Intruso seductor

Descender al océano abierto completamente negro bajo la cubierta de cielos oscuros puede desconcertar incluso a los buzos experimentados, pero para el fotógrafo submarino Steven Kovacs, es una actividad sorprendentemente adictiva. “Es como una búsqueda del tesoro. Nunca se sabe qué increíble criatura pasará o saldrá de las profundidades”. Aunque Kovacs ha documentado las extrañas y hermosas formas larvarias de muchas especies durante estas inmersiones, este alevín de pez león opalescente (Pterois volitan ) fue una vista particularmente deslumbrante. Girando en círculos lentos a una profundidad de alrededor de 150 metros (500 pies), el pez larval era, por el momento, un vagabundo oceánico pacífico. En cuestión de semanas, sin embargo, se convertiría en un depredador voraz preparado para desempeñar su papel en la destrucción de los ecosistemas de arrecifes cercanos.

Si los arrecifes de coral del Atlántico tuvieran una lista de los más buscados, el pez león rojo invasivo ciertamente estaría en la cima. Originaria de los océanos Índico y Pacífico, la especie llegó por primera vez a los Estados Unidos a través del comercio de acuarios . Desde que aparecieron los primeros individuos a lo largo de los arrecifes de Florida en 1984, el pez león se ha extendido y proliferado a una velocidad asombrosa. Si bien sus espinas venenosas y su apetito insaciable son dos de las claves citadas para la invasión altamente exitosa de los peces, la investigación reciente sugiere que el desarrollo y la dispersión de las larvas también juegan un papel importante en su propagación.

El ciclo de vida del pez león comienza con un ritual de cortejo justo después de la puesta del sol en el que una hembra madura sigue a un macho a la superficie del océano y libera dos masas de huevos flotantes, paquetes gelatinosos que pueden contener colectivamente hasta 42,000 huevos. El macho luego fertiliza los huevos, que tienen una alta tasa de supervivencia, gracias a su escudo protector gelatinoso. Cada hembra, que alcanza la madurez sexual dentro de un año de vida, puede engendrar cada dos o tres días. Y a diferencia de muchas otras especies que tienen una temporada de reproducción más definida, el pez león puede desovar durante todo el año.

Durante los 20 a 35 días de su fase larval planctónica, los huevos y alevines del pez león flotan en las corrientes oceánicas, a menudo viajando grandes distancias. El pez león larval que nace en Cuba regularmente termina tan lejos como las Carolinas. Y durante los huracanes y otros eventos climáticos extremos, pueden viajar aún más lejos.

No es sorprendente que erradicar la especie sea una tarea formidable. Los estudios han indicado que al menos el 27 por ciento del pez león adulto invasor en una población debe ser eliminado cada mes para hacer mella en el tamaño de la población. Si bien la mayoría de los esfuerzos de erradicación hasta la fecha se han dirigido a adultos, los recientes aprendizajes sobre el desarrollo y la reproducción del pez león sugieren que la inclusión de juveniles como esta aparición translúcida en los planes de sacrificio puede aumentar en gran medida su eficiencia, noticias prometedoras para los peces nativos que han disminuido a raíz de la invasión del pez león. .