“The Gross Clinic” de Thomas Eakins puede ser la pintura estadounidense más importante

En 1875, Thomas Eakins decidió pintar un cuadro que glorificara a su ciudad natal de Filadelfia. La primera Feria Mundial que se celebrará en los Estados Unidos, la Exposición Internacional del Centenario, se inaugurará en la ciudad al año siguiente. A través de su pintura, Eakins esperaba honrar los avances científicos que salían del Jefferson Medical College local. El artista observó los procedimientos en vivo del famoso cirujano Dr. Samuel Gross, luego los tradujo a un lienzo a gran escala que tituló Dr. Gross (1875) (ahora conocido como The Gross Clinic ). La obra se ha convertido quizás en la pintura más importante en la historia del arte estadounidense.
La ambiciosa pintura de Eakins trajo Renacimiento -era virtuosismo a mediados del siglo XIX en los Estados Unidos, ya que el arte estadounidense todavía luchaba por encontrar su lugar en el escenario mundial. La clínica bruta, que aún hoy cuelga en Filadelfia, es un triunfo de la composición, la luz y la sombra. La imagen sigue siendo asombrosamente espeluznante: el lienzo destaca al Dr. Gross mientras opera en un muslo expuesto con la ayuda de cinco asistentes sentados. La sangre cubre sus manos, escalpelos y la incisión profunda a medio camino de la rodilla del paciente oculto. Una espectadora se protege el rostro, mientras los estudiantes del anfiteatro circundante observan con calma y toman notas. La pintura revela y oculta su tema, funciona como un registro brutal y un homenaje a la ciencia. Estas contradicciones hacen que la pintura sea una hazaña virtuosa, que continúa obligando y asustando a los espectadores casi 150 años después de su realización.
Cuando Eakins comenzó a trabajar en The Gross Clinic , ya era un pintor consumado. Se graduó de la Academia de Bellas Artes de Pensilvania en 1866 y continuó su educación artística en París, estudiando con los pintores Jean-Léon Gérôme y Léon Bonnat. Vivir en Europa le dio a Eakins acceso a museos llenos de trabajos de Viejos maestro

Al visitar España, el artista quedó cautivado por los lienzos de Diego Velázquez  y Jusepe de Ribera

The Champion Single Scull (Max Schmitt en un solo cráneo)
Thomas Eakins, The Champion Single Scull (Max Schmitt en un solo cráneo) , 1871
El Museo Metropolitano de Arte
De vuelta a casa en Filadelfia, Eakins hizo retratos de su familia y una serie de scullers, navegantes competitivos que remaban con dos remos. En The Champion Single Sculls (Max Schmitt in a Single Scull) (1871), Eakins se pintó en la composición como un sculler en un bote detrás de Max Schmitt.
Con The Gross Clinic , Eakins creía acertadamente que estaba llevando su pintura al siguiente nivel. Asistió a numerosas conferencias en la clínica del Dr. Gross y reunió magistralmente su composición a partir de bocetos del quirófano. Es posible que también haya hecho referencia a fotografías del Dr. Gross (no todos los trabajos preparatorios para el lienzo fueron documentados o conservados). El resultado “tuvo el efecto de la realidad, pero en realidad fue completamente artificial”, dice Kathleen Foster, curadora principal y directora del Centro de Arte Americano del Museo de Arte de Filadelfia.
Foster observa cuán innovador fue el tema de Eakins. El artista representó al Dr. Gross realizando una forma de cirugía que inventó, que extrajo el hueso enfermo de una herida mediante incisiones hábiles. La anestesia en sí misma solo existía desde 1846, lo que permitió a los médicos realizar cirugías más largas y laboriosas. El establecimiento médico había amputado previamente extremidades en este tipo de situaciones. A través de su escena grupal, el artista capturó el valor científico en el trabajo en equipo y la unidad. Según Foster, Eakins capturó un momento “tan emblemático del poder del progreso en la medicina estadounidense”.
La lección de anatomía del Dr. Nicolaes Tulp
Rembrandt van Rijn, La lección de anatomía del Dr. Nicolaes Tulp , 1632 Mauritshuis, La Haya
El biógrafo de Eakins, Sidney Kirkpatrick, llega a afirmar que “ningún artista desde el Renacimiento había superado tales desafíos en la disposición de las figuras y la acción o había compuesto una obra de tal alcance intelectual y metafísico”.
Desafortunadamente para Eakins, el comité del Centenario rechazó la pintura de las principales salas de exhibición, quizás porque era demasiado sangrienta. Sin embargo, antes de que se abriera la feria, el artista arregló mostrar el trabajo en Haseltine Galleries, donde encontró un campeón en el crítico de arte Daily Evening Telegraph William Clark. “Este retrato del Dr. Gross es un gran trabajo, no sabemos nada más grande que nunca se haya ejecutado en Estados Unidos”, escribió . Gracias en parte a la revisión, el comité de selección acordó colgar The Gross Clinic en un local auxiliar: el Hospital del Ejército de los EE. UU. Creían que aquí, en un contexto médico, la imagen sangrienta no ofendería a nadie. La pintura encontró un hogar permanente con el Jefferson Medical College en 1878., después de que la escuela pagó $ 200 por el trabajo.
Cuando la pintura viajó a la ciudad de Nueva York en 1879, los críticos no fueron más solidarios. El New York Times acusó a Eakins de no reconocer “dónde detenerse” y cuáles son los límites “entre la belleza del desnudo y la indecencia del desnudo”. La cautela de la época victoriana funcionó contra Eakins. Sin embargo, al final de su vida, había logrado la aclamación como un importante artista estadounidense. Fue invitado a participar en la Exposición Colombina del Mundo de 1893 en Chicago, y la Academia Nacional lo nombró asociado en 1902, un prestigioso premio en ese momento. Eakins murió en 1916.
Thomas Eakins, The Agnew Clinic, 1889. Imagen vía Wikimedia Commons.
Thomas Eakins, The Agnew Clinic , 1889. Imagen vía Wikimedia Commons.
La Clínica Gross ha disfrutado de una vida futura emocionante. La pintura permaneció en Thomas Jefferson Medical College hasta 2006, cuando la institución intentó venderla por $ 68 millones a la Galería Nacional de Arte y a la coleccionista Alice Walton. En 2008, la ciudad de Filadelfia y los museos locales recaudaron fondos equivalentes para mantener la pintura local. Ahora reside en las colecciones del Museo de Arte de Filadelfia y la Academia de Bellas Artes de Pensilvania, intercambiando locales cada tres años.
Los académicos han encontrado infinitas posibilidades de interpretación en el lienzo único. El artículo de 1985 de Michael Fried “Realismo, escritura y desfiguración en la Clínica Gross de Thomas Eakins, con una posdata sobre las caras al revés de Stephen Crane” propone el lienzo como un comentario sobre el acto de pintar, sugiriendo que en el trabajo, la sangre y la pintura son ” señales entre sí, equivalentes naturales cuya relación especial está aquí puesta en primer plano con una viveza sin precedentes ”. The Gross Clinic, en la lectura freudiana de Fried, aborda la ansiedad de castración y la relación de Eakins con su propio padre a través de la representación del Dr. Gross. En 1999, la académica Jennifer Doyle publicó “Sex, Scandal, and The Gross Clinic de Thomas Eakins”, que considera la propia sexualidad de Eakins y el “cuerpo sin género en el corazón de una afirmación de realismo pictórico”.
Foster llega a decir que “para temas de realismo, ciencia y sexualidad, ninguna pintura ha sido más versátil y estimulante como un espejo de preocupaciones”. Es una descripción adecuada para un lienzo que en última instancia trata de un grupo de personas. sondeando la misma herida.
Alina Cohen es escritora de personal en Artsy.