La historia de Burke y Hare y de los tiempos de los Resurreccionistas (1884)

William BurkeRetratos de William Burke y Helen McDougal, en juicio en Edimburgo en 1828 por los asesinatos de West Port. Grabado coloreado, ca. 1829 – Fuente: Colección Wellcome .
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De todos los eventos criminales que han ocurrido en Escocia, escribe George MacGregor en la introducción de esta Historia de Burke y Hare, pocos han despertado un interés tan profundo, generalizado y duradero como los que tuvieron lugar durante lo que se ha llamado los Tiempos de Resurrección, y en particular, la terrible serie de asesinatos perpetrados en nombre de la ciencia anatómica por Burke y Hare.

Los «tiempos de la resurrección» que menciona MacGregor comenzaron aproximadamente a fines del siglo XVII, cuando la demanda de cadáveres entre los anatomistas en ciernes de Escocia superó el suministro legal de fundadores, huérfanos, indigentes, criminales ejecutados, suicidas y víctimas de muerte violenta. En la década de 1710, los asistentes de los médicos desenterraban regularmente cuerpos de los cementerios escoceses durante la noche, protegidos por el hecho de que «nadie, excepto el más resistente, en esa época se aventuraría cerca de un cementerio después del ‘anochecer».

La protesta pública contra estas acciones macabras fue genial. Aún así, como señala MacGregor, nada «era probable que detuviera una práctica que se consideraba útil por un lado y rentable por el otro». A pesar de los disturbios que terminaron en la destrucción de un teatro anatómico de Edimburgo en 1725 y un ataque violento contra la escuela de medicina de Glasgow en 1749, el robo de cuerpos continuó generalizándose en las ciudades de Escocia hasta la aprobación de la Ley de Anatomía en 1832, cuando «La violación de los sepulcros de los muertos con fines científicos se hizo innecesaria y absolutamente inexcusable ”.

MacGregor relata una serie de historias espeluznantes sobre «resurreccionistas». Uno, por ejemplo, se refiere al cuerpo de un hombre llamado Henderson, robado de un cementerio rural por dos jóvenes que luego se detuvieron en un pub con el pobre Henderson guardado en un saco. Curiosamente, sin embargo, el pub pertenecía a la familia de Henderson. Cuando llegó la policía, los jóvenes, desesperados por un escondite, escondieron al hombre robado en la cama de su viuda. Más tarde esa noche, después de que los ladrones de tumbas se hubieran ido, ella lo descubriría tirado allí, «vestido con la ropa de la tumba que había hecho con sus propias manos».

Pero las historias más inquietantes que cuenta MacGregor giran en torno a los asesinatos cometidos por dinero pagado por anatomistas que no hicieron preguntas. En 1752, Helen Torrence y Jean Waldie mataron a un niño de ocho o nueve a cambio de dos chelines y diez peniques de algunos aprendices de médicos de Edimburgo. Las dos mujeres fueron ahorcadas por su crimen en cuestión de días. Setenta y seis años después, en la misma ciudad, los asesinos en serie William Burke y William Hare, con la ayuda de sus esposas, Helen McDougal y Margaret Hare, escaparon de las autoridades durante más de un año.

Entre enero y octubre de 1828, Burke y Hare (después de haber robado un cadáver con fines de lucro en noviembre anterior) asesinaron al menos a dieciséis personas a sangre fría, entregando a todas sus víctimas, a veces todavía cálidas, a Robert Knox, quien pagaba entre ocho y ocho diez libras. El método habitual para encontrar una víctima era que Hare merodeara por las calles en busca de personas vulnerables (los viejos, los enfermos, los que bebían en exceso) y los invitara a volver a una habitación en Log’s Lodging-House, donde estaba esperando Burke. Luego generalmente procedían a emborrachar a sus invitados, después de lo cual Burke los inmovilizaba mientras Hare los asfixiaba.

Los relatos de MacGregor sobre los asesinatos son horribles, pero no están destinados a ser sensacionalistas. Está sobre todo interesado en las condiciones sociales que llevaron a estos asesinatos, y en las diferentes psicologías de los asesinos:

Hay pocas razones para dudar de que Burke fue en primera instancia un hombre de naturaleza más fina que Hare, aunque su culpa al final fue al menos igual. Parece que Hare podría desempeñar su papel en la matanza de un compañero mortal sin ningún reparo de conciencia, y durmió tan tranquilo la noche después de haber proporcionado un «objeto» para los médicos, como si su alma no estuviera manchada de culpa. Burke, sin embargo, era un hombre de diferente temperamento, y aunque era imprudente, no podía desterrar por completo las enseñanzas morales de su iglesia … No podía dormir sin una botella de whisky junto a su cama, y ​​siempre tenía encendida la mesa una vela de dos centavos, quemándose toda la noche. Cuando se despertaba, a veces asustado, tomaba un trago en la botella, a menudo hasta la mitad de su contenido a la vez, y eso inducía el sueño o, más bien, el estupor.

El juicio de diciembre de 1828 de Burke y Hare, sus esposas y Knox, resultó en una sentencia de culpabilidad solo para Burke, quien fue ahorcado en enero frente a una gran multitud (se dice que es tan grande como 25,000). En un giro irónico, unos días después, el cadáver de Burke fue disecado públicamente (nuevamente ante grandes multitudes): el anatomista, según la leyenda, en un momento sumergió su pluma en la sangre de Burke y escribió: «Esto está escrito con la sangre de Wm Burke». , que fue ahorcado en Edimburgo. Esta sangre fue tomada de su cabeza ”. El esqueleto de Burke fue entregado a la Escuela de Medicina de Edimburgo, donde se puede ver hoy, y se exhibe un bolsillo que supuestamente está hecho con su piel en el Museo del Cirujano.

En cuanto a los demás, en febrero, Hare fue liberado de la prisión y nunca más se supo de él. El Dr. Robert Knox, deshonrado, finalmente abandonó Edimburgo y se estableció en el distrito londinense de Hackney, donde trabajó como médico hasta su muerte en 1862.

El juicio de Burke y Hare, así como el del imitador «London Burkers» que empleó los mismos métodos en 1830-1831, fue instrumentado en la aprobación de la Ley de Anatomía de 1832. Esto reformó las leyes que regulaban el suministro de cadáveres médicos y puso fin a las circunstancias que hicieron posible estos asesinatos con fines de lucro. «Felizmente», concluye MacGregor un poco demasiado alegremente, «los tiempos de la resurrección no carecían de sus elementos buenos y de sus elementos malos».

burke y liebreWilliam Burke asesinando a Margery Campbell, el último de los asesinatos de Burke y Hare; por Robert Seymour, 1829 – Fuente .
robert knoxRobert Knox, grabado lineal, fecha desconocida – Fuente: Colección Wellcome .
burke y liebreWellington y Peel, en el papel de los ladrones de cuerpos Burke y Hare, asfixian a John Bull; representando la extinción por Wellington y Peel de la constitución de 1688 por la emancipación católica. Grabado coloreado, 1829 – Fuente: Colección Wellcome .