Primer documento para vincular el CO2 y el calentamiento global, por Eunice Foote (1856)

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Eunice Foote, “Circunstancias que afectan el calor de los rayos del sol”, en American Journal of Art and Science , 2ª serie, v. XXII / no. LXVI, noviembre de 1856, pág. 382-383.

En una serie de experimentos realizados en 1856, Eunice Newton Foote, científica y defensora de los derechos de las mujeres de Seneca Falls, Nueva York, se convirtió en la primera persona en descubrir que altera la proporción de dióxido de carbono (entonces llamado “gas de ácido carbónico”) en el La atmósfera cambiaría su temperatura. Esta relación entre el dióxido de carbono y el clima de la Tierra se ha convertido desde entonces en uno de los principios clave de la meteorología moderna, el efecto invernadero y la ciencia del clima. Sin embargo, nadie reconoció que Foote fue la primera en hacer este descubrimiento durante más de un siglo, en gran parte porque era una mujer.

Enteramente porque era una mujer, a Foote se le prohibió leer el periódico que describía sus hallazgos en la reunión de 1856 de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia celebrada en Albany, Nueva York. En cambio, el profesor Joseph Henry, del Smithsonian, tuvo el honor de presentarla, anunciando que la ciencia “no era de ningún país ni de ningún sexo”. La esfera de la mujer abarca no solo lo bello y lo útil, sino lo verdadero ”. Quizás este fue el intento de Henry de proteger a Foote y sus hallazgos de las críticas sexistas o, peor aún, la indiferencia . Desafortunadamente, “indiferencia” sería la mejor palabra para describir cómo se recibieron sus hallazgos.

No solo no se le permitió a Foote leer su documento innovador, sino que fue ignorada para su publicación en las Actas anuales de la Asociación. “Circunstancias que afectan el calor de los rayos del sol” se publicó en su totalidad en The American Journal of Science (septiembre de 1856), pero aun así no fue comentado.

El físico irlandés John Tyndall, que está todavía por lo general atribuye la fundación de la ciencia del clima, tres años más tarde hizo una investigación aunque más detallada muy similar al efecto de los gases (y dióxido de carbono en particular) por el atrapando el calor del sol, pero no citó El trabajo de Foote. Según Roland Jackson , esto fue probablemente porque no lo había leído. “La comunicación directa sobre la ciencia a través del Atlántico fue escasa en la década de 1850”, escribe Jackson, “y, como las instituciones científicas estadounidenses tenían relativamente poco peso en Europa, las relaciones personales eran particularmente importantes”.

Era poco probable que una científica estadounidense aficionada que vivía en los alrededores de Albany a mediados del siglo XIX tuviera conexiones en el extranjero. De hecho, la educación de Foote fue excéntrica incluso para su época. En palabras de John Perlin , quien ha estado haciendo campaña durante años para restablecer Foote en la historia de la ciencia climática:

Durante su adolescencia, Foote asistió al Seminario Femenino Troy, cuyos estudiantes fueron invitados a asistir a conferencias de ciencias en una escuela que más tarde se convirtió en la Universidad Tecnológica Rensselaer. Un ex convicto llamado Amos Eaton, quien había sido sentenciado a cadena perpetua por fraude, pero fue liberado después de cuatro años para poder seguir su llamado de vida como evangelista de educación científica, había comenzado la universidad.

Eaton creía que los hombres y las mujeres deberían tener igual acceso a la educación en las ciencias; Sin duda, una idea descabellada a principios del siglo XIX. Para cumplir su objetivo, fue mentor de una maestra en el Seminario Femenino, quien estableció el primer plan de estudios de ciencias que abarcaba todo para las mujeres, uno que era igual o mejor que cualquier otro ofrecido a los hombres. Eaton también supervisó la construcción de laboratorios de química en ambas escuelas, el primero en el mundo construido exclusivamente para estudiantes. Fue aquí donde Eunice desarrolló sus habilidades científicas experimentales.

El experimento seminal de Foote fue ingeniosamente casero. Usando cuatro termómetros, dos cilindros de vidrio y una bomba de aire, aisló los gases componentes que forman la atmósfera y los expuso a los rayos del sol, tanto a la luz solar como a la sombra. Al medir el cambio en sus temperaturas, descubrió que el dióxido de carbono y el vapor de agua absorbían suficiente calor para que esta absorción pudiera afectar el clima:

Una atmósfera de [dióxido de carbono] le daría a nuestra tierra una temperatura alta; y si, como algunos suponen, en un período de su historia, el aire se había mezclado con él en una proporción mayor que en la actualidad, una temperatura aumentada … debe haber resultado necesariamente.