Hikikomori: aislamiento social extremo

Los expertos en los fenómenos japoneses del hikikomori dicen que la condición de aislamiento social extremo está más extendida de lo que se reconoció anteriormente y merece una definición clara y consistente para mejorar el tratamiento en todo el mundo.

En un artículo publicado en la edición de febrero de la revista World Psychiatry, los expertos citan la falta de una comprensión clínica amplia de la afección.

Aunque el hikikomori se asocia típicamente con adultos jóvenes en Japón, los investigadores dicen que muchos de los mismos criterios de aislamiento social extendido se aplican a personas de todo el mundo, incluso entre adultos mayores y padres que se quedan en casa.

Los autores escriben que una definición clara y simplificada mejorará el reconocimiento y el tratamiento posterior para las personas que padecen la afección.

El artículo destaca cuatro aspectos clave de la nueva definición propuesta de hikikomori:

  1. Confinado en el hogar: la definición propuesta aclara la frecuencia del tiempo que se pasa fuera del hogar, sin dejar de cumplir con la definición de “marcado aislamiento social”.
  2. Evitar a las personas: algunas personas eligen evitar situaciones sociales e interacciones no porque estén ansiosas sino porque satisfacen su nivel de comodidad. La definición recientemente sugerida, por lo tanto, elimina la evitación de situaciones sociales como criterio.
  3. Mejor definición de angustia: muchas personas diagnosticadas con hikikomori informan que se sienten contentas con su retraimiento social. Sin embargo, a medida que la duración de la retirada social se prolonga, su angustia y sentimientos de soledad aumentan.
  4. Otros trastornos: las afecciones de salud mental concurrentes como la depresión no deben excluir a los pacientes de ser evaluados y diagnosticados con hikikomori. “En nuestra opinión, la frecuencia de las afecciones concurrentes aumenta la importancia de abordar el retiro social como un problema de salud”, escriben.

“La profesión médica no ha reconocido tradicionalmente el aislamiento social como un problema de salud”

El autor principal, Alan Teo, M.D., profesor asociado de psiquiatría en la Facultad de Medicina de la Universidad de Ciencias y Salud de Oregón e investigador y psiquiatra en el Sistema de Atención Médica de Portland VA, dijo que la profesión médica no ha reconocido tradicionalmente el aislamiento social como un problema de salud.

“Hay un problema cultural dentro de la medicina por el cual no le prestamos atención y no creemos que esté en nuestro camino”, dijo. “Estos son problemas compartidos, ya sea un Portlander de 80 años que es un receptor de comidas sobre ruedas que vive solo o un joven de 18 años con hikikomori en Japón”.

Irónicamente, las herramientas modernas para mejorar la comunicación pueden estar teniendo el efecto contrario.

“Con los avances en las tecnologías digitales y de comunicaciones que proporcionan alternativas a la interacción social en persona, el hikikomori puede convertirse en una preocupación cada vez más relevante”, escriben los autores.

Pasar tiempo en línea puede ser perjudicial cuando sustituye la interacción con las personas cara a cara, dijo Teo. Esas relaciones sociales de persona a persona son un aspecto crítico de la salud mental.

“Su vida social es crítica para su calidad de vida; sin embargo, en la atención médica, a menudo nos olvidamos de pensar en eso”, dijo Teo. “La vida social cotidiana de una persona es realmente lo que le da sentido y valor”.

Las recomendaciones publicadas en World Psychiatry representan una consecuencia de la colaboración anterior entre los tres autores, incluida una perspectiva publicada en la revista Psychiatry and Clinical Neurosciences en 2019.

Además de Teo, los otros autores incluyeron a Takahiro A. Kato, M.D., Ph.D., y Shigenobu Kanba, M.D., Ph.D., de la Universidad de Kyushu en Japón.


Resumen

A fines de la década de 1990, una forma severa y prolongada de retraimiento social típicamente observado entre adolescentes y jóvenes en transición a la edad adulta entró en la conciencia nacional colectiva en Japón. El llamado “hikikomori”, ha cambiado en los últimos años de ser visto como un problema típico japonés a un problema que puede tener implicaciones para la salud global. Este cambio ha sido impulsado por la creciente evidencia de hikikomori en estudios epidemiológicos, series de casos clínicos e informes de medios de todo el mundo.

A medida que la atención al hikikomori crece en todas las culturas y países, también lo hace la importancia de establecer una definición clara y consistente del trastorno. Hace aproximadamente una década, se desarrollaron criterios diagnósticos preliminares y una entrevista diagnóstica semiestructurada.

Durante la última década, nosotros y otros en este campo de investigación emergente hemos adquirido una mayor experiencia en la evaluación, el tratamiento y el seguimiento de una serie de personas con hikikomori, así como a sus familiares, en Japón y más allá. Esto ha llevado a una evolución en nuestra comprensión biopsicosocial del trastorno y a una aguda conciencia de las limitaciones de sus definiciones anteriores. Creemos que es hora de proporcionar una propuesta actualizada de criterios de diagnóstico para hikikomori.

Hikikomori es una forma de retraimiento social patológico o aislamiento social cuya característica esencial es el aislamiento físico en el hogar. La persona debe cumplir con los siguientes criterios: a) marcado aislamiento social en el hogar; b) duración del aislamiento social continuo de al menos 6 meses; c) deterioro funcional significativo o angustia asociada con el aislamiento social.

Las personas que solo ocasionalmente abandonan su hogar (2-3 días / semana), que rara vez abandonan su hogar (1 día / semana o menos), o rque ara vez abandonan una habitación individual pueden caracterizarse como leves, moderadas o graves, respectivamente.

Las personas que salen de su hogar con frecuencia (4 o más días / semana), por definición, no cumplen con los criterios para hikikomori.

Debe tenerse en cuenta la duración continua estimada del retiro social. Las personas con una duración de al menos 3 (pero no 6) meses de aislamiento social deben clasificarse como pre-hikikomori.

La edad de inicio suele ser durante la adolescencia o la edad adulta temprana. Sin embargo, el inicio después de la tercera década de la vida no es raro, y las amas de casa y los ancianos que cumplen con los criterios anteriores también pueden recibir el diagnóstico.

Se destacan cuatro aspectos de esta definición revisada de hikikomori.

Primero, el comportamiento de permanecer confinado en el hogar, el aspecto físico de retirarse y permanecer socialmente aislado, sigue siendo la característica central y definitoria de hikikomori. Sin embargo, la definición agrega aclaraciones sobre qué frecuencia de salir de casa todavía califica como “marcado aislamiento social en el hogar”.

En segundo lugar, se ha eliminado el requisito de evitar situaciones y relaciones sociales. En nuestras entrevistas que evalúan a las personas para hikikomori, comúnmente informan que tienen pocas relaciones sociales significativas y poca interacción social, pero niegan haber evitado la interacción social. Muchos médicos a menudo se preguntan qué distingue al hikikomori del trastorno de ansiedad social, y esta falta de evitación es una de las principales diferencias.

Tercero, la angustia o el deterioro funcional deben evaluarse cuidadosamente. Si bien el deterioro en el funcionamiento del individuo es vital para que el hikikomori sea una condición patológica, la angustia subjetiva puede no estar presente. Nuestras entrevistas clínicas en profundidad con personas con hikikomori han revelado que muchos realmente se sienten contentos con su retraimiento social, particularmente en la fase anterior de la afección.

Los pacientes con frecuencia describen una sensación de alivio al poder escapar de las dolorosas realidades de la vida fuera de los límites de su hogar. Sin embargo, a medida que la duración del retiro social se prolonga, la mayoría de las personas con hikikomori comienzan a respaldar la angustia, como los sentimientos de soledad4.

Cuarto, hemos eliminado otros trastornos psiquiátricos como criterio de exclusión para hikikomori. Está claro que este trastorno tiende a coexistir con otras afecciones. En nuestra opinión, la frecuencia de las afecciones concurrentes aumenta la importancia de abordar el retiro social como un problema de salud. Es posible que el hikikomori (abstinencia social patológica) coincida con una variedad de trastornos psiquiátricos como contribuyentes a la psicopatología, de manera similar a cómo la catatonia y los ataques de pánico ahora se enumeran como especificadores de varios diagnósticos de trastornos mentales.

Con los avances en las tecnologías digitales y de comunicación que proporcionan alternativas a la interacción social en persona, el hikikomori puede convertirse en una preocupación cada vez más relevante. Esperamos que estos criterios diagnósticos simplificados puedan ayudar a estandarizar la evaluación y fomentar la comparación intercultural de hikikomori.

La OMS recibe nuevos consejos para frenar las enfermedades mortales no transmisibles

La Comisión destacó que las enfermedades no transmisibles aún representan más del 70% de las muertes y enfatizó que “el progreso contra las ENT y las condiciones de salud mental deben acelerarse enormemente para que la Agenda 2030 tenga éxito”. También señaló que muchos países enfrentan desafíos y necesidades Más apoyo para implementar soluciones.

El informe presentaba un conjunto de 8 recomendaciones para la OMS:

  • Aliente a los Jefes de Estado y de Gobierno a cumplir su compromiso de proporcionar liderazgo estratégico al involucrar a todos los departamentos gubernamentales, empresas, grupos de la sociedad civil, así como a profesionales de la salud y personas en riesgo o que padecen ENT y afecciones de salud mental.
  • Apoye a los países en sus esfuerzos por capacitar a las personas para que tomen decisiones saludables, incluso asegurándose de que el medio ambiente sea propicio para vivir una vida saludable, y que las personas reciban la información que necesitan para tomar decisiones saludables.
  • Alentar a los países a invertir en la prevención y el control de las ENT y las condiciones de salud mental como una oportunidad clave para mejorar el capital humano y acelerar el crecimiento económico.
  • Aconsejar a los países que incluyan servicios para prevenir y tratar las ENT y la salud mental como componentes esenciales de la Cobertura Universal de Salud.
  • Asegúrese de que nadie caiga en la pobreza porque tienen que pagar la atención médica de sus propios bolsillos mediante la provisión de protección social adecuada para todos.
  • Aumentar el compromiso con las empresas y proporcionar asistencia técnica a los Estados miembros para que puedan organizar respuestas nacionales eficaces a las ENT y las condiciones de salud mental.
  • Alentar a los gobiernos a promover un compromiso significativo con la sociedad civil.
  • Abogar por el establecimiento de un fondo fiduciario de donantes múltiples para apoyar a los países en actividades para reducir las ENT y promover la salud mental.

El Informe fue publicado en Muscat, Omán, en la Reunión Global de la OMS para Acelerar el Progreso en ENT y Salud Mental frente a más de 600 personas provenientes de gobiernos, agencias de la ONU, sociedad civil, sector privado, filantropías y academia.

Cada año, 41 millones de personas mueren por ENT, 15 millones de ellas entre las edades de 30 y 69 años. A pesar de las muchas soluciones comprobadas, el progreso ha sido lento y desigual a nivel mundial. La OMS se compromete a trabajar con todos los socios para reducir las muertes prematuras por ENT a través de la prevención y el tratamiento y la promoción de la salud mental y el bienestar.

Nota para el editor:

El primer informe de la Comisión, “Tiempo para cumplir”, se publicó en junio de 2018 y se centró en los desafíos y recomendaciones a los Jefes de Estado y de gobierno, la sociedad civil y el sector privado. El segundo informe de la comisión se basa en su trabajo anterior, dando posibles soluciones al trabajo central de la OMS en la promoción y el monitoreo de la acción global contra las ENT.

Los copresidentes de la Comisión incluyen a los presidentes de Finlandia, Sri Lanka y Uruguay, el Ministro de Salud de la Federación de Rusia y la Dra. Sania Nishtar, un destacado experto y defensor de las ENT y un ministro federal de salud de Pakistán. La Comisión está compuesta por líderes en salud y desarrollo de gobiernos, sociedad civil y empresas que prestan servicios por un período de 2 años.

Afrontar el desafío de la multimorbilidad

Un reto para la profesión médica. Necesitamos combinar habilidades generalistas y especializadas
Christopher J M Whitty, chief medical officer for England, Carrie MacEwen, chair, Andrew Goddard, Derek Alderson, Martin Marshall, Catherine Calderwood, et al. Fuente: BMJ 2020; 368 doi: https://doi.org/10.1136/bmj.l6964 Rising to the challenge of multimorbidity
https://www.intramed.net/contenidover.asp?contenidoid=95342&fuente=inews&utm_source=inews&uid=520577
La esperanza de vida ha mejorado notablemente en las últimas cuatro décadas gracias a la práctica médica y de salud pública mejorada basada en los avances de la ciencia. Una mayor especialización en ciencias médicas y por parte de los equipos clínicos que brindan atención ha contribuido a mejorar los resultados clínicos, y muchas más personas disfrutan de una vida relativamente no afectada por la enfermedad desde la primera infancia hasta más allá de la edad de jubilación. Sin embargo, la proporción de pacientes que tienen dos o más afecciones médicas al mismo tiempo aumenta constantemente. En la actualidad, esto se denomina multimorbilidad, aunque los grupos de pacientes prefieren las “condiciones de salud múltiples” más intuitivas. 

En los países de altos ingresos, la multimorbilidad se debe principalmente a la edad, y la proporción de la población que vive con dos o más enfermedades aumenta constantemente debido a cambio demográfico. Esta tendencia continuará.

Sin embargo, la multimorbilidad no se limita a los ciudadanos mayores. Estar menos favorecido socioeconómicamente acelera el proceso, por lo que en áreas desfavorecidas se produce multimorbilidad más temprano en la vida.

Los niños o adultos jóvenes con graves deficiencias congénitas o adquiridas a menudo tienen múltiples enfermedades físicas o mentales, y la interacción entre la salud mental y física hace que sea más difícil el tratamiento

Ciertos períodos de la vida, incluido el embarazo, aumentan la probabilidad de que se presenten múltiples afecciones simultáneamente. Aunque esta transición está ocurriendo más rápidamente en los países industrializados, ya está aumentando en los países de ingresos medios y se convertirá en un problema global.

La tendencia a la multimorbilidad presenta desafíos para toda la profesión médica, desde la práctica general y la atención comunitaria hasta los entornos hospitalarios agudos y a largo plazo.

Una mayor especialización, en particular para los médicos con base en el hospital, ha mejorado nuestra capacidad para tratar enfermedades individuales, pero a menos que reaccionemos al aumento de la multimorbilidad, perjudicará la creciente proporción de pacientes con múltiples enfermedades aparentemente no relacionadas.

El tratamiento de cada enfermedad en un paciente como si existiera de forma aislada conducirá a resultados menos favorables y complicará y duplicará las interacciones con el sistema de salud. Sin embargo, en la capacitación de la escuela de medicina en adelante, los equipos clínicos y las pautas clínicas tienden a organizarse a lo largo enfermedad única o líneas de un solo órgano. Como resultado, un solo paciente puede tomar múltiples medicamentos recomendados por diferentes pautas y ver a varios especialistas que tratan a los subcomponentes de su problema de salud general de forma aislada.

La ciencia médica también se basa en enfermedades únicas

Los ensayos clínicos a menudo excluyen a las personas que tienen más de una afección. Existe una buena integración vertical para una sola afección o enfermedad, pero hay poca o ninguna integración horizontal entre enfermedades que a menudo coexisten. Esto requerirá un cambio intelectual y repensar algunos elementos de nuestra investigación, capacitación y práctica en prácticamente cada disciplina

Medicina de racimos (clusters)

El cambio incluye pasar de pensar en la multimorbilidad como un surtido aleatorio de afecciones individuales a reconocerla como una serie de grupos de enfermedades en gran medida predecibles en la misma persona.

Algunos de estos grupos ocurrirán solo por casualidad porque los individuos se ven afectados por una variedad de enfermedades comunes. Sin embargo, muchos serán no aleatorios debido a vías genéticas, conductuales o ambientales comunes hacia la enfermedad. La identificación de estos grupos es una prioridad y nos ayudará a ser más sistemáticos en nuestro enfoque de la multimorbilidad.

Todos los médicos conocen los grupos de enfermedades relacionadas con el tabaquismo, la diabetes, el VIH o la obesidad. Los grupos conocidos afectan múltiples órganos con múltiples procesos patológicos.

El grupo alrededor de la diabetes es un buen ejemplo, con una enfermedad grave común que afecta el corazón, el sistema nervioso, la piel, la vasculatura periférica y los ojos. Los diabetólogos ya brindan atención para el grupo de enfermedades multiorgánicas relacionadas con la diabetes, y algunas especialidades, como la geriatría o la práctica general, tienen multimorbilidad en su corazón. Sin embargo, para la mayoría, la capacitación y la organización de servicios no están optimizadas para enfrentar un futuro dominado por la multimorbilidad.

Es posible reunir los indudables beneficios de la especialización con un enfoque más sistemático de las realidades de tratar con pacientes con múltiples enfermedades, pero no sucederá espontáneamente.

Es posible y deseable tener un conjunto de habilidades especializadas y generalistas; un especialista sin habilidades generalistas estará mal equipado para tratar con muchos de sus pacientes.

El aforismo de Osler, “Atención más particular para el paciente individual que para las características especiales de la enfermedad”, es cada vez más importante. Un enfoque profesional holístico es esencial. El cambio hacia el mantenimiento del generalismo en la fuerza laboral médica, incluidas iniciativas como Shape of Training, debería acelerarse y centrarse más en la selección, capacitación y recompensa de nuestra futura fuerza laboral.

Los aumentos continuos en la longevidad saludable dependen de este modelo diferente. La agrupación de enfermedades, y cómo podríamos abordar mejor el manejo de los problemas de salud física y mental coexistentes, debería integrarse en la capacitación médica y el desarrollo profesional continuo, incluso para especialistas.

Las escuelas de medicina, las universidades reales, los grupos de orientación, el Consejo Médico General y los gobiernos del Reino Unido deben trabajar juntos con toda la profesión para abordar esto. El patrón de salud y enfermedad en nuestra población está cambiando, y como profesión debemos responder.

Las ilustraciones de WW Denslow para el maravilloso mago de Oz (1900)

https://publicdomainreview.org/collection/w-w-denslow-illustrations-wonderful-wizard-of-oz-1900

El maravilloso mago de Oz de L. Frank Baum fue el primer libro de lo que se convirtió en una serie de catorce volúmenes. Vendió casi 15,000 copias dentro de un mes de su publicación en septiembre de 1900 y sigue siendo el más popular de los libros de Oz, sobre todo porque es el único ilustrado por WW Denslow, cuyas representaciones de Dorothy, Toto y todas las demás criaturas. y los paisajes de Oz se han vuelto tan icónicos como para ser inseparables de la historia de Baum.

Denslow no era simplemente una mano contratada. Antes de que él y Baum colaboraran en El maravilloso mago de Oz , ya habían trabajado juntos en otros proyectos, incluido el padre Goose: su libro , que se convirtió en el libro infantil más vendido de 1899. Su insistencia en incluir ilustraciones a todo color en el padre Goose resultó ser crucial para su éxito, pero también significaba que tenían que aceptar pagar todos los costos de impresión.

Este fue también el caso de El maravilloso mago de Oz , que se ilustró aún más lujosamente. Denslow trabajó en estrecha colaboración con Baum para crear imágenes de personajes y paisajes no descritos en el texto. Realmente fue un cocreador. Como dijo Denslow, tenía que “trabajar e inventar personajes, disfraces y una multitud de otros detalles para los que no hay datos, y nunca pueden existir en los cuentos de hadas originales”.
Nacido en Filadelfia en 1856, William Wallace Denslow comenzó a dibujar temprano. En palabras de Michael Patrick Hearn :

Pronto se convirtió en un diseñador extraordinariamente adaptable y fue a donde sea que fuera el trabajo. Recorrió el campo dibujando litografías para atlas del condado en Nueva York y Pensilvania. Diseñó carteles de teatro y otra publicidad en Filadelfia y Nueva York. Cuando la prensa diaria comenzó a usar imágenes, pasó de un papel a otro de Nueva York a Chicago, de Denver a San Francisco y de regreso a Chicago … Complementó [sus] ingresos diseñando docenas de portadas de libros para Rand McNally y suministrando cientos de pequeñas imágenes para los catálogos de pedidos por correo de Montgomery Ward. En casi todos los diseños se podía encontrar su tótem: un pequeño caballito de mar.

Después de 1900, Denslow era bastante rico. Tenía derechos de autor conjuntos con Baum para la mayoría de los libros en los que trabajaron juntos, así como para el musical de Broadway El mago de Oz , que se estrenó en 1902. Después de romper permanentemente con Baum cuando se pelearon por las acciones de regalías para este musical, Denslow, Según un artículo de 2013 en el periódico bahameño Bernews , “utilizó los beneficios que obtuvo al ilustrar el clásico libro de Oz de L. Frank Baum para comprar la Isla de Bluck en el Gran Sonido, construirse una torre con torre como castillo y proclamarse Rey Denslow I . “” Un viejo y encantador réprobo que parecía una morsa “, como bromeó la poeta Eunice Tietjens, Denslow no era exactamente un hombre modesto.
Los musicales y el dinero no eran el fuerte de Denslow. Invertió una cantidad considerable en la desafortunada producción de Broadway de 1905 de The Pearl and the Pumpkin (un libro para niños que creó con Paul West en 1904). Para 1908, Denslow estaba en quiebra. Se mudó a Buffalo, Nueva York, y trabajó para la Niagara Lithograph Company; luego a la ciudad de Nueva York, donde trabajó para una agencia, ganando un salario de $ 25 por semana. Años de abuso de alcohol para entonces habían cobrado su precio. “En 1915, [Denslow] inesperadamente vendió una tapa al popular semanario de humor Life “, escribe Hearn, “se enfureció con el dinero, contrajo neumonía y murió. Tenía solo 58 años “.
Mirando las ilustraciones de Denslow hoy, uno puede ver cuán esenciales fueron para el legado cultural de El mago de Oz en la página, el escenario y la pantalla.

¿Por qué el cerebro necesita ejercicio?

Autor: David A. Raichlen, Gene E. Alexander  Fuente: Scientific American Why Your Brain Needs Exercise
https://www.intramed.net/contenidover.asp?contenidoid=95287&fuente=inews&utm_source=inews&uid=520577

En la década de 1990, los investigadores anunciaron una serie de descubrimientos que alterarían un principio fundamental de la neurociencia. Durante décadas, se entendió que el cerebro maduro era incapaz de desarrollar nuevas neuronas. Una vez que un individuo alcanza la edad adulta el cerebro comienza a perder neuronas en lugar de ganarlas.

Pero se estaba acumulando evidencia de que el cerebro adulto podría, de hecho, generar nuevas neuronas.

En un experimento particularmente sorprendente con ratones, los científicos descubrieron que simplemente correr sobre una rueda condujo al nacimiento de nuevas neuronas en el hipocampo, una estructura cerebral asociada con la memoria.

Desde entonces, otros estudios han establecido que el ejercicio también tiene efectos positivos en el cerebro de los humanos, especialmente a medida que envejecemos, y que incluso puede ayudar a reducir el riesgo de enfermedad de Alzheimer y otras afecciones neurodegenerativas. Pero la investigación planteó una pregunta clave: ¿por qué el ejercicio afecta al cerebro?

La actividad física mejora la función de muchos sistemas de órganos en el cuerpo, pero los efectos generalmente están relacionados con un mejor rendimiento deportivo. Por ejemplo, cuando camina o corre, sus músculos demandan más oxígeno y, con el tiempo, su sistema cardiovascular responde aumentando el tamaño del corazón y construyendo nuevos vasos sanguíneos. Los cambios cardiovasculares son principalmente una respuesta a los desafíos físicos del ejercicio, que pueden mejorar la resistencia. Pero, ¿qué desafío provoca una respuesta del cerebro?

Responder esta pregunta requiere que reconsideremos nuestros puntos de vista sobre el ejercicio. Las personas a menudo consideran que caminar y correr son actividades que el cuerpo puede realizar en piloto automático. Pero la investigación llevada a cabo durante la última década indicaría que esta sabiduría popular está equivocada.

El ejercicio parece ser tanto una actividad cognitiva como física.

De hecho, este vínculo entre la actividad física y la salud del cerebro puede remontarse a millones de años hasta el origen de los rasgos distintivos de la humanidad. Si podemos entender mejor por qué y cómo el ejercicio involucra al cerebro, quizás podamos aprovechar las vías fisiológicas relevantes para diseñar rutinas de ejercicio novedosas que impulsen la cognición de las personas a medida que envejecen, trabajo que hemos comenzado a emprender, afirman los autores.

Haciendo flexiones con el cerebro

Para explorar por qué el ejercicio beneficia al cerebro, primero debemos considerar qué aspectos de la estructura cerebral y la cognición parecen responder mejor a él. Cuando los investigadores del Instituto Salk de Estudios Biológicos en La Jolla, California, liderados por Fred Gage y Henriette Van Praag, mostraron en la década de 1990 que correr aumentó el nacimiento de nuevas neuronas del hipocampo en ratones, notaron que este proceso parecía estar vinculado a la producción de una proteína llamada factor neurotrófico derivado del cerebro (BDNF).

El BDNF se produce en todo el cuerpo y en el cerebro, y promueve tanto el crecimiento como la supervivencia de las neuronas nacientes.

El grupo de Salk y otros continuaron demostrando que la neurogénesis inducida por el ejercicio está asociada con un mejor rendimiento en tareas relacionadas con la memoria en roedores. Los resultados de estos estudios fueron sorprendentes porque la atrofia del hipocampo está ampliamente relacionada con las dificultades de memoria durante el envejecimiento humano saludable y se produce en mayor medida en personas con enfermedades neurodegenerativas como el Alzheimer. Los hallazgos en roedores proporcionaron una visión inicial de cómo el ejercicio podría contrarrestar esta disminución.

Después de este trabajo en animales, los investigadores llevaron a cabo una serie de investigaciones que determinaron que en los humanos, al igual que en los roedores, el ejercicio aeróbico conduce a la producción de BDNF y aumenta la estructura, es decir, el tamaño y la conectividad, de las áreas clave del cerebro, incluido el hipocampo. En un ensayo aleatorio realizado en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign por Kirk Erickson y Arthur Kramer, 12 meses de ejercicio aeróbico condujeron a un aumento en los niveles de BDNF, un aumento en el tamaño del hipocampo y mejoras en la memoria en adultos mayores.

Otros investigadores han encontrado asociaciones entre el ejercicio y el hipocampo en una variedad de estudios observacionales. En nuestro propio estudio de más de 7,000 adultos de mediana edad a adultos mayores en el Reino Unido, publicado en 2019 en Brain Imaging and Behavior, demostramos que las personas que dedicaron más tiempo a una actividad física moderada a vigorosa tenían volúmenes de hipocampo más grandes.

Aunque todavía no es posible decir si estos efectos en los humanos están relacionados con la neurogénesis u otras formas de plasticidad cerebral, como el aumento de las conexiones entre las neuronas existentes, los resultados indican claramente que el ejercicio puede beneficiar el hipocampo del cerebro y sus funciones cognitivas.

Los investigadores también han documentado vínculos claros entre el ejercicio aeróbico y los beneficios para otras partes del cerebro, incluida la expansión de la corteza prefrontal. Tal aumento de esta región se ha relacionado con funciones cognitivas ejecutivas más agudas, que involucran aspectos de planificación, toma de decisiones y multitarea, habilidades que, como la memoria, tienden a disminuir con un envejecimiento saludable y se degradan aún más en presencia de Alzheimer. Los científicos sospechan que el aumento de las conexiones entre las neuronas existentes, en lugar del nacimiento de nuevas neuronas, son responsables de los efectos beneficiosos del ejercicio en la corteza prefrontal y otras regiones del cerebro fuera del hipocampo.

Vertical y activo

Con la creciente evidencia de que el ejercicio aeróbico puede mejorar la salud del cerebro, especialmente en adultos mayores, el siguiente paso fue descubrir exactamente qué desafíos cognitivos plantea la actividad física que desencadenan esta respuesta adaptativa. Comenzamos a pensar que examinar la relación evolutiva entre el cerebro y el cuerpo podría ser un buen lugar para comenzar.

Los homínidos (el grupo que incluye a los humanos modernos y nuestros parientes cercanos y extintos) se separaron del linaje que los llevó a nuestros parientes vivos más cercanos, los chimpancés y los bonobos, entre seis y siete millones de años atrás. En ese tiempo, los homínidos desarrollaron una serie de adaptaciones anatómicas y conductuales que nos distinguen de otros primates. Creemos que dos de estos cambios evolutivos en particular vinculan el ejercicio a la función cerebral de manera que las personas puedan hacer uso de la actualidad.

Primero, nuestros antepasados pasaron de caminar a cuatro patas a caminar erguidos solo con las patas traseras. Esta postura bípeda significa que hay momentos en que nuestros cuerpos se equilibran precariamente sobre un pie en lugar de dos o más extremidades como en otros simios. Para lograr esta tarea, nuestros cerebros deben coordinar una gran cantidad de información y, en el proceso, hacer ajustes a la actividad muscular en todo el cuerpo para mantener nuestro equilibrio. Al coordinar estas acciones, también debemos estar atentos a cualquier obstáculo ambiental. En otras palabras, simplemente porque somos bípedos, nuestros cerebros pueden estar más desafiados cognitivamente que los de nuestros antepasados cuadrúpedos.

Segundo, la forma de vida de los homínidos cambió para incorporar niveles más altos de actividad aeróbica. La evidencia fósil indica que en las primeras etapas de la evolución humana, nuestros antepasados fueron probablemente simios bípedos relativamente sedentarios que comieron principalmente plantas. Sin embargo, hace unos dos millones de años, a medida que los hábitats se secaban bajo un clima frío, al menos un grupo de humanos ancestrales comenzó a alimentarse de una nueva manera, cazando animales y recolectando alimentos vegetales. La caza y la recolección dominaron las estrategias de subsistencia humana durante casi dos millones de años hasta el advenimiento de la agricultura y el pastoreo hace unos 10.000 años. Con Herman Pontzer de la Universidad de Duke y Brian Wood de la Universidad de California, Los Ángeles, hemos demostrado que debido a las largas distancias recorridas en busca de alimento, la caza y la recolección implican mucha más actividad aeróbica que en otros simios.

El aumento de las demandas en el cerebro acompañó este cambio hacia una rutina más activa físicamente. Cuando buscan comida lejos, los cazadores-recolectores deben inspeccionar sus alrededores para asegurarse de saber dónde están. Este tipo de navegación espacial se basa en el hipocampo, la misma región del cerebro que se beneficia del ejercicio y que tiende a atrofiarse a medida que envejecemos. Además, tienen que escanear el paisaje en busca de signos de comida, utilizando información sensorial de sus sistemas visuales y auditivos. Deben recordar dónde han estado antes y cuándo estaban disponibles ciertos tipos de alimentos.

El cerebro utiliza esta información de la memoria a corto y largo plazo, lo que permite a las personas tomar decisiones y planificar sus rutas, tareas cognitivas que son apoyadas por el hipocampo y la corteza prefrontal, entre otras regiones. Los cazadores-recolectores a menudo también se alimentan en grupos, en cuyo caso pueden tener conversaciones mientras sus cerebros mantienen el equilibrio y los mantienen ubicados espacialmente en su entorno. Toda esta multitarea está controlada, en parte, por la corteza prefrontal, que también tiende a disminuir con la edad.

Aunque cualquier animal en busca de alimento debe navegar y descubrir dónde encontrar comida, los cazadores-recolectores deben realizar estas funciones durante las caminatas rápidas que pueden extenderse por más de 20 kilómetros. A altas velocidades, la multitarea se vuelve aún más difícil y requiere un procesamiento de información más rápido.

Desde una perspectiva evolutiva, tendría sentido tener un cerebro listo para responder a una serie de desafíos durante y después de la búsqueda de alimentos para maximizar las posibilidades de éxito en esa tarea. Pero los recursos fisiológicos necesarios para construir y mantener dicho cerebro, incluidos los que apoyan el nacimiento y la supervivencia de nuevas neuronas, le cuestan energía al cuerpo, lo que significa que si no usamos regularmente este sistema, es probable que perdamos estos beneficios.

Esta perspectiva evolutiva de la neurociencia sobre el ejercicio y el cerebro tiene profundas implicaciones para los humanos de hoy. En nuestra sociedad moderna, no necesitamos participar en actividades físicas aeróbicas para encontrar comida para sobrevivir. La atrofia cerebral y los declives cognitivos concomitantes que ocurren comúnmente durante el envejecimiento pueden estar en parte relacionados con nuestros hábitos sedentarios.

Pero simplemente hacer más ejercicio puede no dar cuenta del potencial total de la actividad física para mantener a raya el deterioro cerebral. De hecho, nuestro modelo sugiere que incluso las personas que ya realizan mucha actividad aeróbica pueden querer repensar sus rutinas. Es posible que no siempre hagamos ejercicio de manera que aprovechemos al máximo nuestros mecanismos evolucionados para mantener el rendimiento cerebral.

Piense en las formas en que muchos de nosotros hacemos nuestro ejercicio aeróbico. A menudo vamos a gimnasios y usamos una máquina de ejercicios estacionaria; la tarea más exigente cognitivamente en un entrenamiento de este tipo podría ser decidir qué canal mirar en la televisión incorporada. Además, estas máquinas eliminan algunas de las exigencias de mantener el equilibrio y ajustar la velocidad, entre muchos otros desafíos cognitivos intrínsecos del movimiento a través de un entorno cambiante.

¿Qué pasa si esta forma de ejercicio nos está fallando?

Nuestros antepasados evolucionaron en un mundo impredecible. ¿Qué pasaría si pudiéramos modificar nuestras rutinas de ejercicio para incluir desafíos cognitivos como los que enfrentan nuestros antepasados cazadores-recolectores?

Si podemos aumentar los efectos del ejercicio al incluir una actividad cognitivamente exigente, entonces quizás podamos aumentar la eficacia de los regímenes de ejercicio destinados a aumentar la cognición durante el envejecimiento e incluso alterar el curso de enfermedades neurodegenerativas como el Alzheimer.

Moverse y pensar

De hecho, un número creciente de investigaciones sugiere que el ejercicio que estimula cognitivamente puede beneficiar al cerebro más que el ejercicio que no genera tales demandas cognitivas. Por ejemplo, Gerd Kempermann y sus colegas del Centro de Terapias Regenerativas de Dresde en Alemania exploraron esta posibilidad comparando el crecimiento y la supervivencia de nuevas neuronas en el hipocampo del ratón después del ejercicio solo o después del ejercicio combinado con el acceso a un entorno enriquecido cognitivamente. Encontraron un efecto aditivo: el ejercicio solo era bueno para el hipocampo, pero combinar la actividad física con las demandas cognitivas en un entorno estimulante fue aún mejor, lo que condujo a más neuronas nuevas. El uso del cerebro durante y después del ejercicio pareció desencadenar una mayor supervivencia de las neuronas.

Nosotros y otros, afirman los autores, hemos comenzado recientemente a extender estos estudios de animales a humanos, con resultados alentadores. Por ejemplo, los investigadores han estado explorando la combinación de ejercicio y desafíos cognitivos en individuos que experimentan un deterioro cognitivo notable. Cay Anderson-Hanley de Union College en Schenectady, Nueva York, ha probado el ejercicio simultáneo y las intervenciones cognitivas en personas con deterioro cognitivo leve, una condición asociada con un mayor riesgo de Alzheimer.

Ciertamente, se necesita más trabajo en poblaciones como esta antes de que podamos sacar conclusiones firmes, pero los resultados hasta ahora sugieren que las personas que ya están experimentando algún deterioro cognitivo pueden beneficiarse del ejercicio mientras juegan un videojuego mentalmente exigente. En estudios de adultos sanos, Anderson-Hanley y sus colegas también han demostrado que hacer ejercicio y jugar un videojuego cognitivo desafiante al mismo tiempo puede provocar un mayor aumento en el BDNF circulante que el ejercicio solo. Estos hallazgos refuerzan aún más la idea de que el BDNF es fundamental para lograr beneficios cerebrales inducidos por el ejercicio.

Además de las intervenciones especialmente diseñadas, similares a las descritas aquí, es posible que la participación en deportes que requieren combinaciones de tareas cognitivas y aeróbicas sea una forma de activar estos beneficios cerebrales. Por ejemplo, recientemente demostramos que los corredores universitarios de todo el país que se entrenan ampliamente en senderos al aire libre han aumentado la conectividad entre las regiones cerebrales asociadas con las funciones cognitivas ejecutivas en comparación con los adultos jóvenes sanos pero más sedentarios. El trabajo futuro nos ayudará a comprender si estos beneficios también son mayores que los observados en los corredores que entrenan en entornos menos complejos, por ejemplo, en una cinta de correr.

Queda mucho por descubrir. Aunque todavía es demasiado pronto para hacer recetas específicas para combinar ejercicio y tareas cognitivas, podemos decir con certeza que el ejercicio es un jugador clave para preservar la función cerebral a medida que envejecemos.

Las pautas del Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU. sugieren que las personas deben realizar ejercicio aeróbico durante al menos 150 minutos a la semana a una intensidad moderada o al menos 75 minutos a la semana a una intensidad vigorosa (o una combinación equivalente de los dos). Cumplir o exceder estas recomendaciones de ejercicio es bueno para el cuerpo y puede mejorar la salud del cerebro.

Los ensayos clínicos nos darán mucho más información sobre la eficacia del ejercicio cognitivamente comprometido: qué tipos de actividades mentales y físicas son las más impactantes, por ejemplo, y la intensidad y duración óptimas del ejercicio para aumentar la cognición. Pero a la luz de la evidencia que tenemos hasta ahora, creemos que con una investigación cuidadosa y continua podemos enfocarnos en las vías fisiológicas que unen el cerebro y el cuerpo y explotar la capacidad adaptativa evolucionada de nuestro cerebro para la plasticidad inducida por el ejercicio durante el envejecimiento. Al final, ejercitar tanto el cuerpo como el cerebro durante el ejercicio puede ayudar a mantener la mente aguda de por vida.