Cáncer: la semilla y el suelo

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Durante 50 años, se consideró que el cáncer era causado principalmente por mutaciones genéticas. Esta línea de pensamiento nos llevó casi exactamente a otro lado . A medida que la investigación comenzó a repudiar los principios principales de la Teoría de la mutación somática (SMT) del cáncer, las hipótesis en competencia ganaron atención. La premisa principal de SMT era que el cáncer se deriva de una sola célula somática que ha acumulado un montón de mutaciones genéticas que le permiten volverse inmortal. Los principales genes causantes de cáncer se denominan oncogenes y genes supresores de tumores.

Este es un caso clásico de no ver el bosque por los árboles.

¿Qué significa esto? Bueno, imagínate atrapado en medio de un bosque. Todo lo que ves son árboles. No parece tan genial. Es solo un montón de árboles como los que encuentras en tu patio trasero. Aquí hay un árbol. Aquí hay otro árbol. Aquí hay un tercer árbol. ¿Cual es el problema? Pero, si pudieras ver la selva amazónica desde un helicóptero, podrías apreciar la belleza de todo el bosque.

El mismo problema ocurre si lees demasiado cerca. Imagina que estás leyendo esta publicación de blog pero que has acercado por error un 700%. No puedes ver más que unas pocas letras. No puedo ver mucho. Algarabía. Al mirar demasiado de cerca, se ha perdido todo el punto del pasaje. Necesita ‘alejar’. Imagine que hay 3 hombres ciegos examinando un elefante. El primero, al examinar la trompa, dice que el elefante es largo y ágil. El segundo, examinando la cola, dice que es pequeña y gira. El tercero, al examinar el cuerpo, dice que es enorme y plano. Los tres son simultáneamente correctos e incorrectos, porque se han “acercado” demasiado de cerca.

El mismo problema existe en el SMT. Nos hemos acercado demasiado al cáncer, hasta la composición genética del cáncer y es un galimatías. No podemos hacer que la cabeza o la cola sean del origen del cáncer y, por lo tanto, no avancemos hacia el tratamiento. Se han identificado más de 100 oncogenes y más de 15 genes supresores de tumores, pero no sabemos qué significa en su conjunto. En lugar de tres hombres ciegos y un elefante, tenemos miles de investigadores ciegos y cáncer. Cada uno ve una pequeña pieza del rompecabezas y no puede ver el todo. La tasa de mutación necesaria para desarrollar un cáncer es mucho, mucho más que la tasa de mutación conocida en las células humanas (Loeb et al 2001) Las células normales simplemente no mutan cerca de lo que se necesita para producir cáncer. Además, si bien cada cáncer tiene mutaciones, no se sabía cuál era el “denominador”. Es decir, cuántas células tenían mutaciones pero no cáncer. Esto resultó ser bastante alto. Podrías alterar el 4% del genoma y aún así tener una célula que se veía y actuaba de manera completamente normal. Este es un notable alto grado de tolerancia (Humpherys 2002)

Necesitamos alejarnos y observar el cáncer desde una perspectiva diferente. El SMT observó el cáncer a nivel genético microscópico. La Teoría de campo de la organización de tejidos (TOFT) comienza a corregir el problema observando los tejidos que rodean el cáncer. En organismos multicelulares, las células individuales no tienen una existencia fuera del organismo completo. El hígado, por ejemplo, no podría existir fuera del cuerpo. No caminamos por la calle y saludamos al hígado del vecino de al lado paseando al perro. No ves el pulmón de tu cónyuge saltando del cuerpo por la noche para revolver alrededor del refrigerador. No le gritas al riñón de tu cónyuge para que baje el inodoro.

Todas las células se originan en un solo óvulo fertilizado, por lo que todas las células del cuerpo, incluidos todos los diferentes órganos, comparten los mismos genes y ADN. Las células madre indiferenciadas originales tienen la capacidad de convertirse en cualquier parte del cuerpo: pulmón, hígado, corazón, etc. Por lo tanto, no son los genes los que determinan si una célula se convierte en hígado o pulmón, son las señales recibidas del entorno. tejidos que le indican a una célula indiferenciada que se convierta en una célula hepática. Hay una señalización hormonal detallada involucrada en este proceso.

Para cada problema, incluso los problemas de cáncer pueden desarrollarse en uno de dos lugares. Puede haber un problema con la célula en sí: muta y se convierte en cáncer. O bien, puede ser el entorno en el que crece lo que le dice a esa célula que se vuelva cancerosa. ¿Es la semilla o es el suelo o ambos? Si sueltas una semilla de hierba en el desierto, no crece. Pero deje caer la misma semilla de hierba en su césped; puede crecer extremadamente bien. Pero es exactamente la misma semilla con exactamente los mismos genes. Centrarse exclusivamente en las semillas significa que extrañamos el bosque por los árboles. Investigar miopemente la diferencia genética de las semillas para ver por qué una crece y la otra no es inútil.

Del mismo modo, una célula cancerosa puede crecer muy bien en el entorno normal de las vías de crecimiento. Pero esa misma célula cancerosa puede no crecer en absoluto en el “desierto”, donde las vías de crecimiento se han cerrado por completo. La clave es cerrar estas vías. ¿Cómo hacer eso (discutido anteriormente aquí)? Las vías de crecimiento de los pozos están estrechamente relacionadas con los sensores de nutrientes del cuerpo. Si el cuerpo ve que no hay nutrientes, entonces cerrará todas las células para entrar en un estado de reposo, al igual que la levadura de panadería quedará inactiva sin agua. La razón es la autoconservación. En este estado latente, puede vivir esencialmente para siempre.

Esta comprensión de la importancia del concepto ‘semilla y suelo’ ayuda a responder una de las preguntas más interesantes sobre el cáncer. ¿Por qué prácticamente todas las células del cuerpo pueden volverse cancerosas? Piense en esto: hay cánceres de pulmón, seno, estómago, colon, testículos, útero, cuello uterino, células sanguíneas, corazón, hígado e incluso fetos.La capacidad de volverse cancerosa es un  capacidad INNATA de cada célula del cuerpo, casi sin excepción.Claro que algunas células se convierten en cáncer con más frecuencia que otras. Los oncogenes y los genes supresores de tumores descubiertos tan laboriosamente durante el último cuarto de siglo son mutaciones de genes NORMALES . La semilla del cáncer se encuentra en cada una de nuestras células. Por lo tanto, debemos prestar más atención al ‘suelo’ porque eso es lo que probablemente marca la diferencia entre tener cáncer y estar sano.

La pregunta es por qué. ¿Por qué una célula debería convertirse en cáncer? ¿Por qué no deberían todas las células convertirse en cáncer? Los orígenes del cáncer se encuentran en nuestras propias células. La capacidad de convertirse en cáncer radica en las vías normales de crecimiento que de alguna manera se pervierten, por el entorno en el que vive, el ‘suelo’. Si baña las células pulmonares en el humo del cigarrillo, es más probable que se convierta en cáncer. Si infecta las células cervicales con el virus del papiloma humano, es más probable que se convierta en cáncer. Si le das asbesto al revestimiento del pulmón (pleura), lo más probable es que se convierta en cáncer. Si usted es obesa, es más probable que las células mamarias se conviertan en cáncer. ¿La pregunta de cuál es el vínculo común de todos estos estímulos?

El SMT supone que el estado predeterminado de la proliferación celular en humanos es la inactividad. La célula hepática, por ejemplo, no crecerá a menos que reciba señales de crecimiento para indicarle que crezca. Por lo tanto, el problema asumido en el cáncer de hígado es que la ‘semilla’ es mala. Pero podría ser fácilmente el “suelo” o el entorno que rodea el hígado lo que le indicará que crezca o no.

Por otro lado, se supone que los organismos unicelulares tienen un estado de crecimiento predeterminado. Es decir, las células crecen todo el tiempo a menos que estén limitadas por no tener suficientes nutrientes. Ponga una bacteria en una placa de Petri y seguirá creciendo hasta que se quede sin comida. Desde una perspectiva evolutiva, dado que evolucionamos desde un organismo unicelular, solo tendría sentido que todas nuestras células retengan esta capacidad INNATA de crecer. Por ejemplo, la maquinaria de replicación de levadura y células humanas es casi completamente homóloga. Entonces, si simplemente encuentra el ‘suelo’ correcto, cualquier célula puede volver a su estado original de crecimiento. No regulado, esta es casi la definición misma de cáncer.

El mismo problema existe para la motilidad. Las células hepáticas, por ejemplo, no se mueven alrededor de nuestro cuerpo a voluntad. Pero para los organismos unicelulares, este es el estado natural de las cosas. La levadura se moverá constantemente. Las bacterias se mueven constantemente. Esto tiene enormes implicaciones de por qué los cánceres se propagan (hacen metástasis), que es el 90% de la razón por la cual las personas mueren de cáncer. La metástasis, o movimiento de las células, es una característica INNATA de la vida en la tierra.

El cáncer existe en muchos niveles. Si profundizamos demasiado en el nivel genético, perdemos por completo que la forma en que se organizan las células juega un papel muy importante en el desarrollo del cáncer. Si miramos demasiado de cerca los árboles, extrañamos el bosque. Si miramos demasiado de cerca el nivel genético, perdemos los problemas del nivel de organización del tejido: las señales de crecimiento, los sensores de nutrientes, la señalización hormonal. Las células cancerosas no crecen más rápido que las células normales. Es solo que las células normales normalmente no crecen. Además, el crecimiento de los cánceres no son autónomos. Las células de cáncer de mama, por ejemplo, aún responderán a los cambios hormonales como el estrógeno.

Gleevec, el hijo de los últimos avances en cáncer, ilustra que hemos estado cavando demasiado. Recuerde que Gleevec, imatinib, es un medicamento que bloquea la tirosina quinasa, una señal de crecimiento para las células. Puede curar a muchos pacientes de la leucemia mielógena crónica, una enfermedad causada por una distorsión genética, el cromosoma Filadelfia. Pero aquí está la parte crucial. Gleevec no afecta la genética de las células. Afecta las vías de señalización del crecimiento: el SUELO, no la SEMILLA. Al hacerlo, a veces cura tan completamente el cáncer que desaparecen las aberraciones genéticas.

Gleevec, el tratamiento contra el cáncer más exitoso de los últimos 50 años, es una prueba de que habíamos profundizado demasiado en las minucias de los problemas genéticos y no habíamos considerado el entorno hormonal del cáncer. Este es un ejemplo del llamado “reduccionismo absurdo” (Dennett, la peligrosa idea de Darwin). “Si quiere saber por qué los atascos de tráfico tienden a ocurrir a una hora determinada todos los días, todavía se sentirá desconcertado después de haber reconstruido minuciosamente los procesos de dirección, frenado y aceleración de los miles de conductores cuyas diversas trayectorias se han sumado para crear ese tráfico Enjambres.”

Si desea saber por qué ocurre el cáncer, aún se sentirá desconcertado después de haber reconstruido minuciosamente los oncogenes y los genes supresores de tumores y otros procesos de las miles de células cuyas diversas trayectorias se han sumado para crear cáncer. Este es exactamente el camino que hemos seguido con casi toda la investigación moderna sobre el cáncer, y nos preguntamos por qué no hemos progresado. Después de miles de millones de dólares en investigación y décadas de tiempo, The Cancer Genome Atlas es el equivalente al cáncer de los patrones de dirección de reconstrucción de miles de automóviles para ver el tráfico de la hora pico.

Disminuir el zoom. Mire el nivel apropiado (nivel de tejido, no nivel genético). Considere el suelo del cáncer, no solo su semilla. Esto no invalida ninguno de los avances de la genética. Los cambios simplemente ocurren en diferentes niveles. El SMT analiza el cáncer a nivel celular y la teoría de la organización de tejidos analiza el nivel de la ‘sociedad de células’. Pero comprenda que uno no excluye al otro.