Hormiga trampa saltadora

Las poderosas mandíbulas aparecen tan prominentemente en los artículos y documentales científicos que los descriptores como “crujir de huesos” o “rápido como un rayo” ya no significan nada. Todos estamos familiarizados con la impresionante variedad de armamentos del reino animal, y las mandíbulas son algunas de las herramientas más utilizadas para atrapar presas y defenderse. Entre el variado elenco de personajes con piezas bucales amenazantes, las hormigas trampa-mandíbula (Odontomachussp), aunque pequeñas, son impresionantes por derecho propio. Con las mandíbulas que se abren 180 grados completos y abarcan una distancia significativamente más ancha que sus cabezas, las hormigas pueden atacar a la impresionante velocidad de 225 kilómetros (140 millas) por hora y con una fuerza 300 veces el peso de los insectos. Además de las funciones más convencionales que realizan las mandíbulas en otros animales, las hormigas trampa-mandíbulas emplean las suyas de una manera verdaderamente novedosa: la locomoción.
hormigas
Cada vez que se requiere un escape rápido, los insectos presionan sus cabezas contra el suelo, cierran sus mandíbulas y se arrojan una distancia equivalente a una persona de tamaño promedio que salta 40 metros (130 pies) por el aire. Como la bióloga Sheila Patek lo describe, “en el tiempo regular, diario, la hormiga está en el suelo, y luego no puedes encontrarla”. El laboratorio de Patek en la Universidad de Duke se especializa en estudiar algunos de los movimientos más rápidos en el reino animal, y Las hormigas trampa-mandíbula están en el centro de una asociación innovadora que forjó con el ingeniero Zeynep Temel del Laboratorio Wood Microrobotics de la Universidad de Harvard. Temel, que utiliza técnicas de plegado de metal inspiradas en origami para crear pequeñas estructuras robóticas, se basa en el profundo conocimiento de Patek de la biología de las hormigas trampa-mandíbula para desarrollar nuevos microrobots que saltan obstáculos.