Visiones brillantes: peyote entre los estetas

monet
Detalle de The Rose-Way en Giverny (ca. 1920) por Claude Monet

Utilizada por los pueblos indígenas de las Américas durante milenios, fue solo en la última década del siglo XIX cuando los poderosos efectos de la mescalina comenzaron a ser explorados sistemáticamente por curiosos estadounidenses no indígenas y europeos. Mike Jay mira a uno de esos pioneros, Havelock Ellis, quien, junto con su pequeño círculo de artistas y escritores, documentó con gran detalle sus experiencias psicodélicas.

https://publicdomainreview.org/2019/07/25/brilliant-visions-peyote-among-the-aesthetes/

El Viernes Santo de 1897, el crítico de arte y literato Havelock Ellis escribió: “Me encontré completamente solo en las tranquilas habitaciones del Templo que ocupo cuando estaba en Londres, y juzgué que la ocasión era adecuada para un experimento personal”. Ellis se alojaba, como solía hacer, en las habitaciones alquiladas por su amigo Arthur Symons, el crítico literario y poeta decadente, en Fountain Court, un edificio de ladrillos rojos del Támesis entre las cámaras de los abogados con los que aún se encuentra la zona. asociado. El experimento en cuestión fue el primero en Gran Bretaña con el cactus alucinógeno peyote, del cual un químico alemán llamado Arthur Heffter estaba en este momento aislando la primera droga psicodélica conocida por la ciencia, la mescalina.

Ellis había sido alertado de “brillantes visiones” de peyote por un informe vívida de los principales neurólogo de Estados Unidos, Silas Weir Mitchell, que apareció en la revista British Medical Journal en diciembre de 1896. Fue lo suficientemente intrigado a buscar a los cactus y descubrió que sus botones secos se pudo obtener de Potter & Clarke, los farmacéuticos de Londres más conocidos por “Potter’s Asthma Cure”, un polvo verdoso que contenía las hojas secas de la planta de datura altamente tóxica.

Habiendo adquirido su muestra, Ellis procedió a hacer una decocción líquida de tres botones que bebió lentamente en el departamento de Symons durante dos horas. Comenzó a sentirse débil, su pulso se debilitó y se acostó a leer. Al igual que Mitchell, se dio cuenta por primera vez de los efectos visuales que afectaron el proceso de toma de notas: “una sombra violeta pálida flotaba sobre la página alrededor del punto en el que mis ojos estaban fijos”. A medida que se acercaba la noche, fue envuelto gradualmente, al igual que Mitchell, por “un vasto campo de joyas doradas, salpicado de piedras rojas y verdes, que siempre cambia”. A partir de este punto, “las visiones continuaron con un brillo ininterrumpido durante muchas horas”. .

havelock ellisFotografía de Ellis en el año en que publicó “Mescal: Un nuevo paraíso artificial”, de Havelock Ellis: Un estudio biográfico y crítico (1926) por Isaac Goldberg

Ellis era un médico calificado, y su primer informe sobre el peyote fue un breve artículo en la edición de junio de 1897 de The Lancet, que se concentró en sus efectos físicos. Pero su interés en el experimento se extendió mucho más allá de la medicina. Era un ejemplo del hombre renacentista moderno al que había llamado en su libro de 1890 The New Spirit , el manifiesto para un movimiento en el que las artes, las ciencias, la política y la religión se reinventarían y se unirían. Estaba en el proceso de escribir, en correspondencia con el historiador del arte y defensor del “amor masculino” John Addington Symonds, el estudio de múltiples volúmenes del sexo que se convertiría en su logro perdurable. Él era un individualista y feminista, un miembro de la Asociación Progresista y un íntimo de Londres muy unido.fin-de-siècle coterie artística. El relato mucho más largo de su viaje de peyote que publicó en enero de 1898 en un trimestral literario progresivo, la Revista Contemporánea , presentó a los estetas del fin de siècle con un retrato original y exquisito de la experiencia psicodélica.

Su título, “Mescal: un nuevo paraíso artificial”, anunció su línea de descendencia del ensayo de 1860 de Charles Baudelaire sobre el hachís, Les paradis artificialiels , junto con la obra maestra del héroe de Baudelaire Thomas De Quincey, Confesiones de un comedor de opio inglés , el siglo XIX. relato literario más admirado del siglo de una experiencia de drogas. El año anterior, Ellis había escrito un artículo sobre “El sentido del color en la literatura”, comparando las imágenes invocadas por autores como Shakespeare, Chaucer, Coleridge, Poe y Rosetti. Ahora trajo una sensibilidad similar para influir en el cactus peyote. Cada parte del espectro de color compitió en sus visiones, escribió, y sin embargo “siempre había un cierto valor de parsimonia y estética” en sus combinaciones. Estaba “más impresionado, no solo por el brillo, la delicadeza y la variedad de los colores, sino aún más por sus hermosas y variadas texturas: fibrosas, tejidas, pulidas, brillantes, opacas, veteadas, semitransparentes”. Comparó los patrones que se formaron y disolvieron con el “estilo de la arquitectura maorí” y “los delicados efectos arquitectónicos como el encaje tallado en madera, que asociamos con el trabajo de Moucrabieh de El Cairo”. Eran “arabescos vivos”, en constante cambio pero con “cierta tendencia incompleta a la simetría, como si el mecanismo subyacente estuviera asociado con un gran número de facetas pulidas”

tallas egipcias“Adornos árabes del siglo XIII de El Cairo”, lámina 32 de La gramática del ornamento de Owen Jones (1865)

Cuando Ellis se agotó por las visiones en la oscuridad, encendió la luz del gas. Las sombras que saltaron a la vida le recordaron la “hiperestesia visual” de las pinturas de Claude Monet. El peyote era una fiesta para los ojos y una educación para ellos. Al escribir la experiencia unos meses después, sostuvo que “he sido más sensible estéticamente que antes a los fenómenos más delicados de luz, sombra y color”

haystack monet
Grainstack en la luz del sol
 (1891) por Claude Monet

El informe de Ellis fue el florecimiento de una tendencia que se estableció inmediatamente en los encuentros occidentales con los psicodélicos: describir sus efectos principalmente en términos visuales. Esta “ocularcentricidad” se ha visto como característica de la modernidad occidental en general, es mucho menos prominente en las descripciones indígenas del peyote, pero también fue una respuesta específica al momento de fin de siglo en el que el peyote hizo su aparición. El crítico y filósofo Walter Benjamin, quien tomaría mescalina en un ensayo clínico en 1934, escribió que el siglo XIX “sometió al sensorium humano a un tipo complejo de entrenamiento”. Las ilusiones visuales, desde los caleidoscopios hasta las linternas mágicas y la fotografía, hicieron el tránsito de deslumbrantes novedades a los alimentos básicos de la cultura de masas. Los magos, médiums e investigadores psíquicos probaron los límites de lo real, difuminando la línea entre el engaño óptico, la mente subconsciente y el mundo espiritual. En el momento en que Ellis hizo su experimento, el mundo estaba siendo expuesto por primera vez a las imágenes de rayos X y al cinematógrafo. La “hiperestesia visual” fue un síntoma no solo del peyote sino también de la cultura en la que la consumía, y a la que respondían Monet y los impresionistas.

El círculo inmediato de Ellis ejemplificó este hambre de sensación visual, y su entusiasmo fue la primera escena informal artística y literaria de la mescalina. Curioso en cuanto a lo que un artista haría de mezcal, persuadió a uno de sus conocidos para que lo probara. La primera dosis fue demasiado débil y la segunda demasiado fuerte, induciendo, en palabras de su amigo, “una serie de ataques o paroxismos, que solo puedo describir diciendo que sentí que me estaba muriendo”. Las visiones se alternaron con extrañas y sensaciones físicas perturbadoras, y a veces combinadas con ellas: cuando Ellis le pasó un trozo de galleta para aliviar sus náuseas, “de repente se convirtió en una llama azul”, una conflagración eléctrica que se extendió por el lado derecho de su cuerpo. “Cuando coloqué la galleta en mi boca, estalló nuevamente en el mismo color de fuego e iluminó el interior de mi boca, proyectando un reflejo azul en el techo. La luz en la Gruta Azul en Capri, puedo afirmar, no es tan azul como parecía por un corto espacio de tiempo en el interior de mi boca “

gruta azul
Gruta azul, isla de Capri, Italia
 (ca. 1900), de la Detroit Publishing Company

Ellis realizó un experimento adicional sobre sí mismo para probar los efectos de la música y descubrió que cuando un amigo tocaba el piano “la música estimuló las visiones y contribuyó enormemente a [su] disfrute de ellas”. También “hizo experimentos con dos poetas”. , cuyos nombres son bien conocidos “y pueden identificarse con certeza razonable como sus amigos WB Yeats y Arthur Symons. A lo largo de 1896, Symons había editado la revista Savoy, de corta duración pero con gran influencia, con Aubrey Beardsley como ilustrador y Ellis y Yeats entre los colaboradores. Mientras Ellis estaba leyendo el relato de Weir Mitchell sobre el peyote en diciembre de 1896, ambos tomaban hachís juntos en París.

El primer tema, presumiblemente Yeats, un poeta “interesado en asuntos místicos, un excelente tema para visiones”, se vio afectado por una constitución débil. “Encontró los efectos del mezcal en su respiración algo desagradables; Él prefiere mucho el hasheesh”. Pero Symons, con una dosis modesta de poco menos de tres botones, fue transportado. “Nunca había visto semejante sucesión de visiones absolutamente pictóricas con tanta precisión”, informó. Los dragones que balanceaban bolas blancas en bocanadas de su aliento exhalado lo pasaron de derecha a izquierda. Tocando el piano con los ojos cerrados, “consiguió ondas y líneas de color puro”

A última hora de la tarde, Symons caminó desde Fountain Court hasta el terraplén del Támesis. Mientras miraba a través del río en la orilla sur, se encontró “absolutamente fascinado por un anuncio de ‘Bovril’, que iba y venía en letras de luz al otro lado del río”. El brillo de la electricidad era una metáfora recurrente de las visiones deslumbrantes del peyote: el primer tema en los ensayos científicos iniciales en los Estados Unidos en 1895 los había comparado con las deslumbrantes iluminaciones eléctricas que había presenciado en la Feria Mundial de Chicago dos años antes. Pero también fue un estímulo literal. Parecía que nada deleitaba tanto el ojo del comedor de mescal moderno como el nuevo sublime eléctrico. Llegaron juntos como avatares de un futuro mundo de espectáculo visual, partes del descubrimiento científico y deleite estético.

*(Este ensayo ha sido adaptado de una sección de Mescaline: A Global History of the First Psychedelic de Mike Jay publicado por Yale University Press en 2019).