Cómo los ingleses encontraron el cannabis

grabado de masulipatam

Vista de Masulipatam, publicado por Johannes Janssonius Waasbergen, 1672. Las tres banderas indican la ubicación de las fábricas de comercio exterior – Fuente .
Benjamin Breen
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En el siglo XVII, a los viajeros, comerciantes y médicos ingleses se les introdujo por primera vez el cannabis, particularmente en forma de bhang , un comestible intoxicante que había estado elevando a los indios durante milenios. Benjamin Breen traza el curso de la droga desde las calles de Machilipatnam hasta los círculos científicos de Londres. No mucho después de su llegada a Machilipatnam, Thomas Bowrey comenzó a preguntarse qué era lo que la gente de Machilipatnam fumaba.

La bulliciosa ciudad portuaria en la costa india de Coromandel se sintió fantástica para el joven comerciante de East India Company. Durante los primeros días de su visita en 1673, Bowrey se maravilló de maravillas como “Serpientes venenosas [que] bailaron” con la melodía de “un musicianer, o más bien un mago”, y “todos los tipos de callicos finos … curiosamente florecieron”. Sobre todo, Bowrey estaba más fascinado por los efectos de una droga desconocida. La comunidad de comerciantes musulmanes en la ciudad era, como dijo Bowrey, “reacia [a] … cualquier bebida fuerte [alcohólica]”. Sin embargo, señaló , “Encuentran medios para emborracharse lo suficiente con Bangha y Gangah “, es decir, el cannabis. Gangah , aunque “más agradable”, fue importado de Sumatra (y como tal fue “Vendido a cinco veces el precio”),Bangha , “theire Soe admirable herbe”, fue cultivada localmente. La palabra Bangha llegó a ser transcrita más comúnmente como bhang , y hoy en día generalmente se refiere específicamente a una preparación comestible (generalmente una bebida). No está claro si Bowrey usa la palabra con un significado tan específico en mente, pero de cualquier manera es esta forma líquida, “la forma más agradable de tomarla”, con la que opta por experimentar, en lugar de fumarla, que describe (tal vez con cierta inquietud) como un ” una manera muy rápida de ser embrujado “.

Bowrey inicialmente comparó los efectos de la droga con el alcohol. Sin embargo, parecía que BhangLas propiedades eran más complejas, “operando [acorde] a los pensamientos o fantasías” de quienes lo consumieron. Por un lado, aquellos que se “alegraron en ese instante, continuarán con gran risa”, escribió, “riéndose de corazón en cada momento que disciernen”. Por otro lado, “si se toma en una postura temible o melancólica”, el consumidor podría “parecer estar muy angustiado por el espíritu”. La droga parecía ser una especie de espejo psicológico que reflejaba o amplificaba los estados internos de los consumidores. No es de extrañar, entonces, que cuando Bowrey decidió intentarlo, lo hizo mientras estaba escondido en una casa privada con “todas las puertas y ventanas” cerradas. Bowrey explicó que él y sus colegas temían que la gente de Machilipatnam “entrara a contemplar cualquiera de nuestros humores para reírse de nosotros”.

capitanes marinos que se divierten en Surinam

Detalle de capitanes marinos en Surinam (ca. 1755), una pintura de John Greenwood ejecutada en una sábana – Fuente .
Vale la pena citar en detalle la descripción de Bowrey de los efectos resultantes:

Pronto llevó a cabo su Operación Sobre la mayoría de nosotros, pero felizmente, Ahorre sobre dos de nuestro Número, quien supongo que temía que les hiciera daño, no estar acostumbrados a ello. Uno de ellos se sentó en el suelo y lloró amargamente toda la tarde; El Otro, aterrorizado por el miedo, chocó con su cabeza en un gran Mortavan Jarre, y continuó en esa postura 4 horas o más; 4 o 5 del número yacían sobre las Alfombras (que se extendieron en la habitación) muy Complementadamente entre sí en términos altos, cada hombre se imaginaba a sí mismo menos que un Emperour. Uno era cuaternario y peleaba con uno de los Pilares de madera del Porche, hasta que se había dejado un poco de Piel sobre los nudillos de sus dedos.

La autoexperimentación temeraria con drogas a veces se supone que es una práctica moderna. Cuentas como las de Bowrey nos desilusionan de esta noción. Bowrey y sus amigos mercantes estaban claramente interesados ​​en el bhang como intoxicante recreativo, incluso si tres del grupo de Bowrey parecen haber encontrado la experiencia menos que óptima, por decirlo suavemente.

Bowrey, quien más tarde sería el autor del primer diccionario de inglés del idioma malayo, fue lo que sus contemporáneos llamaron un “viajero filosófico”. Su interés en el cannabis radica no solo en su valor recreativo sino en su “curiosidad” como una sustancia maravillosa con propiedades ocultas. También estaba muy interesado en descubrir sustancias con el potencial de ser comercializadas. Sin embargo, convertir una droga como el cannabis en un producto global no fue fácil. La droga estaba incrustada en un marco espiritual y cultural local: el propio Bowrey parece haberla visto como una sustancia distintivamente musulmana. La Inglaterra de la época de Bowrey se llenó de paranoia y prejuicios relacionados con los temores de los conspiradores católicos y los invasores musulmanes (específicamente, los turcos otomanos). Sin embargo, forjar alianzas con católicos portugueses y musulmanes fue esencial para los comerciantes británicos que buscaban un punto de apoyo en las Indias Orientales. El contacto principal de Bowrey en Machilipatnam había sido “Petro Loveyro, un portugués antiguo”, a quien Bowrey dijo que llegó a” [saber] muy bien “. Petro, junto con el guardaespaldas musulmán de Bowrey, puede haber jugado un papel en la introducción de Bowrey al cannabis.

pintura del uso de bhang en India
Pintura de Jaipur, India, que muestra el uso y los efectos de bhang , anónimo, ca. 1800 – Fuente .
Incluso si se superaron estos prejuicios religiosos, un desafío final estaba reservado para una droga como el cannabis. ¿Cómo demostrar, de manera concluyente, que tenía algún valor como medicamento o como un alto recreativo? Evaluar las “causas ocultas” de las virtudes de una droga llegó a ser un objetivo distintivo de la Royal Society y de la filosofía natural moderna temprana en su conjunto. Era un objetivo impulsado por los vínculos mediados por los íberos con el conocimiento farmacológico en las colonias. Pero también era uno que dependía de la eliminación.de estos enlaces. Los tipos de testigos que la Royal Society consideraba confiables, después de todo, tendían a ser de élite, protestantes y británicos. Una dependencia demasiado fuerte en figuras como Petro Loveyro, o el guardaespaldas sin nombre de Bowrey, era epistemológicamente inaceptable. Tanto a nivel cultural como químico, los científicos británicos buscaron “purificar” los productos farmacéuticos de sus raíces ibéricas católicas, indígenas, tropicales o coloniales.

Los viajeros medievales cristianos y musulmanes como Marco Polo e Ibn Battuta esperaban encontrar maravillas en los bordes de sus mapas mentales, historias de huevos de roc, “hombre melificado” o elixires de la vida. Algunos comentaristas medievales incluso especularon que las drogas y especias tropicales eran fragmentos del Jardín del Edén, lo que los artículos de comercio todos los días que fueron de alguna manera también imbuidos de un aspecto de lo sagrado en el siglo XVI, sin embargo, nos encontramos con un nuevo énfasis en la investigación experimental de drogas Indias, una punta de lanza en el imperio portugués por García da Orta y en español por los médicos Nicolás Monardes y Francisco Hernández.

Al igual que con las transformaciones simultáneas en cosmología y física, estos trabajos de investigación demostraron un nuevo interés en “explicar las apariencias” de los maravillosos fenómenos tropicales, no solo informando maravillas, sino buscando desmitificarlas. Francisco Hernández, por ejemplo, prodigó atención al describir las maravillas de las drogas, los venenos y los antídotos que encontró en la colonia de Nueva España. La suya fue una misión totalizadora: documentar la historia natural de México en su totalidad y, al ver los miles de naturalia discreta involucrados como parte de un sistema más grande, comprenderla de una manera nueva. Otros se centraron en fenómenos que rompieron los límites de las epistemologías europeas existentes. Se obsesionaron con frutas que podían disolver el hierro en un cuchillo, hojas con poderes “milagrosos” para envenenar o sanar, y maderas y piedras que brillaban en la oscuridad. Los científicos hoy cazan partículas que refutan sus teorías de las leyes fundamentales de la naturaleza; Los primeros filósofos naturales modernos buscaron drogas que hicieran lo mismo.

El punto de contacto clave para introducir los misterios del cannabis en Inglaterra parece no haber sido Bowrey sino otro comerciante de la Compañía de las Indias Orientales de Inglaterra, Robert Knox. En la década de 1670, Knox huyó de años de cautiverio en el reino de Kandy, en el interior de Sri Lanka, pilotando un balandro robado a lo largo de la costa controlada por los holandeses. Secado de sed y flotando a través de territorio hostil, Knox y un compañero fugitivo se vieron obligados a beber “[p] montones de agua de lluvia … tan espesa y fangosa, que la misma suciedad colgaría en nuestras Barbas … por cualquier medio”. … solíamos estar enfermos de fiebres y agues violentos “.

Retrato de un viejo Robert Knox
Retrato de Robert Knox, pintado en 1711 y firmado por un artista llamado P: Trampon – Source .
Recordando su roce con la muerte, Knox concluyó que habría muerto si no hubiera sido por los efectos contra las náuseas de cierto antídoto del sur de Asia: el cannabis. “Finalmente, aprendimos un Antídoto y un Contra-Poyson contra el agua venenosa y sucia, que funcionaba por la bendición de Dios, que después de su uso no tuvimos más Enfermedad”, recordaría Knox. “Es solo una hoja seca: lo llaman en portugués Banga … y esto comemos mañana y tarde con el estómago vacío. Embriaga el cerebro y lo marea”. Después de que Knox llegó a Londres con seguridad en septiembre de 1680, mantuvo el gusto por este embriagador “Counter-Poyson” y encontró una fuente capaz de adquirirlo en su país. Sabemos esto porque, el 7 de noviembre de 1689, Robert Hooke se reunió con Knox en un café de Londres para obtener una muestra de lo que Hooke llamó “hojas y semillas intoxicantes, por los moros llamados Ganges , en portugués [portugués] Banga , en Chingales Consa “. Hooke agregó en su diario que se le informó que la droga era “saludable”, aunque por un tiempo le quita la memoria y la comprensión.

El 18 de diciembre de 1689, Hooke pronunció una conferencia a la Royal Society, describiendo su administración de la droga a un “paciente” no identificado (tal vez Knox, o incluso el propio Hooke). “La dosis es casi la misma que puede llenar una pipa de tabaco común”, explicó Hooke, aunque la ruta de administración que probó fue moler las hojas y las semillas en un polvo fino, luego masticarlas y tragarlas. En poco tiempo Hooke escribió:

“El Paciente no comprende, ni recuerda ninguna Cosa que ve, oye o hace, en ese Extasie, pero se convierte, por así decirlo, en un mero Natural, incapaz de hablar una Palabra de Sentido; sin embargo, es muy alegre y se ríe, canta y habla … sin embargo, no es mareado ni borracho, sino que camina, baila y muestra muchos trucos extraños

A pesar de enfatizar esta pérdida de “Comprensión” y “Sentido”, la evaluación de Hooke fue positiva. El fármaco, explicó, “es tan conocido y experimentado por miles, y la persona que lo trajo a menudo ha experimentado con él mismo”. “No hay causa de miedo, aunque posiblemente pueda haber una risa”. Hooke concluyó señalando que actualmente estaba tratando de cultivar las semillas en Londres, y que “si se puede producir aquí” la planta podría “demostrar que considerable medicina en drogas, como cualquiera que sea traída de las Indias “.
mención temprana de cannabis
Páginas sobre cannabis de Theatrum Botanicum de John Parkinson (1640) – Fuente .
Los comentarios entusiasmados de Hooke sobre los efectos del cannabis reflejaron el alto riesgo de descubrir las propiedades ocultas de las drogas en el siglo XVII. Si se pudieran explicar los poderes para sanar, causar sueño, aliviar el dolor o curar la melancolía , ¿quién podría decir que no podrían amplificarse ? Gracias a los esfuerzos de Hooke y sus colegas, el microscopio y el telescopio habían ampliado los límites naturales de la visión humana. ¿Sería posible que la modificación tecnológica de las drogas psicoactivas permitiera una expansión de otros sentidos y facultades humanas?
A corto plazo, el intento de Hooke de llevar el cannabis a la corriente principal de la cultura científica británica fue un fracaso. Pero en retrospectiva, podemos ver que no estaba completamente equivocado al predecir un gran futuro para la droga.
En las décadas de 1840 y 50, a través de una serie de informes vívidos de otro empleado de la Compañía de las Indias Orientales, WB O’Shaughnessy, las tinturas, resinas y extractos de cannabis comenzaron a comercializarse entre los consumidores de todo el imperio británico. La droga fue elogiada por un médico británico en 1842 por sus “efectos manifiestos … al eliminar la languidez y la ansiedad” Al igual que con la cadena de transmisión que transportaba el cannabis de la gente de Machilipatnam a la casa de Thomas Bowrey, y desde allí Para las redes de un creciente imperio británico, el papel de los usuarios no europeos y no elitistas de la droga había desaparecido de estas cuentas del siglo XIX. Y también, al parecer, tenía algún recuerdo de los informes de Bowrey, Knox, y Hooke, cuando la revista médica británica The Lancetdiscutió el cannabis en 1844, acreditó “los esfuerzos del Dr. O’Shaughnessy” quien, según se afirmó, había “introducido recientemente” el cannabis indio en Gran Bretaña.

La historia de las drogas está llena de muchos de esos olvidos. Décadas antes de la reintroducción triunfante de O’Shaughnessy del cannabis a los consumidores británicos, Hooke había escrito que la droga “le quita la memoria”. Resultó tener razón en más de un sentido.