Por qué los británicos victorianos se obsesionaron con el comercio de pequeños retratos fotográficos

Lewis Carroll (Charles Lutwidge Dodgson), 1863. Cortesía del Museo Metropolitano de Arte.

Lewis Carroll (Charles Lutwidge Dodgson), 1863. Cortesía del Museo Metropolitano de Arte.
Amanda Scherker
https://www.artsy.net/article/artsy-editorial-victorian-brits-obsessed-trading-tiny-photo-portraits
Napoleón III y la emperatriz Eugenia, ca.  1865. Cortesía del Museo Metropolitano de Arte.
Napoleón III y la emperatriz Eugenia, ca. 1865. Cortesía del Museo Metropolitano de Arte.
En nuestra era de uso rabioso de las redes sociales, la foto de perfil se ha convertido en el avatar en línea de facto. Ya sea un tiro en la cabeza formal, una selfie cuidadosamente elaborada o un meme irónico, nuestra foto de perfil representa un aspecto central de nuestras identidades en línea. Sin embargo, la idea detrás de la imagen de perfil es mucho más antigua que el advenimiento de las redes sociales: es tan antigua como el medio fotográfico en sí.
En 1854, el fotógrafo francés André-Adolphe-Eugène Disdéri patentó la carte de visite, una delgada impresión fotográfica de 2 1/2 por 4 pulgadas montada en papel resistente. Inicialmente, Disdéri desarrolló la carte de visite como una forma de ahorrar costos de producción: el pequeño tamaño de la fotografía le permitió tomar ocho fotografías separadas para cada placa fotográfica. Convenientemente, también era aproximadamente del tamaño de una tarjeta de visita, la versión de una tarjeta de visita de la alta sociedad victoriana adinerada, que distribuían a amigos y conocidos durante las visitas a domicilio. Con la mayor capacidad de la tecnología de impresión, las tarjetas de visita de la época generalmente presentaban diseños ornamentados y colores brillantes. Con la capacidad de agregar el retrato de uno a la tarjeta, la carta de visita representaba el siguiente paso natural en la comunicación pictórica.
EM Ward, años 60.  Cortesía del Museo Metropolitano de Arte.
EM Ward, años 60. Cortesía del Museo Metropolitano de Arte.
Eduoard Manet, 1890.  Cortesía del Museo Metropolitano de Arte.
Eduoard Manet, 1890. Cortesía del Museo Metropolitano de Arte.
Aún así, la forma fotográfica realmente no se hizo popular durante otros cinco años, cuando Disdéri alcanzó el premio gordo de publicidad del siglo XIX, publicando una carta de visita del emperador Napoleón III. Así comenzó la “cartomanía” de la década de 1860, una década durante la cual la tarjeta de presentación pictórica reinó suprema. La gente común coleccionaba los rostros de personas famosas, colocándolas en álbumes de fotos junto con imágenes de sus amigos y familiares. De hecho, las primeras fotografías de la realeza británica que se difundieron ampliamente fueron cartes de visite, ayudando a los monarcas individuales a desarrollar personajes de celebridades particulares. Los populares cartes de visite de la reina Victoria la mostraron vestida con bastante humildad, mientras que una imagen igualmente querida de la reina Alexandra cuando era princesa de Gales se usó para comunicar su salud y vitalidad después de que padeció fiebre reumática durante el embarazo.
Carte de Visite Álbum de realeza británica y europea, 1860–70.  Imagen vía Wikimedia Commons.
Carte de Visite Álbum de realeza británica y europea, 1860–70. Imagen vía Wikimedia Commons.
Debido al tamaño modesto y al bajo costo de la carte de visite, esta nueva forma de arte marcó la democratización de la fotografía. Sentarse para el retrato ya no era un lujo exclusivo de la corteza superior. En los Estados Unidos, la popularidad de la carte de visite coincidió con la Guerra Civil, y muchos soldados dejaron a sus seres queridos con una sola señal de recuerdo. Como Andrea L. Volpe escribe en el New York Times, para los soldados negros en particular fue un poderoso “reclamo de reconocimiento” en una sociedad que los había vuelto invisibles. Volpe también describe la forma en que se utilizaron las imágenes de soldados y esclavos negros liberados para reunir apoyo para la Unión y establecer una forma naciente de identidad nacional durante este tiempo de graves fisuras sociales y políticas.
En términos más generales, la carta de visita era un medio para comunicar la importancia social y formar relaciones. Al igual que hoy seguimos a amigos en Instagram para conectarnos con otros, también cartes de viste estableció y solidificó los lazos sociales. La importancia de cartes de viste llevó al médico y poeta estadounidense Oliver Wendell Holmes, Sr., a considerarlos los “respaldos verdes” de la civilización en The Atlantic Monthly en 1863, debido a su omnipresencia y atractivo emocional único. Holmes señaló con ironía: “Jonathan no piensa mucho en la Venus de Milo, pero cae en éxtasis por un retrato de su Jerusalén”.
Sojourner Truth, del siglo XIX.  Imagen vía Wikimedia Commons.
Sojourner Truth, del siglo XIX. Imagen vía Wikimedia Commons.
De manera similar, el autor Charles Dickens comentó sobre la ubicuidad de la carte de visite en ese momento, calificando su supremacía como un “hecho consumado”. Al igual que Holmes, la revisión de Dickens de la nueva forma de arte apenas fue brillante. Describió con humor el lado oscuro de la democratización de la fotografía, y señaló que ver la propia carta de visita podría ser un asunto decididamente humillante. En un periódico de 1862, Dickens escribió: “No todos salimos del estudio fotográfico igualmente infelices. Hay aquellos a quienes el proceso hace justicia, así como aquellos a quienes les hace injusticia … ”Y así comenzó la eterna crisis de la fotogenicidad.
Como muchos fenómenos culturales, la cartomanía era una moda temporal. A principios de la década de 1870 surgió la “tarjeta de gabinete” más grande y resistente, que desempeñaba un papel similar, aunque de gran tamaño. La tarjeta del gabinete mantendría el dominio sobre los salones victorianos hasta que Kodak llevara la fotografía a las masas a principios del siglo XX.
A. Kerpin, barba de 8 pies de largo, 11 años & # x27;  crecimiento.  Imagen de la Biblioteca Beinecke, a través de Flickr.
A. Kerpin, barba de 8 pies de largo, 11 años de crecimiento. Imagen de la Biblioteca Beinecke, a través de Flickr.
La pequeña Molly Brown, la única mujer jinete de salto mortal a pelo en el mundo.  Imagen de la Biblioteca Beinecke, a través de Flickr.
La pequeña Molly Brown, la única mujer jinete de salto mortal a pelo en el mundo. Imagen de la Biblioteca Beinecke, a través de Flickr.
Aún así, durante la segunda mitad del siglo XIX, tanto la carta de visita como la tarjeta del gabinete fueron esenciales para el desarrollo de la fotografía. Si bien la mayoría de las imágenes eran simples representaciones de individuos y parejas posando en un estudio fotográfico, algunos fotógrafos se volvieron muy creativos. En su libro Una historia concisa de fotografía(1965), Helmut Gernsheim señaló que cada década traía nuevas tendencias visuales a las cartas. En la década de 1860, era común que el sujeto del retrato posara frente a una columna y una cortina, mientras que las imágenes de la década de 1870 se referían a puentes rústicos. Las imágenes de la década de 1880 mostraban prominentemente hamacas, columpios y vagones de ferrocarril; La década siguiente trajo palmeras y cacatúas. En la primera década del siglo XX, las personas más ricas optaron por posar para sus cartes de visite mientras estaban sentados en sus nuevos automóviles.
Independientemente de las trampas de cualquier carta de visita, cartomania revela algo universal en la necesidad humana de compartir nuestra propia imagen con los demás. Tal impulso no es una invención de la llamada era narcisista de las redes sociales. Del mismo modo que la imagen de perfil de hoy se usa para comunicar la identidad a través de una sola imagen, también la carte de visite anuncia la presencia de uno en el mundo.
Amanda Scherker