Los cuadrúpedos de Buffon y de Sève (1754)

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Desde 1749 hasta su muerte en 1788, el conde de Buffon compuso treinta y seis volúmenes de su monumental Histoire naturelle, générale et particulière . Este vasto trabajo cubre no solo lo que todavía llamaríamos «historia natural», como el estudio de animales y plantas, sino también los temas de física, química y mineralogía. Cada tema es presentado por un ensayo general, seguido de una serie de artículos más especializados (todos compuestos por Buffon). Por ejemplo, en el caso de los cuadrúpedos, el foco principal de los volúmenes de Buffon en la vida animal no ornitológica, encontramos secciones tanto de animales domésticos como de animales salvajes, cada una vívidamente, aunque a veces reductivamente, descrita.

Buffon, que intenta establecer conexiones «científicas» entre animales, a menudo oscurece su individualidad en el proceso. Un burro le parece «no más que un caballo degenerado», y afirma con toda seriedad que «si las ovejas desaparecieran de la tierra, las cabras podrían fácilmente cumplir el mismo propósito», lo que significa, naturalmente, que podrían fácilmente suministrar a los humanos carne, leche, lana y sebo.

Afortunadamente, Jacques de Sève, el artista que Buffon eligió para ilustrar sus descripciones de cuadrúpedos, se deleitó más que suficiente en representar las cualidades individuales de cada animal para compensar lo que las descripciones de Buffon a veces carecen.

Considere la interpretación de De Sève de la oveja valaquia de cuernos salvajes (o Racka), que parece conmovedora ante un alto castillo romántico sobre una roca.

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O las caras aún más conmovedoras de sus perezosos, monos y simios.

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De Sève parece haber sido especialmente aficionado a pintar murciélagos, incluso si a menudo los posaba, curiosamente, sentado en un montículo de césped entre montañas. (Quizás estaba tratando de enfatizar que, a pesar de su capacidad de vuelo, en realidad eran cuadrúpedos).

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Las caras antropoides ganadoras de muchas de las ilustraciones de De Sève nos sorprenden de inmediato, pero los fondos también son fascinantes. Además de la flora y los paisajes, en el horizonte a menudo tenemos pistas arquitectónicas sobre dónde podrían residir estos animales en el mundo. En varios los animales se colocan en medio de ruinas.

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Todas las ilustraciones de De Sève están equipadas con leyendas de identificación, excepto una, enumeradas simplemente como anónimo animal (el animal no identificado). La mayoría de los naturalistas posteriores acordaron que debe ser un zorro fennec, aunque algunos también han sugerido un zorro de orejas de murciélago. Cualquiera que sea el caso, una cosa es segura: a De Sève le encantaba dibujar orejas grandes.

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Con sus rostros extrañamente humanos y su riqueza de escenarios, las maravillosas ilustraciones de De Sève, grabadas para su publicación en el Histoire por Louis Le Grand, son un verdadero tesoro del naturalismo del siglo XVIII. Vea muchos más de nuestros aspectos más destacados del libro a continuación.