Unicornios de Groenlandia y la Alicornia Mágica

unicornio

Monoceros, una bestia mítica descrita por primera vez en la historia natural de Plinio el Viejo como una criatura con cabeza de ciervo, cola de jabalí, patas de elefante y cuerpo de caballo, y de la cabeza un cuerno de cuatro pies de largo, del Aberdeen Bestiario ( Ms 24, folio 15r), escrito e iluminado en Inglaterra alrededor de 1200 – Fuente .

Cuando se comenzó a cuestionar la existencia de unicornios y los poderes curativos de los cuernos que se les atribuyen, un médico danés rechazó por medios curiosos: reformulando el unicornio como una criatura acuática de los mares del norte. Natalie Lawrence en una fascinante convergencia del folklore establecido, la ciencia naciente y la economía farmacéutica.

Los Unicornios parecen estar en todas partes en estos días. Es prácticamente imposible caminar por una calle principal o entrar en una tienda de regalos sin encontrarse cara a cara con una de estas criaturas con lentejuelas arcoíris de una forma u otra. Se han convertido en un ícono cultural de moda de fantasía, escapismo e individualidad (paradójicamente), un hecho explotado al máximo por fabricantes y expertos en marketing. De todos modos, la mayoría de las personas de hoy saben que los unicornios no existen.

En el siglo XVII, la existencia del unicornio era un tema de gran controversia. Lo que estaba en juego era mucho más que los mundos de fantasía de las chicas adolescentes: esta bestia fantástica fue la base de todo un conjunto de literatura académica y un lucrativo mercado internacional de productos farmacéuticos (tanto recreativos como medicinales). Como muestra el profesor Bernd Roling en su ensayo de 2014 «Der Wal als Schauobjekt», una familia en particular fue responsable de la desaparición del antiguo valor de mercado del unicornio en Europa. Caspar Bartholin, su cuñado Ole Worm y su hijo Thomas Bartholin eran un trío de eruditos y médicos escandinavos que examinaron el unicornio y sus supuestos poderes medicinales. Su trabajo culminó con la publicación de Thomas Bartholin De unicornu observation novae, en 1645 (segunda edición en 1678). Muy contrario a las intenciones de Thomas, este libro precipitó la derivación del unicornio de la realidad creíble al mito.

De unicornu observa que las novas tratan con «unicornios» en el sentido más amplio, examinando todos los animales con un solo cuerno. Thomas extendió su red porque estaba tratando de emprender una tarea muy importante: demostrar que simplemente tener un solo cuerno no calificaba algo como un unicornio. Quería mostrar que los unicornios «reales» existían y que sus cuernos eran un ingrediente clave para muchas medicinas potentes. Al hacerlo, sin embargo, tuvo que reemplazar la imagen tradicional europea de los unicornios como antílopes terrestres o caballos que habitaban exóticos animales salvajes del este al demostrar que los unicornios en realidad eran criaturas acuáticas del norte.

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Unicornio y narval uno al lado del otro, de Michael Bernhard Valentini’s 
Museum museorum (1704) – Fuente .

¿Por qué Thomas Bartholin sintió la necesidad de hacer esto? Primero echemos un vistazo a por qué los unicornios eran tan importantes a principios de la Europa moderna. En el siglo XVII, ya tenían una larga historia: los eruditos medievales habían reunido descripciones de «unicornios» de autores clásicos como Ctesias, Aelian, Aristóteles y Plinio en un cuerpo de tradición unicornio. Estas descripciones eran de muchos y variados animales, desde bestias poco elegantes con aspecto de rinoceronte con temperamento y predilección por intimidar a los elefantes hasta antílopes extrañamente coloridos o quimeras feroces. El médico griego Ctesias, por ejemplo, registró cuentos de viajeros exóticos en su libro Indica (ca. 810-893 dC), que contiene quizás el primer relato sobreviviente de unicornios:

Hay en India ciertos asnos salvajes que son tan grandes como caballos y más grandes. Sus cuerpos son blancos, sus cabezas de color rojo oscuro y sus ojos de color azul oscuro. Tienen un cuerno en la frente que mide aproximadamente un pie y medio de largo.

El cuerno, agregó Ctesias, se decía que era blanco, rojo y negro, y ofrecía protección contra el veneno. La mayoría de los otros autores clásicos probablemente también se referían a animales que habían visto o escuchado de los viajeros (aunque algunos podrían haber sido más creativos con su material). Lo que unificó los relatos de estos variados «unicornios» fue la idea de que eran bestias de gran poder con un solo cuerno en la cabeza.

La imagen del unicornio se transfiguró a lo largo de la Edad Media, por el erudito del siglo sexto Isidoro de Sevilla, entre otros, en un caballo salvaje de un solo cuerno que los cazadores podían matar solo si primero lo atraía y lo domesticaba. Virgen. Historias de este tipo se registraron en bestiarios y colecciones de tradiciones como el Physiologus, que se agregó, tradujo y reprodujo durante muchos siglos. Algunas versiones del Physiologus incluyeron cuentos de unicornios que sumergen sus cuernos en agua que había sido envenenada por serpientes, para purificarla.

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Virgen domesticando un unicornio, del 
Physiologus Bernensis , una copia iluminada del siglo IX de la traducción latina del Physiologus (Bern Cod. 318) – Fuente .

Este fabuloso caballo, sus habilidades mágicas y su tentativa de soltera fueron consagrados en la secuencia de siete Tapices de Unicornio , que se cree que se hicieron a principios del siglo XVI (ahora en exhibición permanente en el Met Cloisters en Nueva York). A principios de la era moderna, el unicornio se había convertido en un símbolo cristiano. La imagen de la bestia asesinada por los cazadores se asoció con el sacrificio de Cristo y su noble sumisión a una virgen había llegado a representar el casto poder de la Virgen María.

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Segundo de los Tapices de Unicornio, el unicornio se muestra sumergiendo su cuerno purificador en el agua, mientras que alrededor de la partida de caza se para y habla – 
Fuente .

Tales asociaciones exóticas y sagradas ayudaron a ganar al cuerno de unicornio o «alicorn» una reputación como panacea en Europa. Los nobles habían tenido durante mucho tiempo vajillas supuestamente hechas de alicornios para evitar ser golpeados por veneno en su comida y bebida. Del mismo modo, se creía que el polvo hecho del cuerno curaba un caso de envenenamiento. Alicorn también fue considerado un poderoso afrodisíaco y un tratamiento efectivo para todo tipo de dolencias, desde la fiebre hasta los dolores de la vejez.

En las décadas anteriores a que Thomas Bartholin publicara De unicornu observation novae , todavía existía un fuerte comercio de «cuerno de unicornio» en polvo reforzado por textos clásicos e imágenes bíblicas, así como por trabajos académicos más recientes que cantaban las alabanzas y potencias del cuerno. Los boticarios en algunas áreas mostraban imágenes de unicornios o especímenes reales de cuernos para indicar que tenían acceso a estas sustancias costosas y potentes. Los colmillos en espiral de narvales, identificados por comerciantes, coleccionistas y eruditos como alicorns, eran posesiones preciadas en muchos gabinetes de maravillas en los comienzos de la Europa moderna.

El cuerno en polvo, vendida por boticarios, generalmente estaba hecha de colmillo de narval, comercializado a Europa a través de Escandinavia, que se benefició enormemente del comercio. El cuerno también podría tener otras fuentes, incluido el colmillo de elefante o morsa. Algunos expertos podrían distinguir los marfiles: un boticario argumentó que el narval «Cuerno … puede distinguirse del marfil [del elefante] por los hilos o fibras que son más sutiles» y por ser «más sólidos y más pesados». Cortados en trozos, o triturados por completo, sin embargo, pocas personas, excepto los cazadores y traficantes, sabían de dónde procedían realmente los cuernos. Esta confusión fue ocasionalmente lamentada por escritores y boticarios. El muy viajado médico francés Pierre Martin de La Martinière (1634–1690), por ejemplo, comentó sobre la dificultad de conocer «el Unicornio correcto … habiendo varios Animales que los griegos llaman Monoceros, y los Latinos Uni-Cornis», que van desde innumerables cuadrúpedos terrestres y «serpientes», para «pescar» como el «elefante marino»

Camphur
Representación de un «camphur», de 
Des Monstres et Prodiges (1585) de Ambroise Paré . Esta mítica bestia con forma de unicornio era anfibia (tenga en cuenta los pies palmeados y los peces) y se dice que vive en Indonesia – Fuente .
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Varios tipos de unicornio terrestre (incluido el anfibio «camphur» arriba a la izquierda), de 
Histoire générale des drogues (1694) de Pierre Pomet – Fuente .
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Licorne de mer
 (unicornio marino) y un narval representado como dos animales distintos, de Histoire générale des drogues (1694) de Pierre Pomet – Fuente .

Sin embargo, a la gente no le faltaba escepticismo. Muchos tenían sus sospechas sobre la realidad del unicornio y el poder del cuerno. El médico francés Ambroise Paré’s Des Monstres et Prodiges(1585), contenía un «Discurso sobre el unicornio» discutiendo sus dudas. Las exploraciones de los europeos en el Ártico a lo largo de los siglos XVI y XVII revelaron que el narval, un extraño pez con punta de lanza que antes era desconocido en la erudición europea, fue la fuente de algunos de estos cuernos «unicornio». Después de que William Baffin produjera la primera descripción formal europea del narval a fines del siglo XVI, el valor medicinal de la alicorn comenzó a cuestionarse. Se pensó que muchos tipos de productos similares a cuernos contenían propiedades mágicas; algunos textos afirmaban que el colmillo de morsa era aún másPoderoso que Alicorn. Tales comparaciones amenazaron aún más el estado elevado de alicornio ya que las preguntas sobre sus orígenes empañaron su atractivo. Los académicos del sur de Europa comenzaron a preguntarse si «cuerno de unicornio» era realmente todo lo que se había imaginado.

Entra los Bartholins. A partir de 1613, el padre de Thomas, Caspar Bartholin el Viejo, era profesor de medicina en la Universidad de Copenhague en Dinamarca. Antes de tomar este puesto, había viajado mucho por Alemania, los Países Bajos, Inglaterra, Francia y Alemania, lo que era relativamente inusual en ese momento. En sus viajes, visitó algunos de los Wunderkammern o gabinetes de maravillas más ilustres de Europa . Al examinar los cuernos de unicornio presentes en estas colecciones, concluyó que no podían ser antílopes ni apéndices derivados de caballos. Deben ser marinos. Viniendo de Dinamarca, Caspar estaba demasiado familiarizado con el narval como para no haber notado la similitud entre sus cuernos y alicornios, pero evitó establecer un vínculo directo entre ellos.

No fue sino hasta 1636 que el cuñado de Caspar, el anticuario y coleccionista prolífico Ole Worm, afirmó que los narvales eran de hecho la fuente de la alicorn. Al comparar sistemáticamente los esqueletos de narvales con los cuernos de marfil retorcidos vendidos como cuernos de unicornio en Europa, demostró que eran uno y lo mismo: los alicornios solo podían ser los dientes extraños y únicos de los animales marinos. La conclusión de Ole creó todo tipo de problemas. ¿Qué habían estado describiendo los autores clásicos? ¿Existían los unicornios terrestres? ¿Alicorn era realmente médicamente potente?

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El gabinete de curiosidades de Ole Worm, como se muestra en su 
Museo Wormianum – Fuente .
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Detalle de la imagen de arriba, que muestra lo que parece ser un cuerno de narval en la pared del fondo.
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Imagen compuesta que muestra tres ilustraciones del narval y el cuerno, del 
Museo Wormianum de Ole Worm – Fuente .

Thomas Bartholin, que era médico de formación, intervino para resolver los dilemas que dejaron las investigaciones de su padre y su tío. También logró ejecutar un marketing inteligente y relaciones públicas para la industria pesquera de Dinamarca. Su trabajo colmó la inclinación académica tradicional por priorizar la autoridad de los textos antiguos con la tendencia creciente de usar el experimento y la observación directa. Sintetizó las conclusiones de Caspar y Ole en De unicornu observation novae , reafirmando que los alicornios eran los colmillos de los narvales mientras seguía insistiendo en su potencia medicinal. En cierto sentido, fue un ejercicio de cambio de marca: el humilde narval, con sus propiedades mágicas afirmadas, ahora reinventado como el «Unicornio de Groenlandia».

Escrito en latín, el libro de Bartholin analizó laboriosamente a todas las criaturas con cuernos conocidas, desde rinocerontes hasta escarabajos rinocerontes, cálaos y víboras con cuernos. Bartholin incluso tocó algunos objetos de cuerno hechos por el hombre, como el «Cuerno de Gallehus», una pieza de artesanía del siglo V hecha de oro puro, que se encontró en Dinamarca en 1639. (Todas estas criaturas y objetos fueron ilustrados minuciosamente, con imágenes plegables completas en la edición posterior de 1678 producida por el hijo de Thomas, quien, como su abuelo, se llamaba Caspar).

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Ilustración de criaturas con cuernos uni, de la edición de 1678 de 
De unicornu observation novae de Thomas Bartholin – Fuente .
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Ilustración de una criatura parecida a un narval, de la edición de 1678 de 
De unicornu observen novae de Thomas Bartholin – Fuente .

Dado que las autoridades clásicas habituales se centraron en las versiones terrestres de la bestia mítica, Bartholin recurrió a algunas fuentes antiguas muy diferentes para que le dieran gravitas a su trabajo. Utilizó textos nórdicos antiguos como el King’s Mirror ( Konungs skuggsjá ), un texto escrito en 1250 para la educación de un joven príncipe noruego, para demostrar que los nórdicos eran muy conscientes de la naturaleza de estos cuernos y sabían de su gran poder. mientras comerciaban con ellos. Invocar la sabiduría de un texto tan antiguo era un argumento poderoso en un mundo donde la tradición y el conocimiento antiguo se ponían en un pedestal.

Además de buscar en el registro escrito, Thomas también realizó una serie de experimentos con la esperanza de confirmar la eficacia del cuerno de narval / unicornio para curar dolencias. Roling menciona que Thomas «incluso pensó que fue capaz de detener una epidemia de fiebre en Copenhague con roces de unicornio». Utilizando pruebas de observación tan duras para demostrar que Alicorn realmente era una medicina poderosa, sofocó los crecientes argumentos en sentido contrario. Finalmente, Thomas estaba dispuesto a admitir que los unicornios terrestres mencionados en textos antiguos deben tener contrapartes de la vida real en lugares exóticos; pero la alicorn medicinal, potente y valiosa? Bueno, eso solo podría obtenerse de los mamíferos marinos del Ártico. Y solo de Islandia.

oveja
“Monocheros”, de 
Liber de natura rerum de Thomas Cantimpré (ca. 1280) – Fuente .
monocheros
«Monocheros», de Jacob van Maerlant 
Der naturen bloeme (ca. 1350) – Fuente .
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Narwahl, o «unicornio marino», de Conrad Gesner’s, 
Historia animalium (1558) – Fuente .

La reinvención de Thomas Bartholin del narval como el «unicornio marino» fue un truco de marketing importante. Protegía el valor de un medicamento que los Bartholins, como médicos, podían continuar administrando a un gran costo para sus pacientes. Al mismo tiempo, protegía el valioso comercio escandinavo de cuernos de narval, que era importante para la economía danesa. La publicación en 1678 de una edición elaboradamente ilustrada de De Unicornu por el hijo de Thomas, Caspar, ayudó a mantener la imagen del unicornio marino a la vista del público, y durante décadas después, las ideas de Thomas continuaron teniendo un lugar en las discusiones académicas sobre alicorn.

Este cambio de caballo terrestre a bestia marina es uno de los muchos cambios que el significado de «unicornio» ha sufrido con el tiempo. Durante un corto tiempo en el siglo XVII, el «Unicornio de Groenlandia», una extraña criatura del mar del norte que pocos europeos habían visto, desplazó a sus oscuros primos con pezuñas en Asia como la fuente de los maravillosos y colmillos en espiral valorados por coleccionistas y médicos. El juego de manos de Thomas Bartholin mantuvo la fe popular en la potencia de la alicornio hasta principios del siglo XVIII, cuando los farmacéuticos se desencantaron. Experimentos más confiables demostraron que el polvo no era tan útil para curar enfermedades o proteger contra el veneno. En su Systema Naturae (1735), el taxonomista más destacado de la historia, Carl Linnaeus, rechazaría el «Unicornio de Groenlandia» de una vez por todas (aunque el nombre científico del narval sigue siendo Unicornu groenlandicus). Aún así, hubo un momento en que los unicornios existían tanto en el mar como en la tierra, antes de que la magia medicinal de sus cuernos se disipara y se retiraran al mundo de la fábula pura.



Natalie Lawrence recibió recientemente su doctorado en historia de la ciencia de la Universidad de Cambridge. Su tesis fue «Asamblea monstruosa: la construcción de animales exóticos en la Europa moderna temprana», y examinó la creación y el uso de maravillosas bestias novedosas en la historia natural y otras formas de publicación de 1550-1750. De particular interés fueron las aves angelicales del paraíso del este lleno de especias, el pangolín y el armadillo de ambas Indias, la morsa del Ártico helado y el buldo dodo de Mauricio. Actualmente lo está convirtiendo en un libro.

Flores artificiales

Ya no quedan besos de despedida.
Abrazos cálidos que abriguen
en estas mañanas frescas de octubre,
ni bonitas palabras que inspiren.

Ahora nos bañamos
en los restos descompuestos,
de un amor que se convierte en humo,
mientras secamos nuestras pieles
con flores artificiales
olor a plástico.

Nos disfrazamos en la calle.
Por si alguna vez importó.
Cuando llegamos a casa,
nos quitamos las caretas
y se contempla el horror.

Carentes de cariño,
carencias que te envuelven invisible,
impalpable,
imperceptible.

Pechos que arden al calor de una daga,
esa que nos clavamos
nosotros mismos.

Vieja Loba de Aquelarre.

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