícil de predecir. En una edición posterior de Anticipations , Wells confesó que su sugerencia original de que la aviación no se convertiría en algo común hasta 1950 se había convertido en una pesimista sin remedio.

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“Graham’s Escape”, una ilustración de Henri Lanos para HG Wells ‘ When the Sleeper Wakes(1899), la versión anterior de The Sleeper Awakes (1910) 

Incluso cuando una nueva tecnología comienza a tener éxito, puede ser difícil imaginar cuáles serán las consecuencias de su éxito. En una charla de radio de 1932, Wells utilizó el ejemplo del creciente caos en las carreteras para señalar lo difícil que había sido prever las consecuencias de hacer que los automóviles estén disponibles para un público más amplio cuando se presentaron por primera vez. Ahora era obvio que la red de carreteras tendría que ser rediseñada para hacer frente al aumento del tráfico. Pidió a las universidades que tengan “Profesores de la previsión” para lidiar con las consecuencias no intencionadas de los futuros inventos.

El historiador Philip Blom llama a los primeros años del siglo XX los “años de vértigo”, cuando la vida cotidiana se transformó en una sorprendente variedad de nuevas tecnologías. Wells se dio cuenta de que este estado de incertidumbre continuaría indefinidamente, lo que haría prácticamente imposible incluso para los entusiastas predecir qué surgiría. Los tecnófilos consideran sus innovaciones como la fuerza motriz del progreso, pero no siempre prevén lo que se inventará, o cuáles serán los efectos finales en la sociedad. Esta es una situación de la que estamos muy conscientes hoy en día: pocas, si es que alguna, podrían haber anticipado el impacto de las computadoras y la revolución digital, y poco a poco nos estamos dando cuenta de que estas innovaciones no nos han traído grandes beneficios. La gama de tecnologías que han resultado tener efectos secundarios dañinos es ahora legión, una situación que el propio Wells anticipó.



Peter J. Bowler es profesor emérito de Historia de la Ciencia en Queen’s University, Belfas